Dinsdag 01/12/2020

Millwall verliest strijd tegen grootkapitaal

De Londense voetbalclub Millwall dreigt te worden uitgerookt door de gemeente, die een deel van het terrein wil vrijmaken voor appartementen voor de rijken. Het is een gevecht tegen de woningnood en de eigen reputatie als hooliganclub.

Op weg naar de Zuid-Londense derby tussen Millwall en Charlton Athletic wijst Millwall-supporter Paul Jason (56) op de nieuwbouwwijk waar zijn club tot begin jaren 90 speelde. "We was there. Daar stond The Den. Cold Blow lane. Daar kon het spoken."

De nieuwe Den ligt een paar honderd meter verderop, ingeklemd tussen een vuilverbranding, autosloperijen en een drukke spoorlijn. Maar hoelang nog, vraagt Jason, een bokstrainer met een blauwe sjaal, zich af? "De gemeente wil ons helemaal weg hebben, maar we horen hier, in Sarfeast Lunnen." Zijn zoon knikt en voegt eraan toe: "Die projectontwikkelaar is zo krom als een briefje van negen shilling."

Millwall. De naam van de 131 jaar oude voetbalclub, ooit opgericht door Schotse dokwerkers op the Isle of Dogs, dient sinds de laatste decennia van de vorige eeuw als een metafoor voor hooliganisme. 'No one likes us, we don't care' is het geuzenlied dat nog steeds klinkt in de leeuwenkooi. Vanuit oudsher is Zuid-Londen met kroegen als Dirty South het territorium van 'the Wall', gesymboliseerd door de Millwall-fan die in de cultfilm Arrivederci Millwall het asfalt van de Tower Bridge kust bij terugkeer van een uitwedstrijd in het noorden van het land.

De Struikrovers, zoals de Millwall-fans zich noemen, zijn vooral geliefd bij sociologen en cineasten. Het is de lievelingsclub van acteur Daniel Day-Lewis en bokser David Haye, maar bovenal het lelijke eendje tussen de veertien Londense profclubs, met een vijver die zich helaas op een aantrekkelijke locatie bevindt.

The New Den is het meest centraal gelegen voetbalstadion van Londen. The Shard, de wolkenkrabbers van Canary Wharf werpen een lange schaduw over het stadion. Met de trein is het tien minuten naar Londen Bridge. Voor projectontwikkelaars is het onontgonnen zuiden van het ruige Bermondsey een nieuwe goudmijn. Slimme makelaars noemen de omgeving reeds SoBo: South of Borough. Een verwijzing naar een trendy wijk uit de dagboeken van Bridget Jones.

Landjepik in Londen

Stadsdeel Lewisham, ooit de shirtsponsor van Millwall, ziet het ook als een sta-in-de-weg bij de stadsvernieuwing ter waarde van een miljard pond. In plaats van een stadion waar eens in de twee weken negenduizend toeschouwers een ploeterende middenmoter uit de derde divisie aanschouwen, zouden er ook luxeappartementen voor bankiers en andere City-werkers kunnen staan.

Ten bate van de projectontwikkelaar Renewal Holdings is het stadsdeel, dat sinds mensenheugenis door Labour wordt bestuurd, begonnen met een onteigeningsprocedure voor de parkeerplaatsen en het kunstgrasveld van de jeugdacademie, in totaal 10,7 hectare.

Dat het stadsdeel bereid is om voor deze projectontwikkelaar door het vuur te gaan lijkt niet op toeval te berusten. Renewal is opgericht door Dave Sullivan, de voormalige stadsdeelvoorzitter én oud bestuurslid van Millwall, en Mushtaq Malik, die een hoge functie heeft bekleed binnen de gemeente. Burgemeester Steve Bullock zit in het bestuur van een liefdadigheidsorganisatie die opgericht is door Renewal, dat gevestigd is op het belastingvriendelijke eiland Man.

Via een openbaarheidsprocedure heeft de club een verhelderend rapport van PricewaterhouseCoopers over Renewal weten te bemachtigen, maar de belangrijkste passages zijn door de gemeente wit gemaakt.

Het stadion zelf blijft voorlopig buiten schot, maar de club zal schade ondervinden van de landonteigening. De jeugdacademie bevindt zich in dezelfde categorie als die van Premier League-clubs. "De gemeente wil dat we elders in het stadsdeel een voetbalveld gaan huren, waardoor we in een lagere categorie terechtkomen, met clubs als Dagenham, Wycombe en Southend", zegt clubvoorzitter John Berylson, een Amerikaanse miljardair. Hierdoor zal de club jaarlijks zo'n 300.000 euro aan steun van de voetbalbond mislopen.

Het volbouwen van parkeerplaatsen kan leiden tot lagere toeschouwersaantallen. De club dreigt zodoende te worden uitgerookt.

Millwall heeft bij dit landjepik last van het verleden. Door zich te profileren als een buurtclub proberen The Lions al jaren af te komen van het beroerde imago. Zo kunnen kinderen van omliggende scholen gebruikmaken van de sportfaciliteiten en onlangs konden ze deelnemen aan een kerstkaartencompetitie. De tekening van de winnaar sierde het programmaboekje van de Charlton-derby. Veel lijkt het vooralsnog niet te helpen.

"Geregeld zie ik anti-Millwall-opmerkingen van raadslieden voorbijkomen op sociale media", zegt Peter Garston, die namens de fans in het clubbestuur zit. "Dat is frustrerend. Ik heb er weinig vertrouwen in."

Het lot van de club is nu in handen van een raadscommissie die kritisch kijkt naar de handelwijze van het gemeentebestuur. Een besluit is uitgesteld tot half januari. Mocht de gemeente, dat niet reageert op vragen, besluiten om door te gaan met de onteigening, dan zullen er lange procedures volgen bij de rechter, alsmede een klacht bij de minister van Gemeenschapszaken.

Slecht imago

Er gaan al geruchten dat de club, net als arme Londenaren, op den duur moet verhuizen. Als mogelijke locatie voor de nieuwe New Den wordt de Medway genoemd, het gebied ten noorden van Kent aan de Theems-delta dat ooit is geplunderd door de vloot van Admiraal de Ruijter. Voor trouwe fans is dit ondenkbaar, bijvoorbeeld voor de 68-jarige Roy Proud, een gepensioneerde bankbediende uit Beckenham die al vanaf zijn 8ste naar Millwall gaat.

"We worden afgerekend op ons verleden, op basis van vooroordelen. We zijn niet zo groot als de topclubs elders in Londen, maar er is een zeer loyale aanhang", zegt Proud na de Charlton-wedstrijd, wandelend langs Old Kent Road, de goedkoopste straat uit de Engelse versie van Monopoly. "Als we moeten verhuizen, dan zouden we eigenlijk moeten teruggaan naar de Isle of Dogs, waar de Millwall-dokken staan. Maar daar is de grond tegenwoordig ook al goud waard."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234