Maandag 05/12/2022

Met Ferrari en Blur zoeken naar leven op de rode planeet

Beagle 2 landt op kerstdag op Mars

De rust op Mars wordt met Kerstmis danig verstoord. De Beagle 2, een ruimtetuig van Britse makelij, zal er in de kerstnacht landen. Bedoeling van de missie: nu eindelijk eens echt naar sporen van leven op de rode planeet zoeken. De Beagle zeulde ook de Mars Express mee: de eerste Europese ruimtesonde naar een planeet draait nu in een baan om Mars. Naast een pak wetenschappelijke apparatuur heeft de Beagle een staaltje rode Ferrari-verf mee en zal het tuig de marsmannetjes verwennen met muziek van de Britse popgroep Blur. Weldra ontvangt Mars nog bezoek, van twee Amerikaanse sondes.

Brussel

Eigen berichtgeving

Wim Nijsten

De Britse Mars-lander Beagle 2 heeft zich gisteren met succes losgekoppeld van het Europese moederschip Mars Express. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie Esa gisteren even na de middag gemeld. Met een lichte springlading werden de tuigen na een gezamenlijke reis van 400 miljoen kilometer van elkaar losgemaakt. Dat was geen simpele karwei: omdat Beagle zichzelf niet kan besturen, moest het tuig zo gemanoeuvreerd worden dat het rechtstreeks de atmosfeer van Mars kan binnenglijden. In de kerstnacht zal de Beagle 2 landen op de rode planeet, de Mars Express blijft in een baan rond Mars vliegen. De Belgische inbreng in dit project is niet gering: zowel het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aëronomie als de Koninklijke Sterrenwacht van België doen mee.

De Beagle 2 heeft een diameter van bijna een meter en weegt 68 kilo. Bijna 10 kilo daarvan is wetenschappelijk materiaal. Naast het filmen van de rode planeet, zal hij stalen nemen van de bodem en de rotsen. Ook zal hij luchtdruk, temperatuur, windsnelheid, windrichting, ultravioletstraling, stof en druk van de atmosfeer meten.

Mars Express is de eerste Europese missie met een planeet als bestemming en voorlopig gaat alles zoals het moet. Wetenschappers willen een goed beeld krijgen van de samenstelling van de bodem en van de atmosfeer. Daarvoor hebben ze een aantal camera's en enorm precieze meetapparatuur aan boord. Verder gaat het tuig op zoek naar water en ijs via een immense antenne van 40 meter lang en zal het onderzoeken of er ooit leven op Mars geweest is. Al die gegevens zijn belangrijk om ook de aarde beter te leren begrijpen en om de evolutie van onze eigen planeet op lange termijn te voorspellen. De onderzoekers hopen dat de Beagle en de Mars Express zeker één martiaans jaar of twee aardse jaren in goede staat kunnen blijven, om op die manier bodem en atmosfeer in de verschillende seizoenen te kunnen meten.

Er is ook een Belgisch wetenschappelijk meetinstrument aan boord van de Mars Express. De Belgisch-Frans-Russisch-Amerikaanse Spicam Light zal met behulp van een ultraviolet-spectrometer de chemische samenstelling en de evolutie van de atmosfeer van Mars onderzoeken. Het toestel is mee ontwikkeld door het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aëronomie (Bira), met steun van de Belgische regering. In 1996 al werd zijn voorganger, de Spicam, gelanceerd, maar de Russische Proton-raket die het tuig vervoerde, ontplofte na korte tijd. De Spicam Light is een stuk lichter dan zijn voorganger: 5 kilo voor de lightversie tegenover 45 kilo voor de oorspronkelijke Spicam.

"België heeft zeer goede wetenschappers wat de studie van andere planeten betreft. Deze missie kan de kwaliteit van de kennis op dat gebied alleen maar verhogen", zegt Veronique Dehant van de Koninklijke Sterrenwacht van België. "Deze missie is dan ook enorm belangrijk voor ons land en voor Europa in het algemeen. We kunnen hier tonen dat België zeker een belangrijke rol kan spelen in het ruimteonderzoek. Het is tijd om uit de schaduw van de Amerikanen te treden en onze eigen kwaliteiten te benadrukken." Diezelfde Amerikanen hebben in de zomer zelf twee ruimtesondes naar Mars gestuurd: de Spirit en de Opportunity zullen in januari 2004 landen. Een Japans project voor een Mars-sonde liep onlangs met een sisser af.

De resten en reserveonderdelen van de Mars Express zullen overigens gebruikt worden voor de bouw van de Venus Express, een nieuw ruimtetuig dat binnen enkele jaren gelanceerd wordt om Venus te bestuderen. Ook in dat project zal de Belgische aanwezigheid belangrijk zijn volgens het Bira. Het kabinet van minister van Economie en Wetenschapsbeleid Fientje Moerman (VLD) laat weten dat de minister in elk geval het ruimteonderzoek zal blijven steunen, omdat elke investering van 20 miljoen euro volgens haar goed is voor 1.250 nieuwe jobs en goed onderzoek België op de wereldkaart kan zetten.

België droomt nu ook al van belangrijke inbreng in Venus-missie

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234