Zaterdag 10/04/2021

Meesterlijk genrestuk

De Amerikaanse zender AMC schrijft opnieuw televisiegeschiedenis met een hondsbrutaal, briljant gestileerd retrofuturistisch vechtkunstdrama. De Hongkongse actiemeester Stephen Fung duwt de tijgerklauwhand diep in het Amerikaanse vel.

In een verre, postapocalyptische toekomst heeft de mensheid zich teruggetrokken in de rurale Badlands, waar stad, god en geweer zijn afgedankt en vechten tot kunst is verheven. Zeven rivaliserende barons heersen neofeodaal over cogs, clippers en colts: slaven, krijgers en kindsoldaten. Quinn is de machtigste, heer van Het Fort: buiten de muren kleurt zijn opiumplantage de dag, binnen de muren superviseert de baddest der bad-ass-Clippers een spartaanse vuist- en zwaardvechtersschool.

Sunny is de fleurige naam, een killer met "no parents, no name, no past" en 400 tattoo's, één voor elk leven dat hij nam. Als Sunny op een dag de jongeling M.K. redt uit de handen van de wetteloze Nomads, zet hij de wielen van zijn lotsbestemming in gang.

Badlands' neomythologische vertelling gooit de Japanse samoerai- en shogunwereld en het middeleeuwse Chinese epos Journey to the West duizend jaar in de toekomst. Bedenkers zijn Al Gough en Miles Millar, makers van Smallville en schrijvers van Jackie Chans Shanghai Noon en Shanghai Knights. De eerste vonk ontstond echter bij Michael Shamberg en Stacey Sher, de producenten van Django Unchained (Badlands gebruikt dezelfde sets).

Op de première van Tarantino's film hoorde Sher dat Joel Stillerman, baas van AMC's Original Programming, een serie zocht die voor martial arts kon doen wat The Walking Dead voor de zombiehorror deed. Even Hongkong bellen, dacht ze. Enter Daniel Wu, steracteur en virtuoos vechtkunstenaar, een buitengewoon coole Sunny. Enter Stephen Fung, gevierd muzikant, acteur en regisseur. Als tiener imiteerde hij Chow Yun-Fat in John Woo's A Better Tomorrow. Een jaar of tien inmiddels frequenteert hij de allergrootste choreografen der Chinese wuxia, Hongkongse kungfu en Amerikaanse kruisbestuiving: Sammo Hung, Yuen Woo-Ping en Yuens rechterhand Huan-Chiu Ku, alias Master Dee Dee - de martial arts coordinator voor Badlands.

Perverse suspense

Het sensationele eindproduct draagt onmiskenbaar Fungs stempel, een verse genremix van onder meer manga en anime, videogame en steampunk-sf en western in deep south-stijl (Fung maakte in 2012 twee razend populaire steampunkvechtfilms, Tai Chi Zero en Tai Chi Hero). De eigenlijke regisseur van de serie is David Dobkin, maar die ziet zichzelf als orkestmeester, Fung als de ware jazzmuzikant.

"David is een prachtmens", zegt Fung aan de telefoon. "Van alle Hollywood-films die Jackie Chan maakte, is zijn Shanghai Knights mijn favoriet. Dit is natuurlijk een heel sterk team, en als je zegt dat Into the Badlands mijn stempel draagt, dan is dat er één dat Al, Miles en David mee hielpen zetten. Zij zijn in principe verantwoordelijk voor verhaal en acteurs, en ik werk geheel autonoom met Master Dee Dee. Maar niet alleen verhaal en personages hebben een narratieve spanboog, ook de actie heeft die. Ik bepaal met David de look van een sequentie en ga dan aan de slag met Master Dee Dee. Hij choreografeert, ik film wat hij samenstelt, we praten, praten en praten (lacht). Na afloop monteer ik een pre-viz, die met iedereen wordt besproken en de basis wordt voor de opnamen met de acteurs."

Het mythische verhaal bindt sets, personages en actie onlosmakelijk aaneen, en bij elke figuur hoort een eigen stijl, look, tempo, kleur en wapen. Bot kraakt en versplintert, bloed gutst en spuit, het metaal van zwaarden - de Japanse katana, de Chinese jian, de Europese longsword - zingt dat het een lieve lust is.

Het eerste seizoen telt amper zes afleveringen, maar één telt moeiteloos voor twee. In de eerste twee zitten al vier instant-klassieke vechtsequenties die elke vroegere poging tot cross-over tussen Hongkong en Hollywood naar de vergeetput verwijzen.

Tarantino's Kill Bill is kleuterwerk vergeleken met de buitenaards beheerste, maar ontzettend viscerale actie. Geen ironie of fantasie hier, wel hyperrealiteit, soms surreëel. Uit de digitale 6K-cinematografie lekt een tripachtige vibe die de acteursscènes een perverse suspense verleent. Dit is een meesterlijk genrestuk, met een geweldige zin voor stijl en tonnen gestileerd geweld.

Waarschuwing: beenhard, extreem bloedig geweld. Fung was in 2013 klaar om een 'ernstige' remake te maken van Jean-Claude Vandammes Kickboxer. Hij moest helaas - nou, een beetje toch - voor Badlands kiezen. "Het is inderdaad gritty", lacht hij. Het woord grit verwijst naar het knarsen van tanden, maar bevat ook de betekenis van 'moed, durf', zoals in true grit. "Het kon niet anders dan een compromisloze reeks worden, geen verwaterde schijnvertoning. De reden waarom een martial-arts-serie op televisie zo lang op zich liet wachten is simpel: goeie kungfu is vreselijk complex, tijdrovend en duur. Het vereist getrainde acteurs en actrices die hun mannetje en vrouwtje kunnen staan. Televisie, met zijn structureel tijdsgebrek, maakt het nog eens zo lastig."

Blank en man

Into the Badlands is beslist historisch, en niet alleen om het geweld. Het is de eerste serie in veertig jaar die martial arts naar het Amerikaanse kleine scherm brengt, de eerste die voor een Aziatische mannelijke hoofdrol kiest en de eerste die de vuist van de Chinese vechtkunst organisch in westers visueel drama drijft. In 1972 durfde ABC Bruce Lee niet als hoofdacteur te gebruiken voor zijn eigen creatie Kung Fu.

Badlands werpt het juk van blank en man kordaat af. Diversiteit is troef. Elk ras belijdt de roes van de vechtkunst. Female empowerment (in een wereldje dat nog vaak vrouwen weert vanwege maandstonden) is extreem bloedig. AMC, met zijn motto 'Something More', is de voorhoede van de actuele visuele cultuur.

Into the Badlands, zondag om 0 uur, maandag om 4 en 22 uur op AMC (Telenet Play More, Proximus' Boeket Entertainment of online VOD).

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234