Zondag 13/06/2021

AnalyseVideogames

Meer én beter: Belgische videogames tonen eindelijk internationale ambitie

Beeld uit ‘Hubris', een prestigieuze vr-game van de Antwerpse studio Cyborn. Beeld Cyborn
Beeld uit ‘Hubris', een prestigieuze vr-game van de Antwerpse studio Cyborn.Beeld Cyborn

Meer games, en vooral ook meer games van prima kwaliteit. De Belgische gamemakers hebben steeds meer ambitie en spelen internationaal mee. Niet alleen de opleidingen zijn uitstekend, er is ook een pak meer geld in de markt.

Nog maar enkele jaren geleden was Larian, de Gentse studio achter de bekende Divinity-reeks, de enige grote videogamestudio in ons land. Daarrond was er wel wat meer bedrijvigheid, maar het bleef vooral ploeteren: kleine studio’s slaagden er moeilijk in om voldoende schaal te krijgen om het soort games te maken dat ze wilden. En dat was ook te merken aan het resultaat.

Die situatie bleef zo tot ergens de afgelopen maanden, toen er ineens niet alleen veel Belgische videogames op de markt kwamen, maar die ook ambitieuzer bleken dan voorheen. Nieuwe titels als Black Legend, Nanotale: Typing Chronicles, Stitchy in Tooki Trouble en Sizeable hebben meteen internationale allures, met een visuele flair en een complexiteit in hun gamewereld die voorheen ongezien was in games van Belgische makelij.

“We komen van ver”, zegt David Verbruggen, directeur van de Vlaamse videogamemakers-associatie Flega. “Maar er heeft zich de afgelopen jaren een overduidelijke professionalisering ingezet. Daar zitten meerdere factoren achter. We hebben bijvoorbeeld een paar uitstekende opleidingen voor gameontwikkelaars, met Digital Arts & Entertainment in Kortrijk voorop, die goed opgeleide gameontwikkelaars en -designers afleveren. En ja, ook de beschikbare budgetten worden groter. Videogames zijn een heel arbeidsintensief product: hoe meer geld je hebt, hoe meer mensen je in dienst kunt nemen, hoe groter en mooier je producties zijn.”

Onder meer dankzij een VAF-injectie van 250.000 euro kon de in het Kempense Geel gevestigde studio Warcave zijn game ‘Black Legend' maken. Beeld Warcave
Onder meer dankzij een VAF-injectie van 250.000 euro kon de in het Kempense Geel gevestigde studio Warcave zijn game ‘Black Legend' maken.Beeld Warcave

VAF-injectie

Een stuk van dat geld komt van de overheid. In Vlaanderen, waar 70 procent van de Belgische gamestudio’s gevestigd zijn, heeft het Vlaams Audiovisueel Fonds zo’n anderhalf miljoen euro per jaar veil voor interessante gameproducties. Dat geld wordt ook besteed: er zijn, sinds een flinke verhoging van de pot begin 2018, al producties gestart met een injectie van meer dan 200.000 euro. Zoals het Antwerpse Cyborn, een studio die nu werkt aan het prestigieuze vr-project Hubris. “We kunnen eindelijk significante bedragen vragen”, zegt business development manager Nico Deleu. “Maar als je een eigen project wil maken, zeker een van de schaal die we beogen, moeten we nog steeds het merendeel van het ontwikkelbudget zelf realiseren.”

Naast overheidssteun, met onder meer ook subsidies van het Waalse orgaan Wallimage voor bedrijven bezuiden de taalgrens, boren gamestudio’s doorgaans nog twee andere geldbronnen aan: externe opdrachten voor het genereren van eigen omzet, en durfkapitaal. Ook die twee pistes zitten in de lift. De Leuvense studio Happy Volcano gooide onlangs bijvoorbeeld hoge ogen omdat ze een buitenlandse financiering van 1,8 miljoen euro kreeg van het Britse fonds Hiro Capital. En LuGus Studios, dat momenteel bezig is aan hackinggame Midnight Protocol, accepteerde zonet een overnamebod van het Amerikaanse bedrijf Red Cat Holdings, dat vooral een match zag in de Liftoff-droneracingsimulators van het Hasseltse bedrijf.

“We krijgen al enkele jaren een pak aandacht van buitenlandse partijen, en dat geldt niet alleen voor ons”, zegt Kevin Haelterman, medeoprichter van LuGus Studios. “Belgische studio’s hebben een maturiteit gekregen die ook buiten de landsgrenzen opvalt.”

‘Midnight Protocol', de hackinggame waaraan de Hasseltse studio LuGus momenteel bezig is. Beeld LuGus Studios
‘Midnight Protocol', de hackinggame waaraan de Hasseltse studio LuGus momenteel bezig is.Beeld LuGus Studios

Blijven ploeteren

Wat die andere piste betreft, externe opdrachten, lijkt het noodzakelijke geploeter dat Belgische videogamebedrijven de afgelopen jaren voor de dag hebben gelegd ook meer en meer op te brengen. Cyborn werkt bijvoorbeeld in toenemende mate voor grote internationale videogamebedrijven, waarvoor het onder meer animaties maakt, en waardoor er ook grotere omzetten binnenkomen. “Maar dat blijft een evenwichtsoefening”, zegt Deleu. “De mensen die je in dienst hebt, kunnen geen twee dingen tegelijk doen: het is of aan je eigen project werken, of aan werk voor andere bedrijven. Iedere keer als je een work-for-hire-project aanneemt, schuif je werk aan je eigen productie weer wat voor je uit.”

Bij LuGus Studios is er wat dat betreft een natuurlijke evolutie. “Net zoals de meeste startups hebben we onze eerste vier à vijf jaren vooral aan externe opdrachten gewerkt, zodat we cashflow konden genereren”, zegt Haelterman. “Maar we hebben die verdeling tussen eigen en extern werk doorheen de jaren omgedraaid: vandaag komt 80 procent van onze omzet uit onze eigen creatieve producties. Uiteindelijk vinden we dat een betere besteding van ons kapitaal, onze ervaring en ons team dan de wispelturige business-to-businessmarkt.”

Indieboost

Maar de explosie van Belgische gameproducties werd niet alleen aangedreven door geld. “We surfen mee op een golf van professionalisering en schaalvergroting die we wereldwijd zien bij kleinere videogamestudio’s”, zegt Verbruggen. “Tot een decennium geleden kregen alleen de grote gamebedrijven alle aandacht wat investeringen betreft. Vandaag lopen ook indiestudio’s in de kijker bij durfkapitalisten en publishers, grotere gamebedrijven die games van kleinere studio’s in de markt zetten.”

Want laat ons wel wezen, zegt Haelterman: “op internationale schaal is België gewoon niet zo’n interessant land om een gamebedrijf, of een technologiebedrijf tout court, te runnen. Het feit dat Belgische studio’s het momenteel beter en beter doen, komt vooral dankzij die wereldwijde professionalisering van de gamesector.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234