Donderdag 24/06/2021

Modekoning ziet imperium verder afbrokkelen

Het Belgische modemerk Mer du Nord staat op de rand van de afgrond. Dat is niet enkel jammer voor de sector, die zo alweer een mooi uithangbord dreigt te verliezen, het is ook een nieuwe opdoffer voor eigenaar Luc Duchêne. De flamboyante zakenman moest twee jaar terug ook al het einde van zijn luxemerk Duchêne, het vroegere Chine, aankondigen.

Eén troost toch: mocht Mer du Nord binnenkort daadwerkelijk de boeken moeten neerleggen, dan kan Luc Duchêne minstens terugblikken op een einde in stijl. Vorig jaar bracht het merk zijn vijftigste collectie uit, en het uithangbord daarvan was niemand minder dan het Belgische topmodel Anouk Lepère. En laat Duchêne - roots in de Ardennen maar veel meer in zijn sas op de Louizalaan - nu ook de man zijn die nooit vies was van wat uiterlijk vertoon. Snelle wagens en dito vrouwen, gepassioneerd golfer, een optrekje aan de Azurenkust: Duchêne leeft graag snel en goed.

Toen de in Dinant geboren selfmade man het 'breigoedmerk' Mer du Nord medio jaren negentig overnam, draaide het nog nauwelijks 2 miljoen euro omzet. Vijf jaar later had hij enkele tientallen verkooppunten geschrapt en was de omzet in één klap vertienvoudigd. Duchêne zelf had toen al een even opgemerkte als bewogen carrière achter de rug: als jonge snaak debuteerde hij in de horeca met twee restaurants in het Brusselse, vervolgens opende hij een multimerkenkledingwinkel in de peperdure Louizagalerij. In volle merkenhype schopte hij het tot enige Belgische invoerder van Franse BCBG-labels zoals Chipie en Chevignon, later zou hij ook merken uit het hogere segment zoals Moncler en Mulberry gaan invoeren.

Zijn intrede in het modewereldje bleef niet bepaald onopgemerkt: als invoerder van Chipie liet hij de jaaromzet van dat merk in ons land op enkele jaren stijgen van 250.000 naar 25 miljoen euro.

IJdelheid

Duchêne mag dan in de eerste plaats naam hebben gemaakt als een zakenman met een opmerkelijke neus voor trends en imagebuilding, het zou al te kort door de bocht zijn hem zomaar als een platte opportunist weg te zetten. Kort na de overname van Mer du Nord - waarvan de collecties overigens al jaren niet meer in ons land worden gemaakt - stampte hij met een van zijn ex-vrouwen het luxemerk Chine uit de grond.

Chine werd een stuk hoger in de markt geplaatst dan Mer du Nord en moest het vooral van de buitenlandse verkoop hebben. Dat liep behoorlijk goed, maar toch besloot Duchêne enkele jaren terug om er onze landgenoot Tim Van Steenbergen aan het artistieke roer te plaatsen. Nog wat later nam de ijdelheid helemaal de bovenhand, toen Chine omgedoopt werd tot Luc.Duchêne.

Tweemaal fout gegokt, zo bleek, en kort nadat Kate Moss op de cover van Elle stond te blinken in een jasje van het merk, kondigde Duchêne met spijt in het hart de stopzetting van zijn geesteskind aan. We schreven september 2012, en ook het hogere modesegment bleek niet langer immuun voor de economische crisis.

Twee jaar later staat dus ook Mer du Nord, een merk uit het middensegment, op de rand van de afgrond. Eerder dit jaar werden al enkele tientallen medewerkers aan de deur gezet, vandaag is het vooral hopen dat Duchêne er alsnog in slaagt enkele van zijn dure boetieks te verkopen om zo vers geld in het laatje te krijgen.

Agnes Wené, projectmanager en persverantwoordelijke bij het Flanders Fashion Institute, toont zich toch enigszins verrast. "Mer du Nord was toch een gevestigde waarde, en hoewel ik Luc Duchêne niet persoonlijk ken, had ik wel de indruk dat hij een ondernemer met een zekere visie was. Je kunt er natuurlijk moeilijk omheen dat het modelandschap de voorbije jaren drastisch veranderd is. Er was de economische crisis, uiteraard, maar minstens even ingrijpend was de opkomst van het zogenaamde lagere segment."

"De Zara's en H&M's van deze wereld kopiëren razendsnel wat er op de catwalks getoond wordt en zetten zo meermaals per jaar nieuwe trends. Komt daar nog bij dat de consument vandaag blijkbaar minder belang hecht aan kwaliteit, en eerder voor meer en goedkopere kledij kiest."

Traditioneel is België ook de belangrijkste afzetmarkt voor Belgische modemerken uit het middensegment, daar waar de echt dure merken uit eigen land hun omzet vooral over de grenzen halen. In tijden waarin ook de modebewuste consument de vinger wat meer op de knip houdt, is die binnenlandse markt misschien gewoonweg ook te klein voor een merk met flink wat eigen en dure boetieks zoals Mer du Nord? "De markt raakt inderdaad wel verzadigd", stelt Wené. "Maar tegelijk blijven andere bekende Belgische namen zoals Bellerose of American Outfitters het toch wel goed doen. En ook zij zitten in datzelfde middensegment."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234