Vrijdag 04/12/2020

Father Damien Way

"Met Damiaan kun je overal komen"

Beeld © RV

Naar New Yorkse normen is het een straatje, de Father Damien Way. Maar het bestrijkt wel 300 meter in hartje Manhattan. Vandaag wordt het ingehuldigd door minister-president Geert Bourgeois. Of hoe pater Damiaan 126 jaar na zijn dood Vlaanderen in de markt mag zetten.

Eigenlijk kan het niet. Wie een straat in New York wil, moet een band met de stad hebben en, neen, die had Jozef De Veuster niet. Je kunt het dus een extra wonder noemen, dat de sinds 2009 heilige pater Damiaan verrichtte.

Maar hij kreeg hulp van Flanders House, de Vlaamse vertegenwoordiging in de Big Apple. In het jaar van die heiligverklaring kwam toenmalig officieel vertegenwoordiger Kris Dierckx op het idee. "Maar zo'n procedure duurt lang", zegt zijn opvolger Geert De Proost. "De Community Board moet akkoord gaan, de City Council ook."

33rd Street, tussen First en Second Avenue, had nog geen naam. Wel een nummer. Er waren ook andere opties, maar vlak bij ligt het Bellevue Hospital (waar tot vandaag patiënten met lepra verzorgd worden) en de kapel van de Paters van de Heilige Harten, de orde van de in 1889 in Molokai overleden pater Damiaan.

Op een bord met een citaat van de op Hawaï geboren president Barack Obama ("Fr. Damien challenged the stigmatizing effects of disease, giving voice to the voiceless and ultimately sacrificing his own life to bring dignity to so many")staat een afbeelding door illustrator Klaas Verplancke, en dat bord wordt vandaag door de New Yorkse aartsbisschop en door Vlaams minister-president Geert Bourgeois (N-VA) onthuld.

Jozef - Pater Damiaan - De Veuster.Beeld rv

Ebola

Bourgeois zal ook speechen. "Pater Damiaan is het voorbeeld van de ultieme inzet", aldus de minister-president gisteren aan de telefoon vanuit Philadelphia, waar hij onder meer een concert bijwoonde van het Philadelphia Chamber Orchestra, geleid door Dirk Brossé. "Niet alleen voor katholieken, ook voor artsen, verplegers en ontwikkelingshelpers. Ik ga de link leggen met de strijd tegen ebola."

Vanuit Molokai komen vandaag twee oude leprapatiënten naar New York, burgemeester Paul Dams van Damiaans geboortedorp Tremelo liet zich verontschuldigen.

Het is niet de eerste straat die naar pater Damiaan genoemd wordt. In Vlaanderen zijn er veel, maar ook Madrid heeft een Calle del Padre Damiàn, in Rome is er een Via Padre Damiano de Veuster (Google Street View toont een straatje in een afgelegen industriële buitenwijk) en een grappig gezicht is Father Damien Court in Ocean Springs, Mississippi. Voor zijn werk eerde Hawaï hem al met een standbeeld aan het Capitool in Washington. "Als enige niet-Amerikaan", zegt Bourgeois.

Blijvend spoor

Maar waarom nu? In New York? "Om twee redenen", denkt Ruben Boon van het Damiaancentrum in Leuven. "Hij zorgde voor de mensen aan de rand van de samenleving. En met Damiaan kun je overal komen, over grenzen van cultuur en religie."

Toch, zegt Geert De Proost, is er nog iets anders. Toen, ook al in 2009, het Flanders House door toenmalig minister-president Kris Peeters geopend werd, was er kritiek. Moest dat wel? Hadden we een Vlaamse vertegenwoordiging nodig in New York? Al snel werd directeur Philip Fontaine ontslagen nadat politicus Jean-Marie Dedecker aan het licht had gebracht dat er sprake was van geldverspilling en een lastige relatie met het personeel. Dierickx was zijn opvolger.

"Sowieso heeft Vlaanderen weinig aanknopingspunten in Manhattan", erkent Geert De Proost. "Met een straat genoemd naar pater Damiaan, die als Grootste Belg ook in Amerika aanzien heeft, hopen we een blijvend spoor te hebben."

Met andere woorden: er zijn niet alleen zijn verdiensten, Damiaan moet dit landsgedeelte ook in de markt zetten? "Het is de twee", zegt De Proost. "Hij verdient zijn plaats, maar via Damiaan willen we Vlaanderen inderdaad meer op de kaart zetten. Wat overigens ook gaat gebeuren met een Van Dyck-tentoonstelling in The Frick Collection, een expositie van Memling in The Morgan Library en één van Marcel Broodthaers in het MOMA."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234