Zondag 07/03/2021

'Mijn droom: weg uit die rolstoel'

Vandaag stapt hij het vliegtuig in dat hem via Frankfurt naar New York vliegt. The Big Apple is een tussenstop op weg naar Hawaï, waar Marc Herremans op 18 oktober opnieuw aan de zwaarste eenmanssportwedstrijd ter wereld begint, de Ironman. Eerst staat er maandag in New York nog een ontmoeting geprogrammeerd met Christopher Reeve, de man die als 'Superman' filmgeschiedenis schreef. Herremans en Reeve zitten aan een rolstoel gekluisterd en verbinden beiden hun naam aan een stichting. Herremans: 'Met mijn naam en mijn contacten kan ik veel realiseren.'

Tony Landuyt

Een stalen karakter. Beter kan men Marc Herremans niet omschrijven. De triatleet die ruim anderhalf jaar geleden bij een val in Lanzarote verlamd raakte van borst tot tenen, kan zich nog altijd niet verzoenen met een leven in een rolstoel. Zijn doel is ooit weer te kunnen lopen en opnieuw de finish te halen in de Ironman met de 'echte' atleten. Nu is hij één van de vijf gehandicapten die deelneemt. "Ik kan me niet verzoenen met een leven in een rolstoel", zegt hij. "Ik wil er ooit uit, weer kunnen lopen en deelnemen aan de echte Ironman. Ik blijf daarvoor vechten."

Herremans is daar echter nog heel ver van verwijderd. De verlamming bevindt nog altijd op hetzelfde niveau. De intenties en het doorzettingsvermogen om de rolstoel aan de kant te zetten, zijn wel aanwezig. Zijn profsportleven werd van de ene op andere seconde stukgeslagen, maar het belette Herremans niet om toch de onwaarschijnlijkste uitdagingen aan te gaan. "Iedereen verklaarde me vorig jaar gek toen ik als rolstoelatleet aan de Ironman deelnam", zegt hij. Een succesverhaal werd het niet. Bij de zwemproef liep het al mis en werd de Kempenaar door dokters tot een verplichte opgave gedwongen.

"Mijn lichaam was er vorig jaar nog niet klaar voor", zegt hij. "Dit jaar zal het anders zijn. Mijn ambitie is finishen, als het kan binnen de twaalf uur. De voorbereiding op dit avontuur is perfect verlopen. Ik vrees alleen dat ik voor mentaal moeilijke momenten zal staan. Als ik de echte atleten zal zien terugkeren van het keerpunt, zal ik het wellicht even moeilijk krijgen, wetende dat ik normaal bij de eersten zou lopen."

Deelnemen aan de Ironman is een dure grap, zeker voor een rolstoelatleet. Voor zo'n slordige 20.000 euro aan materiaal werd ingeladen en naar Hawaï overgevlogen."Weinigen kunnen zich dat permitteren", zegt Herremans. "Naast de mentale en fysieke klap krijgen gehandicapten ook nog eens een financiële tegenslag. Ik heb echter het geluk dat ik ondertussen een BV ben en sponsors voor deze onderneming kon aantrekken."

Zijn gretigheid en zijn optimisme heeft hij niet verloren. "Buiten die rolstoel voel ik me heel gezond en kan ik me uitleven als sporter", zegt hij. "Aan mijn verlamming zit ook een positieve kant. Mijn denkwereld is veel breder geworden. Als ik nu een kindje in een rolstoel zie lachen, is dat voor mij meer waard dan de Ironman winnen. Het pleziert me dat ik voor velen als voorbeeld geld en jongeren in een rolstoel zich aan mij optrekken om gemotiveerd aan sport doen."

Herremans is een bezige bij. Hij steekt dagelijks vele uren in zijn trainingsarbeid, hij is intens bezig met de stichting To Walk Again (die hij in april oprichtte) en hij werd aangezocht als adviseur van minister van Sport, Marino Keulen. Een carrière in de politiek ziet hij evenwel niet zitten, ondanks het feit dat hij bij de jongste verkiezingen op 37.000 voorkeurstemmen kon rekenen.

Vooral de vzw To Walk Again houdt hem sterk bezig. "Ik wil weer lopen en ik ben ervan overtuigd dat velen die in eenzelfde situatie als ik er niet anders over denken", zegt hij. "Met de stichting wil ik het onderzoek naar oplossingen voor ruggenmergletsels promoten en financieel ondersteunen. Met mijn naam en mijn contacten kan ik veel realiseren. Als BV kan ik op die manier makkelijker geld inzamelen voor het project. Via sponsoring en merchandising is er in zes maanden tijd al erg veel gerealiseerd."

De stichting, die ook actief is in Duitsland, Zwitserland, Frankrijk en Australië, zal de krachten bundelen met Christopher Reeves Paralysis Foundation om het wetenschappelijk onderzoek naar ruggenmergletsels uit te breiden. Op weg naar Hawaï houdt Herremans even halt in New York voor een ontmoeting met Christopher Reeve, alias 'Superman', die bij een val van zijn paard bijna volledig verlamd is. In februari komt Reeve op zijn beurt naar Brussel.

Tegen die tijd kan Herremans zijn nieuwe stunt beginnen voorbereiden. Volgend jaar wil hij van Londen met de handfiets naar de kust fietsen, nadien het Kanaal overzwemmen en ten slotte verder naar Brussel fietsen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234