Woensdag 05/08/2020
Melania Trump in november 2019.

Portret

Melania Trump, de mysterieuze first lady

Melania Trump in november 2019.Beeld REUTERS

Wie is die zwijgzame presidentsvrouw met de Sloveense roots? Een nieuwe biografie licht een tip van de sluier op. ‘Maar het is onnoemelijk lastig om Melania te doorgronden.’

Voor de Secret Service, die de president van de VS dag en nacht moet beschermen, is hij ‘de mogul’ en zij ‘de muze’. Donald Trump (74) en Melania Knauss (50) ontmoetten elkaar in Manhattan, New York, in 1998 en trouwden zeven jaar later. Hij zat toen in het vastgoed en zij had een bijzonder aantrekkelijke voorgevel. In een nieuw boek over Melania Trumps leven, The Art of Her Deal, suggereert Washington Post-journaliste Mary Jordan dat Melania de interesse van haar man kon vasthouden door zijn literaire productie te verslinden – intussen heeft hij bijna twintig titels op zijn naam staan.

In The Art of the Comeback (1997), dat hij samen met Kate Bohner heeft geschreven, zegt Trump over vrouwen: ‘Je hebt er die veel kosten en je hebt er die weinig kosten. Ik wil iemand die niets kost.’ Melania heeft het zich goed ingeprent.

Ze is een sfinx met een rubberen wisser in plaats van een staart. Ze liet haar vrienden vallen als ze van de ene fase in haar leven naar de volgende ging, zoals van haar jeugdjaren in voormalig Joegoslavië naar haar periode als model in Milaan, Parijs en New York. Een veelzeggend detail: er waren geen bruidsmeisjes op haar huwelijk. Zelf weigert ze over haar verleden te praten of blijft ze in nietszeggende algemeenheden steken. Maar ze ziet er wel dag en nacht uit als een plaatje – ‘Ik weet niet of ze weleens naar het toilet gaat’, zegt een kennis.

Mary Jordan moet toegeven dat ze maar geen hoogte krijgt van Melania’s afstandelijkheid: ‘Ik heb de voorbije drie decennia verslag uitgebracht uit alle uithoeken van de wereld, en ik heb vaak geschreven over teruggetrokken en bijzonder zwijgzame mensen, zoals een kopstuk van een Mexicaans drugskartel en een Japanse prinses, maar het is onnoemelijk veel lastiger om Melania te proberen doorgronden.’

‘De meeste mensen die ik over haar heb geïnterviewd, wilden niet met naam en toenaam in het boek. In het Trump-universum moet bijna iedereen een geheimhoudingsovereenkomst tekenen, en nog kregen sommigen waarschuwingen van advocaten, familieleden en kennissen van Melania dat ze absoluut niet over haar mochten spreken. De meesten wilden alleen met mij praten via beveiligde apps die ook spionnen gebruiken. En oude foto’s van haar die je vroeger makkelijk kon googelen, zijn nu onvindbaar.’

The Art of Her Deal geeft wel de indruk een doorwrocht werkstuk te zijn, maar het lijkt tegelijk vrij eenzijdig. De ene na de andere Trump-aanhanger strooit met complimenten, zoals zijn vroegere campagneleider Corey Lewandowski (‘Ze beschikt over een verbazingwekkend politiek instinct’), adviseur Roger Stone (‘Er is niets doms aan haar’), oud-gouverneur Chris Christie (‘Zodra ze jou vertrouwt, is ze een buitengewoon warme persoonlijkheid’) en voormalig Witte Huis-woordvoerder Sean Spicer (‘Ze laat de president weten wat ze denkt’). De minder kruiperige ­commentaren zijn voor rekening van ­anonieme bronnen.

The Portrait

Jordan is echter diep gegaan, en ze heeft nieuwe informatie boven water gekregen over de vrij aparte first lady. Zo heeft Melania tijdens de kiescampagne van 2016 opnieuw onderhandeld over haar huwelijkscontract, en het ‘Grab them by the pussy’-incident in oktober 2016 heeft haar positie daarbij ongetwijfeld verstevigd. Die onderhandelingen waren de échte reden waarom Melania en zoon Barron niet meteen hun intrek namen in het Witte Huis, en dus niet het excuus dat Barron eerst nog zijn schooljaar moest afmaken in Manhattan.

Jordan wist ook nieuws op te graven over de spanningen tussen Melania en Ivanka Trump (38), de oudste dochter van Donald Trump, die ook kantoor houdt in het Witte Huis als adviseur van haar vader. De first lady zou naar haar stiefdochter verwijzen met ‘The Princess’, terwijl Ivanka haar stiefmoeder ‘The Portrait’ noemde, een weinig subtiele zinspeling op haar zwijgzaamheid.

Jordan onderstreept meer dan eens hoeveel belang Melania aan haar Sloveense roots hecht. Ze brengt veel tijd door met Barron – haar enige kind met Donald Trump – en met haar ouders. Barron spreekt vloeiend Sloveens en heeft net als zijn moeder de dubbele nationaliteit. ‘Trump beklaagt zich er vaak tegen anderen over dat hij soms geen idee heeft waarover ze het onder elkaar hebben.’

Maar veel blijft ook in duisternis gehuld: zo is weinig bekend over hoe Melania aan een Amerikaans visum is geraakt en ze het Amerikaanse staatsburgerschap heeft verkregen. Evenmin is duidelijk hoe haar ouders en zus naar de VS konden komen, uitgerekend in de periode dat haar echtgenoot beloofde de migratie en gezinshereniging aan te pakken.

Melania heeft tijdens de kiescampagne van 2016 opnieuw onderhandeld over haar huwelijkscontract. Het ‘Grab them by the pussy’-incident heeft haar positie daarbij ongetwijfeld verstevigd.Beeld REUTERS

Het ergert Melania dat ze als een kwetsbare vrouw wordt neergezet, schrijft Jordan. Zij heeft Trump aangemoedigd om voor het presidentschap te gaan, en ze heeft hem raad gegeven in meerdere dossiers – zo was zij het die hem voorstelde Mike Pence te kiezen als running mate voor de presidentsverkiezingen. En ze drong er bij hem op aan om minder hard op te treden tegen vluchtelingen aan de grens met Mexico, en kinderen niet meer van hun ouders te scheiden.

Maar ze is niet altijd een temperende factor. Ze moest niet voor Trump onderdoen in de aanval tegen Barack Obama over zijn geboorteakte – een van de samenzweringstheorieën luidt dat Obama niet in Hawaï, maar in Kenia geboren zou zijn, en dus nooit president van de VS had mogen worden. Ze trok de integriteit in twijfel van alle vrouwen die haar echtgenoot beschuldigden van ongewenste intimiteiten en erger. Wee diegene die haar pad kruist, suggereert Jordan.

Melania groeide in Slovenië op als dochter van Viktor Knavs, een mecanicien die bijkluste als chauffeur – Melania zou haar familienaam later verduitsen tot Knauss. Haar moeder, Amalija, was een naaister die ervoor zorgde dat Melania al van bij de geboorte piekfijn uitgedost was. Ze studeerde even architectuur aan de universiteit van Ljubljana, maar hield dat al na een jaar voor bekeken.

Jordan besteedt veel aandacht aan de interviews die Melania heeft gegeven als model en in de periode daarna, en betrapt haar op menige overdrijving. Ze zou bijvoorbeeld meerdere talen vloeiend spreken, maar ze blijkt alleen Engels en Sloveens te beheersen.

Belastend materiaal

Jordan neemt geen stevig standpunt in over Melania en houdt zich ver van scherpzinnige analyses. The Art of Her Deal leest eerder als een lang krantenartikel dan als een strak gecomponeerde biografie.

Heeft Melania plastische chirurgie ondergaan? Jordan citeert een van haar vroegere huisgenoten in New York die getuigt dat ze in 1997 terugkwam van een kersttrip naar Europa en dat ze er ‘weelderiger’ uitzag. Diezelfde huisgenoot vertelde ook dat Melania in die tijd dol was op Friends, dat ze zeven stukken fruit per dag at, geen alcohol dronk en gewichtjes aan haar enkels droeg om de spieren te verstevigen.

Jordan bevestigt dat de first lady en de president elk in een andere slaapkamer slapen. Hij houdt van donker behang en dito tapijten, zij heeft het allemaal liever lichter van kleur. Ze lijken zelden met elkaar te praten. En hij gebruikt Irish Spring-zeep.

Jordan citeert Jay Goldberg, een van Trumps advocaten uit zijn playboy­jaren, die zei dat Trump vaak in romantische bewoordingen sprak over zakendoen, maar nooit over vrouwen. Wat hem volgens Goldberg echt gelukkig maakte, was chocolade: ‘Geef hem een reep Hershey en laat hem tv kijken.’

En toen iemand het waagde een grapje te maken over het formaat van Trumps geslachtsdeel, zou Melania hem toegebeten hebben: ‘Zeg dat niet. Hij is een echte man.’

Donald Trump lijkt meestentijds in het Witte Huis te vertoeven als een sultan in een berg kussens, terwijl Melania van de aardbodem verdwenen lijkt met haar ouders en zoon. Misschien zijn ze wel gelukkig. Of misschien hebben ze elk zoveel belastend materiaal over de andere dat ze leven als Mr. en Mrs. Smith, het gehuwde stel huurmoordenaars in de gelijknamige film met Brad Pitt en Angelina Jolie: het is gewoon wachten op het juiste moment om het dodelijke schot af te vuren.

Melania zette in januari 2000 een satirische versie van een James Bond-girl neer in een spectaculaire fotosessie voor het Britse magazine GQ. Ik moest aan haar situatie denken toen ik onlangs nog eens de Bond-film Live and Let Die zag. Daarin is Roger Moore in het midden van een vijver vol krokodillen beland, maar hij kan ontsnappen door van de ene krokodillenkop op de andere naar de oever te springen.

© The New York Times

Mary Jordan, The Art of Her Deal: The Untold Story of ­Melania Trump, Simon & ­Schuster, 352 p., 25,99 euro.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234