Woensdag 16/06/2021

Michael Howard moet de conservatieven redden

Na het ontslag van Iain Duncan Smith moeten de Tory's een nieuwe leider verkiezen. Eén kandidaat springt boven de rest uit, de 'schrik van Tony Blair' volgens sommigen. Zo favoriet is Michael Howard dat de bookies zelfs geen weddenschappen op zijn naam aanvaarden. Maar de joodse ex-minister van Binnenlandse Zaken mag dan al een fel debater zijn en getrouwd zijn met een ex-supermodel, bij de publieke opinie komt hij over als een sinistere figuur. 'Hij heeft iets nachtelijks over zich', zei een partijgenote ooit.

Brussel / Londen

Eigen berichtgeving

Fabian Lefevere

Het verschil kon niet groter zijn. Onder luid gejuich verwelkomden de conservatieve parlementsleden gisteren Howards aankondiging dat hij zich kandidaat stelt voor het leiderschap. Duncan Smith, na twee jaar in het ambt weggestemd, leek al vergeten. Noodzakelijk voor de partij, noemden enkele vooraanstaande Tory's zijn vertrek. In de kranten kreeg hij nog een paar stampen toe. In het lezingencircuit zou hij bijvoorbeeld niet terechtkunnen. "Daarvoor moet je wat te vertellen hebben", meldde een organisator in The Independent.

De 62-jarige Howard zorgt bij de conservatieven voor een aanstekelijk enthousiasme: eindelijk een staatsman aan het hoofd van de partij, die na de kleurloze William Hague en Iain Duncan Smith de partij kan verenigen. Howard is een scherp debater en wordt door zijn eigen partij gezien als de enige die Tony Blair in de Kamer het vuur aan de schenen kan leggen. Met zin voor nostalgie herinneren ze zich hoe Howard tijdens zijn ambt op Binnenlandse Zaken geregeld de jonge Tony Blair de mond snoerde. Blair was toen schaduwminister van Binnenlandse Zaken en de rechtstreeks pendant in de oppositie voor Blair. Blair zei gisteren al de komst van zijn oude rivaal als oppositieleider met plezier tegemoet te zien en te verwachten dat het peil van het politieke debat daardoor stijgt.

Howard, een telg uit een joods-Roemeense familie, is een intellectueel die de partij opnieuw een smoel zou kunnen geven. Zijn rechtse tot ultrarechtse standpunten zijn populair bij het publiek. Onder zijn beleid op Binnenlandse Zaken, in de regering-Major, daalde de criminaliteit met 15 procent. Howard laat zich opmerken met sterke uitspraken en plannen, zoals het afschaffen van het recht om te zwijgen voor arrestanten. In een door spin gedomineerd tijdperk heeft Howard bovendien het voordeel dat hij getrouwd is met een ex-topmodel, Sandra Paul, nu 63 maar ooit covergirl voor Vogue en Harpers en bevriend met mensen als Frank Sinatra. Howard is haar vierde echtgenoot.

Desondanks hangt er minder glamour rond de persoon van Howard zelf. Bij de publieke opinie komt hij over als een wat duistere figuur, een politicus die niet meer bijdetijds is en allerminst de man van rake oneliners. Dat imago was mede verantwoordelijk voor zijn nederlaag bij de verkiezingen voor het partijleiderschap in 1997, dat hij verloor van William Hague. Ann Widdecombe, toen nog een boegbeeld maar nu naar de coulissen verbannen, zei ooit dat hij "iets nachtelijks" over zich heeft. Dat stigma is hij nooit echt kwijtgeraakt: Howard staat voor het oerconservatieve, anti-Europese, asociale en ietwat xenofobe Groot-Brittannië.

De conservatieven hopen dat Howard de enige kandidaat wordt, waardoor een nieuwe slopende interne strijd vermeden kan worden. Gisteren al kondigden enkele kandidaten aan niet in de clinch te zullen gaan met Howard. Onder hen 'kroonprins' Michael Portillo, ex-minister van Financiën Ken Clarke, schaduwminister voor Buitenlandse Zaken Michael Ancram, de schaduwminister voor Handel Tim Yeo en de jonge belofte Oliver Letwin. Alleen over David Davies, de door Duncam Smith ontslagen partijvoorzitter, bestaat nog twijfel. Mogelijk doen hij en Howard als duo een gooi naar de macht bij de conservatieven. Alleen: daar heeft Howard slechte ervaringen mee. In 1997 zou hij aanvankelijk een combine vormen met William Hague. Tot Hague hem opbelde met de melding dat hij het alleen zou proberen en zijn mentor uiteindelijk versloeg.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234