Maandag 14/06/2021

Millwall gaat vandaag in Engelse Cup Final tegen Manchester United op zoek naar respect

Millwall-spits Bob Peeters: 'De loyaliteit van onze fans is ongelooflijk. De club betekent alles voor hen'

Cold Blow Lane wil af van hooligan-stempel

Manchester United en Millwall spelen vanmiddag in het Millennium Stadium in Cardiff de 123ste editie van de Cup Final. De Mancunians zijn torenhoog favoriet want Millwall staat pas tiende in de Engelse tweede klasse. Bij de Zuid-Londenaars staat overigens veel meer op het spel dan een sportieve prijs. Behalve de Engelse beker winnen wil Millwall vooral tonen dat de 'beruchtste club van Engeland' die naam niet langer waardig is.

Kevin Werbrouck

Nobody likes us, but we don't care' was de slogan van de 'Lions', maar Millwall wil nu voor eens en altijd af van dat hardnekkige imago. De club wordt namelijk nog steeds in één adem genoemd met hooliganisme. Een legende wil zelfs dat het woord 'hooligan' afkomstig is van de familienaam van een Zuid-Londense clan, wonend in de befaamde Old Kent Road in Millwall.

Die slechte reputatie is de club niet zomaar te beurt gevallen. Decennialang was ieder voetbalteam dat moest afzakken naar 'The Den', het stadion van Millwall op Cold Blow Lane, als de dood voor de reacties van de thuissupporters. De verhalen van bezoekende spelers die uren na de match moesten blijven wachten in de kleedkamers uit vrees voor represailles zijn niet te tellen.

"Het was indertijd een zeer riskante bedoening om te gaan spelen op Cold Blow Lane", weet Ray Wilkins, nu hulptrainer van Millwall, vroeger als speler meermaals 'te gast' bij de Lions. "De hekken hingen altijd vol met supporters. Pas op, dan was je nog aan het verliezen, hé. Ik herinner me dat we er met Queens Park Rangers eens gingen winnen met 0-1. Dan brak de hel pas echt los."

Millwall zette eens een record van 59 thuisoverwinningen neer tussen 1964 en 1967. Toen de thuiszegereeks beëindigd werd, 'vierden' de supporters dat met een stevige rel. Politie? Die durfde gewoontegetrouw amper tussenbeide komen wanneer de Millwall-aanhang keet schopte. "Maar dat was vroeger", bekent Wilkins. "Nu is de situatie helemaal anders. Er is hard gewerkt om dat oude imago onderuit te halen en in de Cup Final moet voor iedereen duidelijk worden dat het huidige Millwall gesteund wordt door een fantastische schare supporters."

Dé grote man achter de hervormingen in Zuid-Londen is huidig Millwall-voorzitter Theo Paphitis. Hij zorgde onder andere voor een nieuw stadion, 'The New Den', om het verleden te helpen begraven. "Ik heb al een hele tijd geleden een streep getrokken onder de duistere periode van de club", aldus Paphitis. "Maar vele anderen hebben dat nog niet gedaan. Zo blijven onze fans altijd geviseerd. Als er hier iemand niest, wordt dat elders algauw een aardbeving. Dat klinkt misschien oneerlijk, maar we moeten dat aanvaarden. In Cardiff zal de hele wereld kunnen zien hoe sportief onze aanhang is."

Ook Bob Peeters, Belg in Zuid-Londense loondienst, weet hoe belangrijk de Cup Final is voor Millwall en zijn supporters: "Ja, het is een unieke kans om van een hardnekkig imago af te raken, maar toch is de beker winnen het belangrijkste voor de club. Daarbij, de laatste rel dateert van enkele jaren geleden en sindsdien hebben de supporters zich voorbeeldig gedragen."

De boomlange spits zag zijn eerste seizoen bij de eerstedivisieclub overschaduwd door een enkelblessure maar hij weet de gemiddelde Millwall-fan toch al naar waarde te schatten: "Vooral de loyaliteit van die gasten is ongelooflijk. Millwall betekent alles voor hen", zegt Peeters. "Het is een schitterend publiek om als thuisploeg voor te spelen."

Peeters zal, vanwege zijn blessure, vanuit de tribune moeten toezien hoe zijn makkers de sterren van Manchester te lijf gaan. "Ik denk dat een stunt tot de mogelijkheden behoort, ja. Wij hebben niets te verliezen, hé. Als Manchester straks wint, zal iedereen dat normaal vinden."

Blikvanger bij Millwall is speler-trainer Dennis Wise. De ex-Chelsea-speler kan vandaag zijn vierde FA Cup winnen. Al blijft het nog onzeker of hij aantreedt vanwege een spierblessure. Peeters: "Die speelt zeker, geloof me vrij. Zelfs al kappen ze zijn been af, dan nog staat hij op dat veld. Maar kijk vooral eens naar onze nummer vier, Cahill. Hij is slechts 24 jaar, maar een ongelooflijk talent op het middenveld. Die speelt volgend jaar geheid in de Premier League."

Manchester Utd - Millwall

Millennium Stadium, Cardiff (Live op BBC 1 vanaf 14 uur, aftrap om 16 uur)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234