Dinsdag 15/06/2021

Zakelijk testament

Meester van de mandaten: Stevaert hield in de luwte een vinger in de pap

null Beeld RV
Beeld RV

Na zijn politieke loopbaan plooide Stevaert zich terug op een waaier van mandaten. Die slonken wel na verloop van tijd, maar in alle luwte behield hij zeker bij Ethias een vinger in de pap. Als socialist geloofde hij heilig in het maatschappelijk belang van de 'rode' verzekeraar. Maar die overtuiging was bij sommige bestuurspostjes ver te zoeken.

In 2011 kondigde Stevaert aan dat hij ontslag nam uit al zijn publieke mandaten, moegetergd door de vele schandalen rond zijn persoon. Er was de omstreden verkoop van de Pukkelpop-weide in Hasselt, de problemen in de politiezone van diezelfde stad en de afpersingszaak van een jonge Marokkaanse sekswerkster. Stevaert besloot zich half in het verborgene terug te trekken, en nam afscheid als bestuurslid bij onder andere netbeheerder Infrax en verzekeringsmaatschappij Ethias, waar de oud-sp.a-voorzitter tot 2008 voorzitter was van de raad van bestuur.

Einde van zijn leven als actief bestuurslid na de politiek? De realiteit lag evenwel anders. In de zomer van 2013 nog werd hij voorzitter van EthiasCO, een coöperatieve vennootschap die kapitaal wou aantrekken bij klanten van de verzekeringsmaatschappij. Het idee was om de banden met de klanten na de crisis van 2008 te herstellen, net toen het coöperatieve idee wind in de zeilen kreeg. Alleen bleef het bij een droom. Niet alleen had Europa vragen bij het hele initiatief, vertegenwoordigers van de federale en Vlaamse regering - hoofdaandeelhouders bij Ethias - verkozen om op zijn minst tot na de verkiezingen van vorig jaar te wachten om groen licht te geven. Tot vandaag is EthiasCO niet meer dan een vennootschap op papier.

Staart tussen de benen

En dat was niet het enige bewijs dat de publieke mandatenlijst van Stevaert sinds 2011 allesbehalve maagdelijk wit was geworden. Ja, de redding van Ethias in 2008 kostte hem de kop als voorzitter, zeker nadat hij verklaard had niet echt kaas te hebben gegeten van bank en verzekeringen. Nogal wrang als je weet dat de belastingbetaler 1,5 miljard euro moest ophoesten om de verzekeraar boven water te houden.

Toch vertrok Stevaert bij de 'rode' verzekeraar niet met de staart tussen zijn benen. Hij bleef al die jaren actief bij Ethias, zij het via een omweg. Bij Ethias Gemeen Recht, een vehikel van de socialistische mutualiteit dat een kwart van de aandelen in handen heeft, hield de Limburger tot 2013 de voorzittershamer in handen, daarna was hij gewoon bestuurder. Ook bij Vitrufin, de holding boven Ethias, hield hij een stevige voet tussen de deur. Het vroegere Omob lag hem meer dan na aan het hart.

"Hij beschouwde Ethias als verzekeraar, anders dan alle andere", zegt Philip Neyt, voorzitter van de Belgische Vereniging van Pensioeninstellingen en Ethias-bestuurslid. "Hij redeneerde niet zozeer vanuit commercieel oogpunt, maar vanuit het belang van de klant en de brede maatschappij." Neyt ging deze week nog met Stevaert eten. "Daarom begrijp ik niet wat er nu gebeurd is. Steve barst altijd van de ideeën. Hij dacht altijd dieper na dan dat hij liet uitschijnen."

Eenzelfde verhaal bij de energiesector. Ja, hij nam afscheid bij netbedrijf Infrax en Publi-T, beheerder van de gemeentebelangen bij Elia. Maar niet als bestuurslid bij het hoogspanningsnet zelf, vanuit de overtuiging - net als bijvoorbeeld de Gentse burgemeester en partijgenoot Daniël Termont - dat de energie-infrastructuur best in publieke handen blijft. "Stevaert bleef zeer actief in die mandaten", zegt een bron uit de energiesector. "Weliswaar niet met de invloed en succes als een Termont. Als die in eerste klasse speelde, moest je Stevaert eerder plaatsen in de bevordering."

Niet alle mandaten vielen echter ideologisch te verklaren. Sommige waren het gevolg van zijn nauwe banden met Limburgse ondernemers. Zoals zijn voorzitterschap van Dinh Vu Industrial Zone, een industrieel project in de Vietnamese haven van Hai Phong waar het Limburgse nutsbedrijf Group Machiels een stevig belang in heeft. Machiels en Stevaert ontkenden altijd hun onderlinge zakelijke connectie. Het bedrijf betaalde Stevaert geen cent, noch stond hij op een andere manier op hun loonlijst. Maar de link bleef te aantrekkelijk voor beschuldigingen van belangenvermenging, want hoe anders kon Stevaert plots opduiken in Vietnam?

Zo bracht Humo in 2011 nog een breed uitgesmeerd verhaal rond zijn Limburgse connectie. Er rezen vragen over de verkoop van Ethias Bank aan Optima en willekeurige toewijzingen van overheidsgeld aan bevriende ondernemers. Stevaert en de betrokkenen ontkenden alles staalhard. Alleen bleef die zweem van schimmige deals de politicus tot het laatste achtervolgen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234