Zondag 25/07/2021

Met jonge garde op goudjacht

Vanavond gaat het EK hockey van start in Amsterdam. Afgaand op de voorbije World League-toernooien wordt er veel verwacht van de Red Lions. Misschien wel die eerste grote titel. Bij de vrouwen, de Red Panthers, is het hopen op een uitschieter.

De Red Lions maakten vorige maand indruk tijdens de World League in Johannesburg. Vooral de manier waarop de finale werd gewonnen (6-1 tegen Duitsland) deed in de hockeywereld de monden openvallen van verbazing. "We speelden ijzersterk in Zuid-Afrika, maar toch moeten we dat resultaat nuanceren", zegt technisch directeur Adam Commens. "Tijdens de World League lieten heel wat teams niet in hun kaarten kijken met het oog op de continentale kampioenschappen. Bij Duitsland ontbraken er enkele toppers. Die zijn er in Amsterdam wel bij."

Het valt vooral op dat de jonge Lions zich perfect in het team integreren. "Het jaar na de Spelen betekent steevast de start van een nieuwe cyclus en net als alle andere teams voerden ook wij enkele wijzigingen door", zegt de Australiër Commens. "Die nieuwe, jonge spelers presteren meteen sterk. Er is geen sprake van kwaliteitsverschil. Tijdens de World League bereikten we hetzelfde niveau als tijdens de Spelen in Rio. Dankzij ons Be Gold-opleidingsprogramma integreren die youngsters zich razendsnel."

Na de spraakmakende resultaten van het laatste jaar kunnen de Lions zich niet meer verstoppen. Samen met Nederland en Duitsland zijn zij de grote favorieten op dit EK. Om voor de medailles te knokken, moet uiteraard nog wel de poulefase overleefd worden. Maandagavond staat de kraker tegen Nederland op de affiche, eerst moeten er morgen doelpunten volgen tegen zwak broertje Oostenrijk.

"Verliezen we van Nederland, dan wordt het laatste pouleduel woensdag tegen Spanje best wel gevaarlijk", waarschuwt Commens. "Spanje heeft de voorbije toernooien veel aan vertrouwen gewonnen. Of België in Amsterdam een eerste grote titel kan vieren? Het kan, maar Nederland is topfavoriet. In het vernieuwde Wagener Stadion is er plek voor bijna 10.000 toeschouwers. Voor hun hockeygekke fans wil Nederland zeker niet ontgoochelen."

Progressie bij Panthers

Tijdens de World League in Brussel, eind juni, leken de Red Panthers dan weer op de goede weg met een verrassende zege tegen Nieuw-Zeeland, nummer zes op de wereldranglijst. Daarna liep het echter mis tegen onder andere Spanje en Zuid-Korea en eindigden de hockeyvrouwen op een eerder ontgoochelende achtste plaats.

"De Panthers hebben de perceptie tegen", zegt Commens. "Want vergeleken met het toernooi in Brasschaat 2015, waar de kwalificatie voor Rio werd gemist, gaat het wel degelijk stukken beter. De Panthers creëren meer kansen, lukken meer cirkelpenetraties en ondanks het feit dat het ook in Brussel twee keer slecht afliep, gaan ook de shoot-outs beter. Kortom: hun spelstijl is er de laatste maanden op verbeterd."

Op het EK ontmoeten de Panthers in de poule eerst het zwakkere Tsjechië en vervolgens wereldkampioen Nederland. Haast zeker dat het duel tegen Spanje dinsdag beslissend wordt voor een plek in de halve finale. "Vorige week wonnen de Panthers in Barcelona nog een oefenmatch tegen Spanje. Op zich niet heel belangrijk, maar in de hoofden van de speelsters kan dat wel meetellen", zegt Commens.

Het zijn echter twee externe factoren die de Panthers kunnen vooruitstuwen. Door het feit dat Chili de finale van de pan-Amerikaane Spelen verloor, komt de deelname aan het WK volgend jaar in Londen weer een stapje dichter. En door het afhaken van India spelen ook de Panthers vanaf 2019 de prestigieuze Pro League met heen- en terugwedstrijden. "Meedoen aan de Pro League geeft ons een enorme boost", weet Commens. "We zetten meteen twee stappen voorwaarts richting Tokio 2020 en daar ligt ons hoofddoel. Maar een mogelijke halve finale op dit EK laten we uiteraard niet liggen."

Programma EK

►Red Lions (mannen)
Zaterdag 19/8
17.00 uurBelgië (FIH 5) - Oostenrijk (FIH 22)
Maandag 21/8
20.00 uurBelgië - Nederland (FIH 4)
Woensdag 23/8
17.00 uurBelgië - Spanje (FIH 9)
Vrijdag 25/8
halve finale of plaatsingswedstrijd
Zondag 27/8
finale of plaatsingswedstrijd

►Red Panthers (vrouwen)
Zaterdag 19/8
12.30 uurBelgië (FIH 14) - Tsjechië (FIH 24)
Zondag 20/8
20.00 uurBelgië - Nederland (FIH 1)
Dinsdag 22/8
17.00 uurBelgië - Spanje (FIH 10)
Donderdag 24/8
halve finale of plaatsingswedstrijd
Zaterdag 26/8
finale of plaatsingswedstrijd

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234