Woensdag 11/12/2019

Massa's ijs vlak bij de zon

IJs is overvloedig aanwezig op Mercurius, de planeet die nochtans het dichtst bij de zon staat. Dat blijkt uit observaties en metingen van de Amerikaanse sonde Messenger, zo meldt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Er is zowat 1.000 miljard ton ijs.

Het leek het tot nu toe mogelijk maar onwaarschijnlijk dat op Mercurius ijs zou worden ontdekt. Doordat de planeet zo dicht bij de zon staat, bedraagt de gemiddelde temperatuur er 169 graden. Rond de polen van de planeet zijn er echter gebieden die nooit de zon zien en waar het erg koud is.

Op basis daarvan is al decennia geleden de hypothese gelanceerd dat er misschien bevroren water te vinden is op Mercurius. In 1991 won de hypothese aan kracht toen een radiotelescoop in Puerto Rico mogelijke ijsplaten ontdekte op de polen van de planeet. De sterke reflecties konden echter ook van silicium of zwavel komen. De ligging van die platen kwam overeen met een aantal kraters die in de jaren zeventig in kaart waren gebracht.

Messenger bevestigt die vermoedens. Door het aantal neutronen te meten die van de planeet afketsen is duidelijk geworden het wel degelijk om ijs gaat. "De gegevens wijzen op een ijslaag die naar schatting 3 kilometer dik is en een omvang heeft van 117 vierkante meter. Die nieuwe observaties geven overtuigende steun aan de hypothese dat de planeet Mercurius bevroren water en andere bevroren materialen in overvloed bevat in haar polaire kraters die altijd in de schaduw liggen", zegt hoofdonderzoeker David Lawrence, van de John Hopkins University. "In die planeten zitten soms verborgen massa's materie waar heel wat interessants gebeurt."

Lawrence en zijn team hebben ook informatie die wijst op organisch materiaal in de minder diepgevroren delen van de watermassa. Ze publiceren de bevindingen in wetenschappelijke vakblad Science. Collega's wijzen erop dat het ijs interessant kan zijn voor robots of zelfs menselijke missies naar Mercurius, in de zeer verre toekomst.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234