Donderdag 26/05/2022

Midden-Oosten botst frontaal met Amerikaanse plattelandsrust

Er staan grote en dringende thema's ter discussie in Shepherdstown, zwaarwegende zaken die over een paar jaar alles zullen veranderen. Dit stadje in de Amerikaanse staat West-Virginia, neergekwakt op een boogscheut van de rivier de Potomac, heeft veel aan het hoofd. Maar het zijn niet de lopende onderhandelingen over het Midden-Oosten die de lokale bevolking bezighouden, hoe interessant en belangrijk ze ook mogen zijn. Shepherdstown is bezorgd om zijn eigen toekomst, niet die van de Golanhoogte.

Velen zouden de delegaties uit Israël en Syrië zelfs het liefst zien verdwijnen. "Veel mensen vragen zich af waarom ze naar zo'n kleine plaats moeten komen en hier de rust verstoren", zei John Craig, een piloot bij United Airlines, tegen de Charleston Gazette. "Dit is een kleine plaats die klein wil blijven." Met andere woorden, Craig heeft liever dat de oorlog in het Midden-Oosten voortduurt, als het in zijn eigen achtertuin maar rustig blijft.

De VS-regering besloot de vredesonderhandelingen tussen Israël en Syrië in Shepherdstown te houden omdat het aan een aantal cruciale criteria voldoet. Het ligt buiten Washington, maar niet zo ver dat de president er niet binnen een half uur kan zijn met de Marine One, zijn officiële helicopter. Er zijn hier nooit vredesonderhandelingen gehouden, dus beide partijen bevinden zich op vreemde bodem. En, cruciaal, het is landelijk en relatief afgelegen, zodat er geen grootsteedse afleidingen zijn (of veiligheidsproblemen).

'Ontwapenend' is een goed woord voor Shepherdstown, 'een plaats met een onopvallende charme', schrijft de Washington Post op een neerbuigend toontje. 'Het is geen plaats die je als bestemming kiest.'

In Shepherdstown wonen 1.300 mensen, maar op de academie voor vrije kunsten staan 4.000 studenten ingeschreven. De politie beschikt over vier voltijdse krachten en drie deeltijdse. Het is de oudste plaats in West-Virginia en figureerde in de Amerikaanse geschiedenis als het startpunt van een mars van Zuidelijke vrijwilligers die George Washington gingen helpen tijdens de Onafhankelijkheidsoorlog. De stoomboot zou hier zijn uitgevonden. Maar een onmiskenbaar kenmerk is dat hier niet veel gebeurde, zodat de prachtige koloniale architectuur bewaard bleef, net als de sterke gemeenschapszin en de gezonde buitenlucht.

De pers en andere volgelingen hebben als uitvalsbasis gekozen voor Betty's Restaurant, de voortreffelijke plaatselijke eetgelegenheid waar Elca Frye maandag twee keer de normale hoeveelheid eieren kookte. De verslaggevers schrijven sfeerstukken over de landelijke charme van Betty's terwijl de fotografen van 's werelds grootste nieuwsagentschappen plaatjes schieten van de vredesposters in de etalages.

Maar het landelijke karakter van Shepherdstown wordt bedreigd door de stijgende welvaart. Shepherdstown mag dan in West-Virginia liggen, bekend om zijn armoede en het isolement van de mensen in de heuvels, het ligt ook in een 'hondenpootje' dat zich uitstrekt tot het noorden van Virginia, bijna tot Washington DC. In dit gebied explodeert de nieuwe rijkdom door de expansie van software- en andere hoogtechnologische bedrijven en inwoners van Shepherdstown kunnen tegenwoordig net zo goed softwarespecialisten zijn als kunstenaars of boeren.

Er zijn tekenen dat de groeiende welvaart het stadje niet past. Zo is er een levendige rel over een nieuwe rondweg, met bewoners die het verkeer liever om de stad heen zien rijden dan dat het de doorgaande wegen verstopt. Sommigen zijn er bezorgd om dat het gebied dezelfde weg opgaat als Fairfax County in Virginia, dat werd opgeslokt door buitenwijken en alle identiteit verloor. "Willen we een onpersoonlijke sfeer, het verlies van gemeenschapszin, het drukke verkeer, de overvolle scholen en de gestegen criminaliteit die ze daar hebben?", staat er in een ontwikkelingsplan van lokale groeperingen.

"Vroeger liep je over straat en kende je negen van de tien mensen", vertelde Richard Brown aan de Washington Post, geheel volgens het eeuwenoude kleine-plaatjes-cliché. "Nu mag ik van geluk spreken als ik er van de vijfentwintig ééntje ken."

De meeste deelnemers aan de onderhandelingen zullen Shepherdstown natuurlijk nooit zien. Ze blijven in hun conferentiesuites in afwachting (als het allemaal lukt) van een flitsende rit naar het Witte Huis voor een ondertekeningsceremonie, of (als het niet lukt) voor een discrete aftocht naar de luchthaven. In beide gevallen kan John Craig zijn leventje rustig voortzetten.

Andrew Marshall is correspondent in Washington voor The Independent

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234