Zaterdag 12/06/2021

Meloen

de vrucht die uit de hemel viel

Christenen eten rijstpap in de hemel, moslims meloenen. De meloen van Cavaillon wordt in het Midden-Oosten beschouwd als de favoriete vrucht van Allah: het is de vrucht die in de hemel groeit. Gelukkig is er ooit eentje op aarde gevallen. In Cavaillon maakt chef-kok Jean-Jacques Prévôt er vandaag hamburgers van.

Door Katrijn Serneels / Foto's José Nicolas

In Cavaillon, het mekka van de meloen, wordt de hemelse vrucht niet echt naar waarde geschat. De boer van Cavaillon vindt een meloen zo banaal als een tomaat. "Meloenen? Dat hebben we niet. Mijn man heeft groenten en fruit, en hij werkt bij zijn broer in de wijngaard. Als je een wijngaard hebt, dan heb je een domein, dan heb je een naam. Wat heb je aan een meloenenveld?" vraagt madame Chauvin. Haar man is boer en zelf verhuurt ze kamers in de zomer. Ook al heeft Cavaillon de meloen met het oranje vlees zijn naam gegeven, het is niet de trots van het kleine stadje, waar breedgeschouderde platanen de terrasjes van schaduw voorzien, en waar de rivier de Sorgue stroomt. De zon brandt in Cavaillon, en dat is goed voor de meloen. "Tegenwoordig worden de eerste meloenen al geoogst in mei, maar vroeger was augustus de maand van de meloen. Dan zijn de meloenen het lekkerst: hoe meer zon, hoe meer suiker de meloen bevat. Augustus heeft lange dagen, met het grootste aantal uren zonneschijn", legt Rose Combe van Domaine de l'Oiselet in Sarrians uit.

Vroeger waren er ook meer dan honderd soorten meloenen. "Voor vele arbeiders was de meloen hun boterham", vertelt Combe. "Ze plukten een paar melons de poche, kleine ovale meloentjes, staken deze in hun zakken, en namen die mee naar het veld; de suiker gaf hen energie, het water was hun drinken. Dat zijn tradities die nu verloren zijn gegaan, de melon de poche zie je nauwelijks nog. Ook de blauwe en de zwarte meloen zijn bijna vergeten. Op mijn velden staan ze nog allemaal. Geregeld komen mensen hier op zoek naar de smaken uit hun jeugd. Laatst waren hier twee zussen, die wel tien meloenen proefden, op zoek naar de blauwe meloen die in de tuin van hun vader stond. Ze zijn hier de hele namiddag gebleven, en het leek wel of ze twintig jaar jonger werden: al hun herinneringen van toen ze kleine meisjes waren, kwamen weer boven. Van een meloen proeven is als in een madeleine van Proust bijten: een smaak kan een vergeten wereld terug tot leven brengen."

Het eerste schepsel op aarde dat de meloen apprecieerde, was de kameel. "Oorspronkelijk was de meloen een kleine ovale vrucht met stekels, die in de woestijn groeide. Alleen de kamelen wisten het zo aan te pakken dat ze hun lippen niet openscheurden aan de meloenen, de andere dieren bleven er wijselijk af. De smaak van deze woestijnvruchten leek een beetje op die van een komkommer", legt Rose Combe uit. "De meloen staat nu vooral als fruit bekend, maar je kan hem even goed als groente bereiden."

Of je kan van een meloen zelfs een hamburger maken. Chef Jean-Jacques Prévôt, die in zijn restaurant Prévôt in Cavaillon een volledig menu met alleen maar meloen aanbiedt, is zeer creatief met Allahs lievelingsvrucht. "Mijn laatste creatie is de McPrévôt", legt hij uit. "Ik neem het principe van de hamburger, maar veredel het. Tussen krokante kussentjes van bladerdeeg leg ik een stuk gebakken en licht gezouten meloen, en als saus leg ik er foie gras bij. Dat is mijn antwoord op McDonalds", lacht hij. "Al was ik wel beledigd toen een Canadees die hier kwam eten - je gelooft het nooit - mijn McPrévôt met zijn twee handen vastpakte en erin beet alsof het een hamburger was. Een schande!"

Prévôt combineert mosselen met meloenbolletjes: een gerecht dat op smaak wordt gebracht met koriander, en recht uit de oven geserveerd wordt in een uitgeholde meloen. "Mijn meloen met mosselen is momenteel het meest in trek bij de klanten. Het is lekker fris en smaakt naar de zee en de zon. Het is zoet en zout, en dat is ideaal voor de zomer," zegt Prévôt. Zijn liefde voor de meloen begon met een autopanne. "Ik was op weg naar Marseille toen mijn auto panne had in Cavaillon. Het was markt in de stad, dus wandelde ik langs de kraampjes, en opeens zag ik een heel mooi meisje. Voor haar lagen meloenen van Cavaillon uitgestald. Met dat meisje ben ik getrouwd, en we hebben samen een dochter. De liefde tussen ons is spijtig genoeg voorbij, maar de liefde voor de meloen, die ze mij heeft leren kennen, leeft nog altijd in mij."

De meloen is niet alleen een van de hoofdingrediënten van zijn keuken, maar hij schildert er ook mee. "Dat was een idee van mijn dochter", zegt Prévôt. "'Als je zo graag schildert, waarom schilder je dan niet met meloenen?', vroeg ze me eens voor de grap. Ik wou bewijzen dat ik alles kan met meloenen, dus ging ik de uitdaging aan." Met een karamelachtig mengsel op basis van geplette meloenpitten en natuurlijke oliën, maakt Prévôt aquarellen in zachte oranje- en okertinten. "Je kan zelfs eten van mijn meloenenverf, proef maar, het is honderd procent natuurlijk", zegt hij terwijl hij zijn zelfportret als meloen laat zien. Zijn meloenenverf is toch beter geschikt om mee te schilderen dan om te eten: het goedje is erg zoet, maar heeft een bitter nasmaakje. "Dat komt door de olie", aldus de chef-schilder. "De meloen is de vrucht van Allah, maar is in Cavaillon terechtgekomen dankzij de paus", zegt Prévôt. "De Romeinen hebben de vrucht naar Italië gebracht, maar na de val van het Romeinse Rijk werd de meloen alleen nog gecultiveerd in de pauselijke tuinen in Rome. Met het schisma in de kerk kwam er een tweede paus in Avignon die niet wou onderdoen voor zijn rivaal in Rome. Ook hij wou hemelse vruchten in zijn tuin, en hij gaf opdracht om meloenen te kweken in het vruchtbare Cavaillon dat vlak naast Avignon ligt."

Maar of men nu in Allah of in God gelooft, niemand in Cavaillon bidt hier om regen. "Als het opeens begint te regenen, kan dat de meloenoogst doen mislukken", zegt Olivier Génin die op het domein Mas des Tilleuls in Cavaillon biologische meloenen teelt. "Als de meloen opeens te veel water opneemt, dan gaat het kontje barsten, en dat is geen mooi gezicht." Waar moeten de meloenen hun sap dan vandaan halen, als het niet regent? "Aha, nu komen we bij het geheime ingrediënt van de meloen", zegt hij. "En dat is water. Een meloen bestaat op zijn best uit 40 procent suiker, en 60 procent water. En de kwaliteit van het water is minstens even belangrijk voor de meloen als de hoeveelheid suiker die hij bevat. Als de meloenen van Cavaillon zo lekker zijn, dan komt dat door het water van de Sorgue waarmee onze velden geïrrigeerd worden."

"Het water van de Sorgue is heel puur, het komt recht uit de Alpilles", zegt Michel Melani van Kayak Vert, die het water van de Sorgue van bron tot monding kent. "In dat water zwemt ook de wilde forel, en bouwen bevers forten langs de oevers van de rivier." Zelf is hij niet zo gek van meloenen. "Die zal ik wel eten als ik in de hemel ben. Maar ik heb geen haast om daar te raken. Ik vertrouw op een ander recept. Je neemt water van de Sorgue, laat er look in koken, en dan voeg je er salie aan toe. Ik ken mensen die door er elke dag een glas van te drinken al honderd jaar geworden zijn. In de hemel zijn er meloenen, maar op aarde kan je tenminste drinken wat je wil." n

INFO

* Rose Combe, Domaine de l'Oiselet, les Garrigues in Sarrians. Geleid bezoek met degustatie mogelijk op afspraak (0033-4/90.65.57.57). Op 20 minuten van Cavaillon.

* Restaurant Prévôt, 353 Avenue de Verdun, Cavaillon (0033-4/90.71.32.43) of zie

www.restaurant-prevot.com.

* La Fête du Melon (foto), dit driedaags festival vindt plaats op 6, 7 en 8 juli in Cavaillon, www.melondecavaillon.com/fete_melon.php.

* Het Office du Tourisme van Cavaillon organiseert twee keer per week meloenwandelingen met degustatie. Office de Tourisme, Place François Tourel telefoon (0033-4/90.71.32.01), O.T.CAVAILLON@wanadoo.fr, www.cavaillon-luberon.com.

* Nog meer weten? Contacteer Maison de la France (09/028.80.25 of info.be@franceguide.com).

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234