Zaterdag 24/10/2020

Portret

Met vallen en opstaan is dit transmodel uitgegroeid tot de wereldtop

Hari Nef: "Mijn mantra? Neem waar je recht op hebt".Beeld AP

De modeweken zitten erop en de ster is bekend: Hari Nef. Zoveel meer dan de eerste openlijke transvrouw met een wereldwijd modellencontract is de Amerikaanse ook tot politieke heldin aan het uitgroeien. “Als mijn lichaam eens op de achtergrond kan geraken, zullen mensen misschien luisteren naar wat ik te zeggen heb.”

Door het toonaangevende modeblad Elle op de cover van het septembernummer – de belangrijkste editie van het jaar – geplaatst worden, het was dit jaar vier mensen gegeven. Actrices Kristen Stewart en Amandla Stenberg, zanger Zayn Malik (bekend van ‘One Direction’) én Hari Nef (23). Het was de eerste keer dat een transvrouw de cover van een Britse megapublicatie sierde.

Volgens Elle-hoofdredacteur Lorraine Candy werd Nef gekozen omdat ze als een van de belangrijkste millennial-influencers van het moment geldt. “Graag noem ik Hari een ‘icoon van verandering’. Toen ik haar eerder dit jaar voor Gucci zag defileren, kon ik enkel denken: deze vrouw belichaamt alles wat er momenteel in de wereld aan het veranderen is.”

Nog Candy: “Ze is een unieke persoonlijkheid die zich niet laat definiëren door één iets. Hari is een product van haar seksualiteit, haar politiek, haar liefde voor mode en schoonheid, maar ook haar acteertalent en humor.”

De Elle-covers: Nef prijkt op de tweede van rechtsBeeld Elle

Schaterlachen

Nefs vrouw zijn is er gekomen door een proces van (veel) vallen en opstaan. Opgegroeid in een welvarend, progressief gezin in Newton, Massachusetts kon de Amerikaanse dan wel op de steun van haar ouders rekenen, de omgeving van Nef ging minder goed om met haar ‘vrouwelijke trekjes’.

Beeld Getty Images

Een ware geseling voor Nef, die zich van kleins af meer vrouw dan man voelde. Ze besliste dan ook om naar vrij baken New York te verkassen. Ze ging drama studeren aan de prestigieuze Columbia University en besloot om haar transitieproces in gang te zetten. De eerste keer dat Nef haar appartement in vrouwenkleding uitwandelde, bekeek een man in de trappenhal haar van kop tot teen en begon hij te schaterlachen. Nef stortte ter plekke in, maar geen vezel in haar lijf die eraan dacht om op te geven. “Ik had in Massachusetts kunnen blijven en mijn transitie als een kluizenaar ondergaan, maar dat kon ik niet, wilde ik gewoon niet. Ik moest dapper zijn”, zegt Nef daarover aan Elle.

In het New Yorkse nachtleven kon ze zichzelf zijn, zonder compromissen. Overtuigd van haar ontluikende schoonheid ging ze bij modellenbureaus aankloppen, of ze haar niet wilden tekenen. “En telkens opnieuw: ‘Hey, we denken dat je een sprankelende persoonlijkheid hebt, met een heel unieke look. Maar we begrijpen niet hoe we aan jou geld gaan verdienen'.”

Maanden verstreken, maar Nef bleef volharden. Audities, castings… Ze ging tot het uiterste, maar zonder resultaat. Enkele dagen na haar diploma-uitreiking aan Columbia University in 2015 kwam alles dan toch in een stroomversnelling. Nef kreeg een telefoontje van producer Jill Soloway met de vraag: “Wil je in de Amazon-hitserie Transparent gestalte geven aan een transvrouw in het Berlijn van de jaren dertig?” Niet veel later volgde een oproep van Ivan Bart, chef van IMG, het agentschap van topmodellen als Gigi Hadid en Kate Moss: “Wij willen jou ook.”

Natúúrlijk moest Nef op beide voorstellen ingaan – zo zou de eerste openlijke transvrouw met een wereldwijd modellencontract worden. En ging ze verdorie acteren met de bekroonde Jeffrey Tambor. Toch zat de schrik er stevig in, niet in het minst bij haar moeder. “Heel wat mensen gaan kwetsende, haatdragende dingen over je schrijven; ze denken dat je die commentaren nooit gaat lezen, maar je gaat ze lezen. Ik ken je – je gaat ze lezen”, klonk het.

Beeld REUTERS

Kwaadheid

Intussen is Nef één van de hipste modellen van het moment – met campagnes voor het Zweedse ‘& Other Stories’ en het nieuwe cultlabel Mansur Gavriel. Ze loopt defilés voor grote modehuizen en na haar passage in Transparent lijkt een florerende acteercarrière ook evident.

Maar Nef is bang. Nog te vaak wordt ze in een hokje gedropt. Op fotoshoots komen stylisten vaak aandraven met foto’s van David Bowie en de glamrockbeweging: we willen je zo. In scripts leest ze altijd het woordje ‘trans’. Gewoon Hari zijn, dat zit er nog niet in.

Dat maakt haar vastberaden. Nef wil de transgemeenschap een stem geven – met meer dan honderdduizend Instagram-volgers kan dat geen probleem zijn. Aan Vogue heeft ze verkondigd dat “model zijn meer dan een job voor haar is; het is ook politiek”. Zo heeft ze bijvoorbeeld een veelbekeken TED-talk gegeven met de ronkende tintel ‘Bevrijd de vrouw: de esthetiek van overleven’. In een notendop: transvrouwen mogen niet afgerekend worden op hun uiterlijk.

Ook heeft ze een uitgesproken mening over het ‘transgendermoment’. Met mensen als Orange Is The New Black-ster Laverne Cox, die als eerste transvrouw voor een Emmy genomineerd is, en Caitlyn Jenner, de eerste, internationaal erkende celebrity-transvrouw, wordt er vaak gesproken over een momentum voor transgenders. Maar Nef vindt dat quatsch: “Er is niet zoiets als een transmoment aan de gang. Als er één groep een moment beleeft, dan zijn het wel blanke cismannen (mannen wiens seksuele identiteit overeenkomt met het biologische geslacht waarmee zij geboren zijn, fvd). Het is niet omdat we van nul naar vijftien bekende transpersonen zijn gegaan dat plots alles opgelost is. Integendeel, we verdienen zoveel beter dan een randfenomeen te zijn”, zegt het model daarover aan het Amerikaanse tijdschrift The New Yorker.

Kwaadheid, dat typeert Nef. Leven zonder compromissen ook en dat loont. “Mijn mantra? Neem waar je recht op hebt.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234