Zondag 24/10/2021

'Mensen hebben verkeerd beeld van Studio 100'

Gert Verhulst en Hans Bourlon over tien jaar Samson & co.

Bij ons weten is Studio 100 het enige bedrijf waar een van de gedelegeerd bestuurders elk jaar gedurende enkele weken drie theatershows per dag opvoert, liedjes zingt en sketches speelt aan de zijde van een pratende hond. Het moederbedrijf van Samson & Gert, Kabouter Plop, K3, Spring en Bumba viert dit weekend zijn tiende verjaardag. Bestuurders en aandeelhouders Gert Verhulst en Hans Bourlon over Hugo Claus, hun plannen voor het buitenland, en vrouwen versieren.

Door Els Maes

Zijn jullie nostalgici? Hebben jullie naar aanleiding van dit jubileum de eerste Samson nog eens van onder het stof gehaald?

Bourlon: "Absoluut niet. We hadden zelf ook helemaal niets speciaals gepland. Toen we hier een paar weken geleden op een ochtend arriveerden, stond het voltallige personeel ons op te wachten met een verrassingsontbijt. Dat was de datum waarop we tien jaar geleden ons bedrijf hadden opgericht bij de notaris. We waren sprakeloos, want we waren ons helemaal niet bewust van de gelegenheid."

Is het niet de gewoonte dat de bazen van een bedrijf hun personeel in de bloemetjes zetten in plaats van omgekeerd?

Bourlon: "Die attentie bewijst dat wij blijkbaar goed zorgen voor ons personeel, niet? Er heerst hier een vrij aangename, informele werksfeer, denk ik. Ik ken al onze werknemers bij naam, en in de meeste gevallen ken ik ook hun gezinssituatie. Hier werken veel jonge, creatieve mensen: tekenaars, grafici, decorbouwers. Dat zijn geen mensen die 's ochtends met de prikklok binnenkomen en klokslag 5 uur weer vertrekken. Aan al die mensen proberen we een vruchtbaar nest te bieden waar ze zich thuis voelen en tot ontplooiing kunnen komen."

Zijn die creatieve mensen ook vast in dienst bij Studio 100?

Bourlon: "Een deel wel. We zouden met Studio 100 veel meer kunnen uitbesteden, maar hebben bewust gekozen om dat niet te doen. Ondertussen hebben we een eigen balletschool, met vierhonderd leden. Daaruit worden keurgroepen gevormd die worden ingezet tijdens de shows, zoals de musical Pinokkio. We hebben ook een eigen tekenstudio, en zelfs een componist in vast dienstverband. Er zijn niet veel privébedrijven die dat kunnen zeggen. Ik denk dat heel veel mensen een verkeerd beeld hebben van wat Studio 100 eigenlijk is."

Waarom denkt u dat?

Bourlon: "Ik merk dat veel mensen verrast zijn als ze hier een rondleiding krijgen. Velen denken dat Studio 100 alleen commercie is, alsof hier alleen maar boekhouders aan het werk zijn."

Stoort u dat, dat Studio 100 eerder wordt gezien als een fabriekje waar veel geld wordt verdiend, en niet als een creatief bedrijf?

Bourlon: "Ik heb daar best wel begrip voor. We krijgen hier wel eens een brief die ons met de neus op de feiten drukt: 'Wij willen met het hele gezin naar jullie kerstshow, maar dat kost toch erg veel geld.' We proberen al onze shows zo goed mogelijk te maken, in een concurrentiële omgeving van gesubsidieerde voorstellingen. Maar als privébedrijf moeten wij uit alles een rendement halen.

"Ik vind trouwens dat wij een heleboel zaken aanbieden tegen erg democratische prijzen. In Plopsa Indoor Hasselt kun je voor 14 euro een hele dag naar een park."

Voor een gezin met drie kinderen is dat best een dure daguitstap. Beweert u dat de shows of de toegang tot jullie themaparken echt niet goedkoper kunnen?

Bourlon: "Dit jaar verwachten we dat twee miljoen mensen in België en Nederland een van onze theatershows of themaparken zullen bezoeken. Ik denk dat de overgrote meerderheid wel tevreden is met wat ze krijgt voor dat geld."

Tien jaar geleden hebben jullie een bedrijf opgestart met één product, Samson en Gert, voor één opdrachtgever, de VRT. Hoeveel mensen hebben jullie toen voor gek verklaard?

Verhulst (is er intussen bij komen zitten): "In ons gezicht: niemand. Maar op ons groot openingsfeest heb ik wel iemand op de wc horen zeggen: 'Vandaag vieren we de opening, binnen zes maanden kunnen we hier het faillissement komen vieren.' Pas op, het was ook een vrij onwaarschijnlijk verhaal."

Bourlon: "Studio 100 was in de begindagen een erg kwetsbare onderneming. Als er toen met een van de acteurs van Gert & Samson iets was misgelopen, hadden we de boel kunnen opdoeken. Daarom hebben we ook heel snel gezorgd voor diversifiëring. Een jaar later kwamen we met Kabouter Plop, en zaten we al iets meer safe."

Hoe kwetsbaar is jullie bedrijf nu nog? Het voorbije jaar besliste Danny Verbiest, de stem van Samson, op te stappen, en eerder deze week kondigde Koen 'Alberto' Crucke aan dat hij niet meer meedoet aan de Samson & Gert-theatershows. Wat als een van de meisjes - of vrouwen - van K3 beslist ermee te kappen?

Verhulst: "Als K3 stopt, zullen we dat wel voelen in onze cijfers, maar het zou geen fiasco meer betekenen voor ons bedrijf. We hebben genoeg stabiliteit opgebouwd om die dingen op te vangen. Alles is kwetsbaar en vergankelijk. Het succes van een van onze figuurtjes kan minderen, zonder dat wij de deuren moeten sluiten. We hebben een zestal projecten die vrij stevig staan."

En heb jij nog altijd evenveel zin om op het podium te kruipen voor de Samson & Gert-shows?

Verhulst: "Anders zou ik het toch niet doen? Mijn medewerking aan de shows zorgt ervoor dat ik een enorme feeling heb met alles wat er gebeurt in dit bedrijf. Ik volg het hele productieproces: wat loopt er fout, wat kan er beter? Dat kan alleen als je er midden in zit."

Hoeveel procent van jullie dagtaak zijn jullie creatief bezig?

Verhulst: "De helft tot drie vierde. Ik doe regies en schrijf liedjes."

Bourlon: "Bij mij is dat minder. In de loop der jaren heb ik me meer toegelegd op het coachen en begeleiden van projecten, en op het uitzetten van onze strategieën.

"Maar ik vind het erg belangrijk dat wij beiden nog nauw betrokken zijn bij het creëren van onze producten. Ik heb het vroeger bij de VRT vaak genoeg zien gebeuren, dat een ervaren documentairemaker gepromoveerd werd tot chef documentaires, en alleen nog achter zijn bureautje budgetten moest beheren. Dat zijn stommiteiten. Als je een talent hebt, moet je dat laten renderen. Alleen wij twee kennen het universum van al onze figuurtjes door en door. Hugo Claus mag nog zo'n groot schrijftalent zijn, hij zou het niet makkelijk hebben als hij hier aan de slag zou gaan."

Het hele bedrijf steunt voor een heel groot deel op jullie schouders. Zouden jullie niet graag jezelf overbodig maken?

Verhulst: "Nee, ik doe niets wat ik niet graag doe. Ik denk niet dat ik hier één dag iets tegen mijn zin heb gedaan."

Bourlon: "Er zijn een heleboel dingen waar wij geen interesse voor hebben en geen verstand van hebben. De financiële kant van zakendoen is er daar één van. Als wij op de raad van bestuur onze balans te lezen krijgen, een dik pak documenten, dan bladeren wij snel door naar de laatste pagina, en dan weten we genoeg. Echt waar. We hebben ons omringd met uitstekende mensen, zoals onze financieel directeur, die zaken zoals personeelsbeleid van ons overnemen. Weet jij wie er hoeveel verdient in ons bedrijf, Gert?"

Verhulst: "Nee."

Bourlon: "Ik wil dat ook niet weten, omdat ik elke dag met onze mensen aan projecten werk. Ik vind het een groot voordeel als die mensen weten dat ik niet met hun loonbrief bezig ben. Ze moeten mij niet na een repetitie opslag komen vragen."

Bijna vijftig procent van jullie omzet komt uit Nederland. Verdere expansie zal onvermijdelijk betekenen: dingen uit handen geven en een beetje controle opgeven.

Verhulst: "Dat is ook ons grootste obstakel. Het komt erop aan in het buitenland de juiste mensen te vinden, en dat is helemaal niet eenvoudig. We maken geen Coca-Cola, waarbij het volstaat om de siroop naar een ander land te sturen en er water bij te laten gieten."

Bourlon: "Maar we werken eraan. We maken ons sterk dat we binnen dit en een paar jaar zullen doorbreken in enkele anderstalige regio's."

Aan welke landen denken jullie?

Bourlon: "Duitsland staat erg open voor televisie en theater van buitenaf, Scandinavische landen ook. Frankrijk en Zuid-Europa liggen een stuk moeilijker, en zijn veel meer gericht op hun eigen cultuur. En er blijven gewoon cultuurverschillen, ook binnen Europa. In Portugal is een kabouter niet zo'n bekend gegeven, om maar iets te noemen."

Hoe belangrijk is die buitenlandse expansie?

Bourlon: "Als ik binnen tien jaar terugkijk en we zijn niet buiten Vlaanderen en Nederland doorgebroken, dan zou dat een grote ontgoocheling zijn voor mij.

"Kijk naar Jommeke. Vijftig jaar lang heeft die strip generatie na generatie weten te begeesteren. Dat men buiten Vlaanderen nog nooit van Jommeke heeft gehoord, dat vind ik doodzonde.

"Vlamingen zijn nog altijd te weinig mercantiel. Wij spitten onze akker om, terwijl de Nederlanders wereldwijd handel voeren. Kijk naar Endemol, dat op fenomenale wijze tv-formats slijt aan de hele wereld. In Vlaanderen worden op dit moment veel betere programma's gemaakt dan in Nederland, maar de Nederlanders veroveren er de wereld mee."

Verhulst: "Voor mij is het geen must. Ik ben erg tevreden met wat we hebben bereikt, want het is meer dan wat we ooit hadden kunnen verwachten. Al wat er bijkomt, is mooi meegenomen."

Bourlon: "Maar we zullen het zeker grondig geprobeerd hebben."

Hoe zien jullie die internationalisering concreet? Wat willen jullie verkopen in het buitenland?

Bourlon: "Je kunt afgewerkte producten verkopen, zoals we nu al met Bumba doen in een aantal landen, tot Israël toe. Daar wordt enkel een voice-over gewijzigd, en klaar.

"Maar we kunnen ook het model van Studio 100 verplaatsen naar een ander land, en daar lokale versies laten maken van onze producten. Neem bijvoorbeeld Kabouter Plop: dat is een doos met zes filmscenario's, zeventig liedjes, vijftien scenario's van theatershows, duizend tekeningen, driehonderd tv-programma's van vijf minuten. Het komt erop aan een Duitse producent te vinden die genoeg feeling heeft met onze creaties, om er een goede lokale variant van te maken."

Verhulst: "Je kunt geen enkel product zomaar naar het buitenland vertalen. Waarom zijn Samson en Plop hier zo populair? Omdat het uitgesproken lokale producten zijn. Het is 'van bij ons'."

Bourlon: "Ons commerciële succes komt ook voort uit het feit dat wij aanwezig zijn op allerlei manieren: met liedjes, shows, films, tv-programma's. Al die activiteiten versterken elkaar en houden onze figuurtjes levendig. De Teletubbies waren eventjes een groot internationaal succes, maar zijn daarna doodgebloed. Wij zoeken langetermijnpartners die in het buitenland onze karakters een lang leven kunnen schenken."

Zijn er beslissingen uit de voorbije tien jaar waar jullie spijt van hebben?

Bourlon: "Ik denk dat we een parcours zonder veel ongelukken hebben afgelegd. Maar we blikken liever vooruit. Ik bekijk dit werk erg nuchter. Als je bij mij thuis komt, zal je geen spoor terugvinden van mijn professionele activiteiten. Er hangen geen gouden platen van K3 aan de muur, en een Bumbapop zal je er ook niet terugvinden."

Wat vinden jullie zelf je grootste talent?

Bourlon: "Zelfkennis. Ik merk dat sommige bedrijfsleiders zich omringen met enkel gatlikkers die hen voortdurend zeggen hoe geweldig ze zijn. Zo ga je fluitend de dieperik in. Misschien lijkt het voor de buitenwereld alsof al wat wij doen vanzelf in goud verandert, maar dat is absoluut niet zo. Elke dag is er wel een liedje dat minder goed scoort, een show die we moeten herwerken, een tv-aflevering die minder geslaagd is."

Verhulst: "Ik ben erg goed in practical jokes. Een tijdje geleden heb ik de deur van het toilet opengetrokken omdat ik ervan overtuigd was dat Hans erop zat. Maar het bleek iemand anders te zijn."

Toen je vorig jaar op Eén werd geïnterviewd door Hans, noemde je 'liedjes schrijven' als je grootste talent.

Verhulst: "Ik kan liedjes schrijven die veel mensen graag horen. Dat is zo."

Weet je nog wat je hebt geantwoord op de vraag wat je het minst goed kon?

Verhulst (lacht): Vrouwen versieren?

Klopt. Al enige verbetering merkbaar op dat vlak?

Verhulst: "Er wordt aan gewerkt."

Bourlon: "Het blijft een aandachtspunt."

Hans Bourlon:

'Als ik binnen tien jaar terugkijk en we zijn niet buiten Vlaanderen en Nederland doorgebroken, dan zou dat een grote ontgoocheling zijn''Misschien lijkt het voor de buitenwereld alsof al wat wij doen vanzelf in goud verandert, maar dat is absoluut niet zo'

'Wij twee kennen het universum van al onze figuurtjes door en door'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234