Zondag 29/11/2020

Klimaat

Minder vervuiling in VS: meer regen in Sahel

De Carbon Power Plant in Utah genereert elektriciteit door kool te verbranden. "Steenkoolcentrales afschaffen, levert de meeste voordelen op voor de volksgezondheid."Beeld BELGAIMAGE

Door de dalende uitstoot van zwaveldioxide in de Verenigde Staten kan de Sahel meer neerslag verwachten. Tot die opvallende conclusie komt de University of Columbia in een nieuwe studie.

Sinds de jaren zeventig worden in de VS in toenemende mate maatregelen getroffen tegen de uitstoot van zwaveldioxide. Die maatregelen werden vooral genomen in het belang van het milieu en de volksgezondheid: zwaveldioxide is een toxisch gas dat zure regen creëert en long- en hartziekten kan veroorzaken.

Maar als de VS erin slagen de uitstoot tegen 2100 tot nul ter herleiden, dan heeft dat niet alleen voordelen voor de Amerikanen, zeggen onderzoekers in het Journal of Geophysical Research: Atmospheres. Uit hun computersimulaties blijkt dat er gevolgen zijn voor de neerslag wereldwijd, en met name in de kurkdroge Sahel in Afrika.

Atmosfeer

"Maatregelen tegen de uitstoot in één regio kunnen gevolgen hebben voor neerslag ver weg, omdat de hele atmosfeer een verbonden systeem is", zegt hoofdauteur Dan Westervelt, atmosferisch wetenschapper aan de Columbia University. "In ons onderzoek tonen we aan dat er niet alleen voordelen zijn voor het Amerikaanse milieu en de volksgezondheid, maar ook voor het internationale klimaat."

Zwaveldioxide reflecteert zonlicht naar de ruimte en remt zo het broeikaseffect af, maar tegelijk houdt het verdamping dichter bij het aardoppervlak tegen. Eerder onderzoek wees er al op dat de hoge vervuiling met zwaveldioxide in Europa en Azië verband hield met de ernstige droogtes in de Sahel in de jaren zeventig en tachtig.

Drie modellen

De onderzoekers wilden daarom nagaan of uitstootbeperkingen in de VS wereldwijde gevolgen zouden hebben. Ze maakten daarvoor gebruik van drie verschillende klimaatmodellen. Alle modellen toonden een lichte verhoging van de wereldwijde neerslag, met een groter effect in de VS zelf en in de noordelijke hemisfeer. Twee modellen toonden een aanzienlijke verhoging van de neerslag in de Sahel met 5 tot 10 procent.

De wetenschappers hadden een verband verwacht, maar niet op zo'n duidelijke manier. "We zijn verrast dat uitstootbeperkingen in een land de neerslag in een ander continent kunnen veranderen, duizenden kilometers verder", zegt medeauteur en atmosferisch wetenschapper Arlene Fiore.

In feite keert de neerslag in de Sahel terug naar normale niveaus: de hoge zwaveluitstoot in de voorbije decennia blokkeerde de tropische regengordel, die niet noordelijke genoeg kon opschuiven in het regenseizoen. Als de uitstoot wegvalt, verschuift de gordel weer meer noordelijk, tot boven grote delen van de Sahel. Bepaalde landbouwgebieden kunnen daardoor weer productiever worden.

Klimaatverandering

Hoewel de studie goed nieuws lijkt voor de Sahel, waarschuwen de wetenschappers tegelijk voor de gevolgen van de klimaatverandering voor de regio. Bovendien kan de verminderde uitstoot van zwaveldioxide die klimaatverandering aanzwengelen, als de uitstoot van CO2 blijft toenemen.

"Het blijft een goed idee om zwaveldioxide aan te pakken met speciale filters op steenkoolcentrales, in het belang van de volksgezondheid", zegt medeauteur Shindell. "Maar het zou nog veel beter zijn om steenkoolcentrales helemaal af te schaffen. Dat levert nog veel meer voordelen op voor de volksgezondheid en de strijd tegen de klimaatverandering."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234