Maandag 21/09/2020

Miljonair zkt. buitenaards leven

Hij is investeerder in succesvolle internetbedrijven, maar nu maakt Russisch multimiljonair Yuri Milner zo'n 92 miljoen euro vrij voor onderzoek naar buitenaards leven. Met steun van Stephen Hawking.

Is er leven op Pluto? Voorlopig kan de ruimtesonde New Horizons daar geen antwoord op geven. Iemand die het antwoord graag wil weten, is Yuri Milner. Maandag kondigde de ondernemer het onderzoeksprogramma Breakthrough Listen Initiative aan. Hij heeft 100 miljoen dollar (zo'n 92 miljoen euro) veil om de zoektocht naar buitenaards leven te versnellen.

Met de centen kunnen wetenschappers tien jaar gebruikmaken van Amerikaanse en Australische telescopen. Daarnaast zal Milner ook een wedstrijd financieren waarmee berichten worden verzameld over de mensheid en de planeet aarde. Die moeten "ooit eens naar een andere beschaving gestuurd worden". Wie is die gulle schenker? En waarom doet hij dat?

Op de Midas-lijst van Forbes, die de wereldwijde topinvesteerders in technologie ordent, staat Milner op plaats 20. Hij is geboren in een Joods gezin in Moskou, zijn vader was expert in management en organisatie. Zelf werd hij in 1990 de eerste niet-geëmigreerde Sovjet-onderdaan die in de VS een master bedrijfskunde zou halen. In de jaren 90 werkte hij voor de Wereldbank in Washington; 25 jaar en zo'n 3 miljard euro later is Milner een bekende internetinvesteerder.

In zijn thuisland richtte Milner investeringsgroep Digital Sky Technologies (DST, nu Mail.Ru geheten) op. Later volgde de internationale tak DST Global. In 2011 had DST 10 procent van de aandelen in Facebook. Maar de lijst is nog langer. DST heeft participaties in onder meer Spotify, Groupon, Airbnb en Zalando. Vorig jaar verkocht het bedrijf zijn aandelen in Twitter en Facebook.

Oneindig universum

Milners interesse in wetenschap is geen bevlieging. De zakenman is zelf fysicus. In 1985 haalde hij zijn diploma in de theoretische fysica aan de Staatsuniversiteit van Moskou. Later doctoreerde hij in de deeltjesfysica en raakte bevriend met Sovjet-kernfysicus en mensenrechtenactivist Andrei Sacharov. Milner vond zichzelf geen goede wetenschapper. Teleurgesteld trok hij naar de businessschool in de VS. Maar de fysica is altijd blijven knagen.

In 2012 werd zijn Fundamental Physics Prize in het leven geroepen, een onderscheiding en steun voor fysici die betrokken zijn bij fundamenteel onderzoek. Onder meer Stephen Hawking kreeg van Milner al 3 miljoen dollar voor zijn bijdragen aan de kosmologie. Hawking toont zich op zijn beurt enthousiast over Milners nieuwe initiatief. "In een oneindig universum moeten er sporen van leven zijn", zei hij op de persconferentie in Londen. "Ergens in de kosmos, misschien, kijkt intelligent leven."

Pittig detail: Milner gaf onlangs evenveel uit aan een nieuw stulpje in San Francisco. Het Franse château in Loire-stijl staat op een domein van zeven hectare en kostte zes jaar om te bouwen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234