Donderdag 19/09/2019

Met Rachmaninoff naar de finish

Ze was een virtuoos op de piano en overleefde meermaals kanker, maar dwong vooral bewondering af door op haar 76ste lange afstanden te gaan lopen. Ze schopte het tot oudste vrouw die ooit een marathon voltooide.

Ze was een lichtend voorbeeld, in tijden waarin vijftigplussers al voor de arbeidsmarkt worden afgeschreven. Harriette Thompson bewees dat je ware kracht en doorzettingsvermogen soms pas blijken als je driekwart van een eeuw oud bent.

Als kind was ze sportief, maar haar vader - succesvol advocaat - zag haar liever aan de vleugel zitten dan over horden springen. Ze was al in de vijftig toen ze samen met haar echtgenoot af en toe begon te joggen. In het lopen van lange afstanden rolde zij geheel toevallig, toen ze op een dag deelnam aan de Rock 'n' Roll San Diego Marathon. Een bevriende zanger in haar kerkkoor wilde er geld mee inzamelen voor de strijd tegen kanker.

"De bedoeling was dat we dat roteind wandelden", verklaarde ze achteraf. "Maar toen we begonnen, stelde ik vast dat iedereen liep. Dus begon ik ook maar te lopen. Sindsdien ben ik er niet meer mee opgehouden. Het jaar daarop probeerde ik het opnieuw, het volgende jaar nog eens."

Het ging steeds beter, en van toen af begon ze onwerkelijke records aan elkaar te rijgen. Ze was al 91 toen ze in 2014 de marathon van San Diego uitliep in 7 uur, 7 minuten en een handvol seconden. Dat was bijna twee uur sneller dan de toenmalige officiële recordhoudster, ouder dan 90. "Ze stopte niet, zelfs niet om te plassen", herinnert zich haar zoon die vaak samen met haar marathons liep.

Een jaar later werd ze de oudste vrouw die ooit een marathon liep. Dat ze een taaie tante was, bewees ze eens te meer in San Diego, toen ze de lange afstand liep met witte zwachtels om haar benen. Ze bedekten de open wonden die Harriette overhield aan haar bestralingen tegen plaveiselcelcarcinoom. Sinds 1986 had ze ook last van mondkanker die de neiging had telkens terug te keren.

Ze zei dat ze tijdens het lopen muziek hoorde, zoals de Prelude in D majeur van Rachmaninoff, die ze als pianiste vaak genoeg gespeeld had op cruiseschepen en in concertzalen. Het hielp haar om op de lange, saaie stukken vol te houden. "Ik herinner mij ook de veelkleurige confetti die om mij heen neerdwarrelde. En dat de mensen maar bleven roepen: 'Vooruit Harriette, je kunt het!'"

Iedereen wilde met haar op de foto en soms moesten familieleden haar van al te opdringerige fans vrijwaren. De marathon in San Diego leverde haar bijna honderdduizend euro aan sponsorgeld op, die ze integraal doorstortte aan een stichting tegen kanker.

Ze nam haar Bösendorfer-vleugelpiano mee toen ze naar het rusthuis verkaste. Haar doodsoorzaak heeft iets lulligs maar ook iets ontroerends: ze stierf door een val van de trap, toen ze al te haastig verjaardagscadeautjes wilde ronddragen voor medebewoners.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234