Maandag 27/06/2022

Message on a bottle

Hij begon met illegaal stickers plakken, startte met Obey een eigen kledinglijn, deed in 2008 de campagne van Obama en ontwierp nu een cognacfles voor Hennessy. Op bezoek bij de schizofrene mainstream rebel Shepard Fairey in Berlijn.

"That's zé Berlin Wall", vertelt een rechthoekige taxichauffeur met een prettig Duits accent. We rijden langs de bekendste muur van de stad. Propvol graffiti staat die, honderden meters lang.

Om Shepard Fairey (44) te interviewen, zakt een mens graag af naar Berlijn. De man is een graffitilegende. Als jonge skater uit Zuid-Carolina raakte hij in 1989 plots bekend door zijn sticker 'Andre The Giant Has A Posse' die hij overal in de straten geplakt had. Op die sticker staat de tronie van de inmiddels overleden WWF-worstelaar André the Giant. Het succes van die hilarische sticker leidde tot inspiratie voor Shepards kledingmerk, Obey Giant. De petjes en T-shirts met in het groot 'Obey' erop zijn niet meer uit het straatbeeld weg te denken, ook bij ons niet. En moest het toch geen belletje doen rinkelen, dan kent u Shepard vast wel Shepards 'Hope'-posters waarop Obama gezeefdrukt staat, hét campagnebeeld van de Amerikaanse president in 2008.

Obey. Hope. Fairey Shepard heeft korte, maar massief krachtige boodschappen op zijn CV staan. Toch kwam de uitnodiging voor Berlijn vanuit een geheel andere hoek: het cognacmerk Hennessy. Shepard ontwierp hun nieuwe fles. Best een commerciële opdracht voor iemand die ooit stiekem stickers op elektriciteitspalen plakte.

Voor we hem ontmoeten, staat een bus aan het hotel te wachten die onze groep op street-arttour door Berlijn zal nemen. We zien de Raw Temple, een indrukwekkend kraakpand annex braakliggend terrein in Friedrichshain. Iets verderop worden we gebracht tot bij het werk van Tristan Eaton, een gigantische versie van The 50 Foot Woman. Eaton is een vriend van Shepard en zit op dit moment in Hawaï voor een campagne van Louis Vuitton. Straatkunstenaars doen gouden zaken tegenwoordig. De tour eindigt in Hallesches Tor, een lelijk stukje Kreuzberg. Denk hoogbouw en verlaten winkelstraten. Daar wacht Fairey himself ons op onder zijn vers gespoten gevel.

"Could you sign my sketchbook?", vraagt een Aziatische architectuurstudent. De jongeren uit de bus hangen rond hem als wespen bij een glas cola en vragen om de beurt een selfie. Wanneer de camera van het Zwitserse RTS TV draait, vertelt Shepard dat Hennessy vier jaar geleden al kwam aankloppen. Zijn eis was om geld te storten op de rekeningen van kunststudenten die hun studie niet kunnen betalen. Goede doelen staan talrijk op Shepards palmares. Verder zegt hij dat Hennessy hem laat doen wat hij wil. "Ik zou nooit samenwerken met een merk dat mij niet mijn zin laat doen. Ik hoef het immers niet voor het geld te doen. Weet je, Hennessy betaalt mijn wereldtour. Ik mag overal op hun kosten een muur beschilderen."

Inside outside

Aan de ene kant vangt Shepard grote flappen voor een commercieel project, aan de andere kant lijkt hij gewoon zijn zin te doen. Shepard komt over als een ietwat schizofrene persoonlijkheid die hapert tussen mainstream en rebel. De volgende dag mogen we hem vijftien minuten lang om uitleg vragen in een suite van het luxueuze Westin Grand Berlin hotel. Tijdens de meet & greet de dag ervoor vingen we op dat hij ook de stad zou zijn ingetrokken om 'illegale dingetjes' te doen. Shepard grijnst: "Ik ben 's nachts nog op pad gegaan, ja".

- "Wat heb je juist gedaan?"

- "Wat kleinere werken geplaatst, de typische dingen."

- "We hebben gehoord dat je laatst gearresteerd bent."

- "Ik ben in de VS ondertussen al zeventien keer gearresteerd. De laatste keer pakten ze me op in Boston. Ik mocht er een muur schilderen die werd ingehuldigd door de burgemeester zelf. Toen ik 's avonds naar het feest ging, sloeg de politie mij in de boeien. Echt absurd. Ze zouden illegaal werk van mij elders in de stad herkend hebben."

- "Hoe rijm je dat: tegelijkertijd mainstream en underground zijn?"

- "Ik pas de inside-outsidestrategie toe. Heb ik totaal geen geld voor een bepaald project, dan doe ik het buiten het systeem om, op een underground manier. Maar kan ik een idee binnen de lijntjes van het systeem uitwerken, dan zal ik dat niet laten. Dat is trouwens krachtiger, want dan hol je het systeem van binnen uit."

- "Dat zijn de woorden van wijlen Kurt Cobain."

- "Inderdaad. Herinner je je trouwens die baby op de cover van Nirvana's Nevermind? Die is nu 23 en heet Spencer. Tot voor kort werkte hij voor mij. Ik heb hem moeten laten gaan. Hij rookte te veel wiet. Niets mee aan te vangen." (lacht)

Jeugdig drankje

's Avonds, tijdens een candlelight diner in The Grand Berlin, legt persverantwoordelijke Andrea ons uit dat Hennessy in de VS vooral gedronken wordt door de urban geïnspireerde jeugd. Rappers zoals NAS en Jay Z geven het voorbeeld. Mayer Hawthorne schreef er zelfs een nummer over: 'Henny & gingerale'.

"Het beeld van de oude bebaarde man in zijn leren Chesterfield met een glas cognac en een sigaar is compleet achterhaald", vertelt Andrea. "In Amerika drinkt men Hennessy als een cocktail en wordt het gerelateerd aan jeugdigheid en feesten."

In Europa is Hennessy minder bekend en niet zo sterk aanwezig in het partymilieu. Cognac wordt bij ons amper geassocieerd met cocktails. Afwachten dus of Hennessy in Europa zal scoren met deze campagne.

De avond in Berlijn wordt afgesloten met een feest in een voormalige elektriciteitscentrale. Onder de kolossale betonnen gewelven draait dj Shepard Fairey. Hij smijt de metalklassieker 'Iron man' van Black Sabbath bruusk tussen een mengelmoes van hiphopklassiekers. Op de muur kijkt een gigantische André the Giant goedkeurend toe.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234