Vrijdag 28/02/2020

Met zegen van Boeddha

Het romantische succesverhaal laat niemand onberoerd. In de Premier League, waar centen domineren, doet een elftal van afdankertjes een gooi naar de landstitel. Leicester City is de ongewenste gast op het miljoenenbal. Wat is het geheim?

Het heilig water heeft zijn effect gehad. De spelers zijn het religieuze gezelschap gewend. Bij de start van het seizoen laat Vichai Srivaddhanaprabha, de rijke Thaise eigenaar van Leicester, vanuit zijn vaderland boeddhistische monniken overvliegen om zijn ploeg te zegenen. Een ceremonie naar de tradities, met vlaggetjes, offertafel, spreuken en gebeden. De monniken dompelen speciale stokjes in het water en besprenkelen de spelers zo hard ze kunnen - een heilige douche. Een krachtig karma is het resultaat. Jamie Vardy, coverheld van het sprookje, is een van die believers.

Op 6 februari 2015 bengelde Leicester City, de armste stad in Engeland, troosteloos onderaan met 17 punten uit 24 matchen. Degradatie dreigde, tot 'Houdini' zich met acht zeges in de laatste tien speeldagen naar een veertiende stek wurmde. Een jaar later kan datzelfde elftal directe achtervolger Man City op zes punten zetten met een basiself die nog niet de helft van Kevin De Bruyne kostte.

Tovenaar Ranieri

Veel is er in Leicester nochtans niet veranderd. Negen nieuwe spelers (vier in de basis) en een andere trainer op de bank. De ontvlambare Nigel Pearson ruimde plaats voor Claudio Ranieri, Italiaan op leeftijd. 'Tinkerman' werd hij smalend genoemd in zijn periode bij Chelsea, zoiets als een prutser. Maar Tinkerman is niet meer.

Ranieri's grootste verdienste is dat hij op het veld bijzonder veel en ernaast bijzonder weinig veranderde: zijn oldskool tactische obsessie gekoppeld aan de strakke medische begeleiding door jonge sportwetenschappers. Een elftal dat vorig seizoen defensief een rommeltje was, heeft nu alles op orde en voetbalt met een enorme tactische discipline. Die heeft Ranieri er met behulp van assistent Craig Shakespeare ingeslepen. Veel meer dan Pearson legt hij trainingen stil, hij organiseert theoretische sessies en via de iPads worden spelers volgepropt met info.

Het resultaat van al die tactische precisie is een compact team dat tegenstanders frustreert in een 4-4-2, een formatie die zijn beste tijd leek te hebben gehad. Kenners die het Italiaans voetbal begin jaren 90 bestudeerden, zien parallellen tussen Ranieri's manier van werken en die van zijn inspirator Arrigo Sacchi (ex-Milan); een zienswijze waarin de efficiëntie van het elftal groter is dan de som van de individuen.

Dat blijkt ook uit de drie duidelijke linies, waarvan het gat tussen aanval en achterhoede nooit groter dan 25 meter is, en uit de hoge pressing die begint bij Vardy. De bal hebben is bijzaak, maar vanaf dat die heroverd wordt, gaat het bliksemsnel diep. Met een lange bal, een kruispass of in drie korte tikken. Reactievoetbal op zijn mooist.

In de rangschikking van het aantal intercepties, geblokte passes en voorzetten leiden de Foxes met voorsprong. In de balbezitcijfers bengelen ze met gemiddeld 43,9 procent op de op twee na laatste plaats. Geen enkele ploeg in de Premier League geeft zoveel slechte passes als Leicester. Maar de bal hebben ze wel gauw weer terug.

De manier van voetballen vergt veel energie en toch wordt de kern voorlopig gespaard van blessures. Meten is weten en preventie staat centraal.Strength,paceen power (kracht, tempo en explosieve kracht) zijn de codewoorden in de gymzaal. In november installeerde de club zijn eigen cryotherapiecontainer, een ijskamer voor sneller spierherstel. In die diepvriezer is Vardy een vaste klant.

En tot slot is er de scouting, waar prijs-kwaliteit primeert. Meestal gebeurt er een eerste onderzoek op basis van statistieken en daarna gaat topscout Steve Walsh de spelers in het echt bekijken. Naar verluidt vroeg Arsène Wenger hem onlangs waar hij Riyad Mahrez had gevonden. "In de tuin die jij vroeger plunderde", antwoordde die droogjes.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234