Zondag 09/05/2021

Minder zware straffen gevraagd voor topman Think Media ('Ché', 'P-Magazine')

Bocht in zaak-Maurice De Velder

Voor het Antwerpse hof van beroep heeft openbaar aanklager Chris Nys een spectaculaire bocht genomen in de fraudezaak tegen Maurice De Velder, oprichter en topman van de mediagroep Think Media.

DOOR GEORGES TIMMERMAN

ANTWERPEN l Terwijl de correctionele rechtbank de zakenman vorig jaar tot zware straffen veroordeelde, besloot Nys in beroep zijn vordering drastisch af te zwakken tot bijna symbolische straffen. 'De omstandigheden zijn drastisch gewijzigd', zegt Nys.

In eerste aanleg werd De Velder (50) vorig jaar in juni wegens valsheid in geschrifte, misbruik van vertrouwen, misbruik van vennootschapsgoederen, corruptie en witwaspraktijken veroordeeld tot drie jaar effectieve gevangenisstraf, plus een boete van 375.000 euro, een beroepsverbod gedurende tien jaar en verbeurdverklaringen voor in totaal 4,8 miljoen euro. Nys had vorig jaar zelfs vier jaar effectief gevraagd, plus 500.000 euro boete, een beroepsverbod van tien jaar en de verbeurdverklaring van 17,7 miljoen euro, inclusief de woning van De Velder in Knokke-Heist.

Gezonde mediagroep

"Maar inmiddels zijn de omstandigheden drastisch gewijzigd", verklaarde de openbare aanklager, verwijzend naar de internationale crisis en het feit dat Think Media inmiddels weer een gezonde, beursgenoteerde groep is die honderdvijftig tot tweehonderd mensen tewerkstelt. Bovendien pleit De Velder niet langer onschuldig over de hele lijn, maar bekent hij voor een stuk schuld. "Het Openbaar Ministerie en de verdediging hebben elkaar kunnen vinden", stelde de aanklager, suggererend dat er inmiddels een akkoord werd gevonden tussen beide partijen.

Het gevolg van dit alles was dat Nys gisteren slechts twee jaar voorwaardelijke celstraf tegen De Velder vorderde. De boete werd teruggeschroefd tot 125.000 euro. Van het beroepsverbod, dat de commerciële doodsteek zou betekenen voor de mediagroep, besloot de aanklager af te zien. En van de waslijst van verbeurdverklaringen werden er slechts drie weerhouden, voor een globaal bedrag van ruim 1 miljoen euro. De aanklager maakte de vergelijking met Frank Verstraeten, die voor de Zillionfraude slechts twee jaar voorwaardelijk heeft gekregen. Het hof nam de zaak in beraad en velt een arrest op 2 april. Na afloop verklaarde De Velder aan de redactie: "Ik leg me neer bij de wijsheid van de rechtbank. Ik wil niet vooruitlopen op het arrest en wens gewoon de uitspraak af te wachten."

De Velder, uitgever van onder meer Ché en P-Magazine, kwam in 2001 in moeilijkheden toen zijn groep een landelijke radiolicentie in de wacht sleepte voor 4FM. Die radiozender werd inmiddels verkocht en is momenteel eigendom van De Persgroep. "Het verwerven van die licentie maakte hem tot een Bekende Vlaming en een nieuwe speler op de mediamarkt, wat jaloezie opwekte bij sommige concurrenten", stelden zijn advocaten.

In dezelfde periode werd ook Frank Verstraeten aangehouden, de man achter de Antwerpse megadancing Zillion die via de beurs aandelen had gekocht van Think Media en ook zaken deed met De Velder. Aan het gerecht vertelde Verstraeten dat Think Media geld had witgewassen via de Zillion, naast allerlei wilde verhalen over corruptie van Vlaamse ministers bij de toekenning van de radiolicentie. Achteraf bleek van die verklaringen niets te kloppen, maar De Velder zat wel negen maanden in voorhechtenis en zijn groep ging ei zo na kopje-onder.

Uiteindelijk werd hij door de correctionele rechtbank enkel veroordeeld voor een aantal kleinere, grotendeels boekhoudkundige vergrijpen, onder meer ten nadele van Streep, de reclameregie van De Lijn. Vreemd genoeg stelde niemand van de vermeende gedupeerden zich burgerlijke partij, ook de fiscus niet. "Hij heeft een paar fouten gemaakt en is bereid daarvoor zijn verantwoordelijkheid op te nemen", gaf zijn advocaat toe. "Het nadeel van gedreven mensen is dat ze soms te gedreven zijn."

n De Velder kijkt in beroep slechts aan tegen twee jaar cel en 125.000 euro boete. In eerste aanleg kreeg de mediaman nog 375.000 euro boete en drie jaar cel.

Maurice De Velder:

Ik wil niet vooruitlopen

op het arrest en wens de uitspraak af te wachten

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234