Woensdag 21/10/2020

‘Misschien moet ik in België komen spelen’

Eigenlijk is hij een echt zondagskind, Dries Mertens van FC Utrecht. In 2009 uitgeroepen tot grootste talent van de Nederlandse tweede klasse. In 2010 uitgeroepen tot tweede beste speler van éérste klasse (na Luis Suárez). Alleen dit jaar stagneert de curve (een beetje): een afgesprongen transfer naar Ajax en niet geselecteerd door bondscoach Leekens voor de oefeninterland

tegen Finland. ‘Ach, de transfer die komt er wel.

En de Duivels? Leekens heeft het wél voor mij.’

“Aaah, de mannen van België. Is het voor ons Drieske?”, vraagt de receptionist van FC Utrecht. “Nja, blij dat we hem nog hebben!” Het is typerend, de manier waarop Dries Mertens over de tongen gaat. De verkleinwoordjes zijn niet pejoratief, het is een blijk van erkenning. Hij is even groot als Messi (1m69), misschien wel even sterk als Messi (fysiek dan) en heeft in Utrecht het aanzien van de Argentijn. Hij is de patron, niemand anders. ‘Hot’ volstaat niet om de populariteit van Mertens te definiëren in Nederland. Supporters stuurden hem en masse mailtjes om toch maar niet naar Ajax te trekken: ‘Dries, blijf alsjeblieft bij ons.’ De jongeman blijft ogenschijnlijk rustig onder zijn sterrenstatus. Een zelfbewuste tred, een afgemeten taal, een Hollands accent en een verstandig discours. Mertens is kalm. Hij kiest voor ratio, meer dan voor emotie. Rustige vastheid, aan de bal en in het hoofd.

Waarom zitten we nu in Utrecht en niet in Amsterdam?

Dries Mertens: “Eén: omdat Utrecht een transfer gewoon niet toeliet. En twee: omdat Ajax de gevraagde som niet wilde betalen. Dat het om een heel hoog bedrag ging (Utrecht vroeg 7,5 miljoen euro, MD), geeft aan dat de club me echt wilde houden. Dat is appreciatie, een teken dat ik goed bezig ben. Utrecht kon nu winst maken, wetende dat ze me van tweedeklasser AGOVV Apeldoorn anderhalf jaar geleden kochten voor 400.000 euro. Ze hebben toen niet veel betaald en konden nu een paar miljoen vangen. Het is wel een vreemd gevoel, dat er een dergelijke som geld op je hoofd plakt. ‘Moeten we nu voorzichtig zijn omdat je zoveel waard bent?’, vragen mijn vrienden.”

Je werd maandag wel in de ArenA gesignaleerd.

“Blijkbaar wel. Zelfs mijn vader belde me ’s avonds laat op: ‘Ben je dan toch geweest?’ ‘Neen, pa, ik ben thuis, ik lig in mijn bed.’ Hij was wel voorstander van een transfer naar Ajax. Als je hogerop kunt, moet je die kans grijpen, prentte hij me in. Maar ach, het is niet zo dat hij nu fel ontgoocheld is, ook hij vindt Utrecht een mooie club. En die transfer komt er wel. Ik had zin om te gaan maar zal niet overhaast te werken gaan en straks kiezen voor een club met een rijk verleden, maar ook met een mooie toekomst.”

Hypothetisch: zou Dries Mertens de erfenis van Luis Suárez bij Ajax kunnen dragen?

“Ja, waarom niet? Daar mag je geen schrik voor hebben. Bij Ajax had ik kunnen spelen, daar ben ik zeker van.”

Van 400.000 naar 7,5 miljoen euro. Ben je op sportief vlak even snel geëvolueerd?

“Absoluut. De grootste stap was eigenlijk die van AA Gent naar AGOVV (Alleen Gezamenlijk Oefenen Voert Verder). Daar kwam ik in een ploeg terecht met mannen als Sherjill MacDonald, die ik nog kende van mijn periode bij Anderlecht. ‘Ga ik hier wel kunnen spelen?’, spookte door mijn hoofd. Maar uiteindelijk heb ik de overgang gemakkelijk verteerd. Drie jaar lang stond ik elke match in de basis, heb ik amper iets gemist en speelde ik zo’n 110 wedstrijden, zelfs als aanvoerder. Dat heeft een pak ervaring opgeleverd. Nadien kwam Utrecht en stelde ik de vraag opnieuw: ‘Ga ik hiér wel kunnen spelen?’ Tom Caluwé stelde me gerust. Ook mijn moeder was nooit overtuigd: ‘Het is zo’n grote stap.’ Maar telkens opnieuw heb ik me bewezen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234