Dinsdag 15/10/2019

Mannen van naam

Wat maakt u gelukkig? Nee, echt. Bestaat er volgens u een formule voor het goede leven? Wetenschappers van Harvard zoeken al 72 jaar naar antwoorden in een van de indrukwekkendste longitudinale studies ooit.The Grant Study, zoals het onderzoek bekendstaat, volgt 268 mannen al sinds de late jaren dertig. Zij hadden de hersenen en de branie, de parlé en de ambitie, alles om het te maken. Een van hen heette John F. Kennedy.De mannen werden geselecteerd rond hun zestiende. Zij trokken naar Harvard, maakten de oorlog mee en trouwden, kregen kinderen en kleinkinderen. Een deel van hen is inmiddels gestorven, anderen zijn ouden van dagen. Hun levensloop werd jaar in jaar uit in kaart gebracht, aan de hand van vragenlijsten, interviews en allerhande rapporten. Op gezette tijden kwamen resultaten van het onderzoek aan de oppervlakte, maar nooit eerder kreeg een journalist toegang tot de archieven van de onderzoekers.Publicist Joshua Wolf Shenk had de eer een maand lang door te brengen in het Harvard Study of Adult Development, waar de papieren versies van de 268 levens zijn opgestapeld. Shenks onderzoek mondde uit in een ronduit briljant essay, dat deze maand staat afgedrukt inThe Atlantic. Naar de papieren versie was het vruchteloos zoeken, maar www.theatlantic.com /doc/200906/happiness in combinatie met de printknop bieden een uitweg.De levens van de mannen zijn uitermate gevarieerd, complex en vooral onvoorspelbaar. ‘Case no. 141’ groeide op in een rijk en warm nest. Zijn vader was dokter, zijn moeder kunstenares. Meer nog dan anderen uit het onderzoek werden hem in zijn tienerjaren superieure kwaliteiten toegedicht. Hij was, noteerde een onderzoeker, “stabiel, intelligent, oordeelkundig, gezond en gericht op een hoogstaand leven”. En “At Harvard, he continued to shine”.Toen hij eenendertig was, koesterde hij vijandige gevoelens tegenover zijn ouders en de wereld. Tegen zijn vijfendertigste raakten onderzoekers zijn spoor kwijt. Na zijn vroegtijdige dood reconstrueerden vrienden hoe hij aan de drank was geraakt en aan de dope zat, een psychotische vriendin aan de haak sloeg en verwarrende verhalen vertelde.‘Case no. 47’ trouwde op jonge leeftijd, wou schrijver worden en dronk vanaf 1948, bij voorkeur sherry. Hij werd vader van drie kinderen. Na een scheiding en een tweede huwelijk kwam hij uit de kast. Hij ging een hoofdrol spelen in de Amerikaanse homobeweging. Intussen bleef hij drinken. In kennelijke staat viel hij op zijn vierenzestigste van de trap. Dood.De Grant Study-mannen blijven anoniem, behalve dan JFK en Ben Bradlee, lange tijd uitgever van The Washington Post. Het dossier van Kennedy is verzegeld tot 2040. Het mooie aan het verhaal in The Atlantic is dat ook de levensloop van de wetenschapper die the Grant Study 42 jaar heeft geleid, psychiater George Vaillant, uitgebreid ter sprake komt. En ook dat leven is verre van standaard.Er valt nog veel meer te zeggen over ‘What Makes Us Happy?’, maar misschien moet u het verhaal zelf maar eens lezen. Een formule voor het goede leven zult u er niet vinden, al besluit Vaillant: “Happiness is Love. Full Stop”.Voor Vrij Nederland telden wij met plezier 4 euro neer. Het weekblad biedt een pleidooi voor spannender Europees voetbal en een tegen het boek De revanche van de roman. Literatuur, autoriteit en engagement van literatuurprofessor Thomas Vaessens. Een interessant interview over Europa ook, met politiek filosoof en NRC-columnist Luuk van Middelaar en een reportage over het Russische Sotsji aan de grens met het conflictgebied Abchazië, waar in 2014 de Winterspelen moeten plaatsvinden. Maar vreemd: in Sotsji valt des winters geen sneeuw.Chinezen regelden het weer tijdens de voorbije Zomerspelen. Vladimir Poetin wil de wereld tonen dat Russen seizoenen naar hun hand kunnen zetten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234