Zondag 08/12/2019

Update

Molenbeekse tech-beloftes toch naar VS na tussenkomst Belgische regering

De coding school van MolenGeek Beeld Illias Teirlinck

7 van de 12 deelnemers van een reis naar de Verenigde Staten geraakten deze ochtend niet voorbij de douane op Zaventem. Ze maken deel uit van start-up incubator MolenGeek, dat naar een belangrijke technologiebeurs wou, maar de VS trok hun reisvergunning in. Na diplomatiek overleg vertrekken de jongeren met een dag vertraging.

Al maandenlang zijn ze bij MolenGeek hun reis aan het plannen. Dit weekend hebben ze een stand op het prestigieuze TechCrunch Disrupt waar ze hun nieuwste app QuickLyric, goed voor 500.000 downloads, mogen voorstellen aan investeerders. 

"Mochten" voorstellen, want de Molenbekenaars geraakten niet verder dan de luchthaven van Zaventem. 7 van de 12 technologiegeeks kregen donderdagavond, de avond voor de vlucht, de melding dat hun ESTA-reisvergunning alsnog is afgekeurd. Weken eerder hadden ze allemaal nochtans een goedkeuring ontvangen.

"Ook ik ben plots geweigerd", zegt oprichter Ibrahim Ouassari.

 "Waarom kom ik niet te weten. Hoe wil je dat ik dit uitleg aan mijn gasten? Dat het komt omdat ze Molenbekenaars zijn? Dat is net het hele discriminatiediscours dat we met MolenGeek willen doorbreken."

MolenGeek-oprichter Ibrahim Ouassari Beeld Illias Teirlinck

Na een hele dag overleg tussen Buitenlandse Zaken en de Amerikaanse ambassade lukte het uiteindelijk toch om de ESTA in orde te krijgen. Met een dag vertraging kunnen de jongeren van MolenGeek zaterdag nog vertrekken.

De Molenbeekse jeugd kan bij MolenGeek leren coderen en een eigen start-up oprichten. Het initiatief richt zich bij uitstek op de vele school drop-outs in de gemeente. Achter de coding school schuilt dan ook een maatschappelijk project dat oprichter Ibrahim Ouassari in De Morgen eerder al bestempelde als "wij hacken de radicalisering". Jongeren die op straat rondhangen krijgen er een reboot en MolenGeek stoomt hen klaar voor een carrière in de technologiesector. 

Het project kreeg het afgelopen jaar heel wat weerklank, met onder andere een bezoek van koning Filip in mei. In januari ging Minister van Digitale Agenda Alexander De Croo (Open VLD) hem vooraf, nota bene in het gezelschap van de Amerikaanse ambassadrice. De Croo gaf het project eerder al een half miljoen euro steun.

De Croo: "Absurd"

"Het is vrij absurd dat MolenGeek de toegang geweigerd werd, gezien de goede contacten met de Amerikaanse ambassade", zegt minister De Croo. "We hebben er alles aan gedaan om die ESTA in orde te brengen, want zijn  best wel fier om MolenGeek te tonen aan de wereld."

De Croo reist volgende week zelf naar de Verenigde Staten om MolenGeek te vergezellen bij hun een bezoek aan de Verenigde Naties in New York op 22 september. 

"In de marge van de VN-meeting kunnen ze nu toch hun verhaal vertellen", zegt De Croo. "Het toont een andere manier om jongeren kansen te geven."

De oprichter van MolenGeek, Ibrahim Ouassari, is zelf geboren en getogen in Molenbeek, maar reisde in het verleden probleemloos naar de VS. Dat was voor 2015, sindsdien is heel wat veranderd.

"Het is een geluk bij een ongeluk dat ook ik bij de geweigerden was", zegt Ouassari, "Dat maakt het voor onze jongeren toch iets gemakkelijker om te plaatsen. Als ze ook mij al weigeren, is er toch iets grondig misgelopen."

In principe konden de vijf met een geldig ESTA-bewijs wel vertrekken, maar ze beslisten om dat uit solidariteit niet te doen. 

Ook topsporters geweigerd

 De Amerikaanse ambassade wijst erop dat een ESTA-goedkeuring elk moment kan omgezet worden in een weigering, maar wil om privacy-redenen niet in detail treden waarom deze Molenbekenaars de toegang werd ontzegd.

In januari weigerde de VS ook de toegang tot het grondgebied voor twee Belgische Taekwondo-topsporters, Mohamed Ketbi en Mourad Laachraoui. Die laatste is de broer van Najim Laachraoui, een van de kamikazes die zich opblies op de luchthaven van Zaventem op 22 maart. Mourad Laachraoui heeft zich altijd expliciet gedistantieerd van de daden en het gedachtegoed van zijn broer. 

Koning Filip en Ibrahim Ouassari bij het koninklijk bezoek aan MolenGeek in mei. Beeld Photo News
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234