Maandag 08/08/2022

NieuwsVerenigde Staten

Man zat meer dan 2 jaar onterecht vast in psychiatrische instelling na persoonsverwarring

Joshua Spriestersbach. Beeld AP
Joshua Spriestersbach.Beeld AP

Een ongelofelijk verhaal uit Hawaï: daar hebben de autoriteiten een dakloze man gearresteerd voor een misdrijf dat door iemand anders was gepleegd, hem meer dan twee jaar in een psychiatrisch ziekenhuis opgesloten, waar hij gedwongen werd zware medicijnen te slikken, om dan de flater stil proberen te houden door hem weer de straat op te sturen.

Ann De Nil

▶ Bekijk: Man zat meer dan twee jaar onterecht in psychiatrische instelling

Het Hawaii Innocence Project, dat zich inzet voor onterecht veroordeelden, eist voor de rechtbank dat de zaken worden rechtgezet. En daarmee raakt plots ook het verbijsterende verhaal van Joshua Spriesterbach (50) bekend.

Het begon allemaal toen Spriestersbach op een warme meidag in 2017 in slaap viel op een voetpad. Hij was dakloos, had honger en was in een lange rij aan het aanschuiven voor voedsel, buiten aan een daklozencentrum in Honolulu. Niet lang nadat hij in de rij even was ingedommeld, werd hij wakker geschud door een politieagent. Joshua dacht te weten waarom hij prompt meegenomen werd: er is een lokale ordonnantie in de stad tegen zitten of liggen op de openbare stoep.

Verward

Wat hij nooit had kunnen vermoeden, is dat de agent in kwestie hem op dat moment had verward met een man die Thomas Castleberry heet, en tegen wie een arrestatiebevel was uitgevaardigd wegens schending van zijn voorwaarden in een drugszaak uit 2006. Spriestersbach werd in de boeien geslagen.

Het is niet duidelijk hoe de persoonsverwarring kon gebeuren. Spriestersbach en Castleberry kenden elkaar niet en hadden elkaar nooit ontmoet. Het Hawaii Innocence Project begrijpt tot op de dag van vandaag niet waarom de politie toen niet gewoon foto’s en vingerafdrukken van de twee heeft vergeleken.

Ondanks zijn verzet werd Spriestersbach veroordeeld als zijnde Castleberry en geïnterneerd in het Hawaii State Hospital, een psychiatrische inrichting. En toen gingen de deuren van de hel helemaal open. “Hoe harder mijnheer Spriestersbach zijn onschuld uitschreeuwde door te roepen dat hij niet mijnheer Castleberry was, hoe meer de dokters van de psychiatrische instelling dachten dat hij aan waanvoorstellingen leed en psychotisch was, en hoe meer zware medicatie hij te slikken kreeg”, staat in de gerechtelijke documenten te lezen.

De man toonde wanhopig al zijn identificatiepapieren en bood ook informatie aan over waar hij was op de momenten dat mijnheer Castleberry in de rechtbank was verschenen. Het mocht niet baten. “Er was niemand die ook maar één zinvolle stap ondernam om de identiteit van deze man te verifiëren om te bevestigen dat mijnheer Spriestersbach wel degelijk de waarheid aan het vertellen was.”

Google

Niemand geloofde hem. Zelfs niet zijn verschillende advocaten die hem verdedigden in de zaak. Tot een psychiater in het ziekenhuis eindelijk luisterde.

Met enkele simpele Google-zoekopdrachten en wat telefoontjes was het voor hem al heel snel duidelijk dat Spriestersbach zelfs op een ander eiland zat toen Castleberry initieel was opgepakt in de drugszaak. De verbouwereerde psychiater vroeg aan een rechercheur om naar het ziekenhuis te komen, waarop die ook formeel, met behulp van foto’s en vingerafdrukken, bevestigde dat de foute man gearresteerd was en twee jaar en acht maanden onterecht in de inrichting had gezeten. De rechercheur voegde er nog fijntjes aan toe dat de echte mijnheer Castleberry sinds 2016 in een gevangenis in Alaska opgesloten blijkt te zitten.

Thomas Castleberry zit in de gevangenis in Seward, Alaska. Beeld Hawaii Innocence Project
Thomas Castleberry zit in de gevangenis in Seward, Alaska.Beeld Hawaii Innocence Project

Volgens het Hawaii Innocence Project hebben veel mensen boter op het hoofd in deze zaak: de politie, de pro Deo-advocaten die Spriestersbach verdedigden, het openbaar ministerie en het ziekenhuis delen volgens het project de schuld.

Geheim

Toen de vingerafdrukken en foto’s uiteindelijk geverifieerd waren, kwamen de autoriteiten wel snel in actie om Spriestersbach weer vrij te laten, maar dat gebeurde in alle stilte. “Er was een geheime vergadering met alle betrokken partijen, behalve mijnheer Spriestersbach zelf”, klinkt het in het verzoekschrift. “Er is geen enkel document of geen enkele vermelding over deze rechterlijke dwaling.”

De betrokken actoren willen voorlopig niet reageren op het verhaal. Ook Spriestersbach zelf, die nu bij zijn zus in Vermont woont, wil liever niet met de pers spreken. Zijn zus Vedanta Griffith doet dat wel. Zij zocht bijna 16 jaar naar haar vermiste broer, die in 2003 samen met haar en haar man naar Hawaï was verhuisd toen haar echtgenoot als militair op het Hawaïaanse eiland Oahu gestationeerd werd. Haar broer was later alleen naar The Big Island verhuisd en daar verdwenen, terwijl hij mentaal en financieel aan de grond raakte.

“Ze gebruikten zijn eigen argument gewoon tegen hem”, zegt de zus in een reactie aan Associated Press. “Ze zeiden dat hij gestoord was. En als dan duidelijk is hoe het zit, is er niemand die zich excuseert.” Het was zij die daarom contact opnam met het Hawaii Innocence Project.

Na zijn vrijlating belandde Joshua in een daklozencentrum, dat zijn familie contacteerde. Zo werden broer en zus na al die jaren opnieuw herenigd. Spriestersbach weigert nu de eigendom van zijn zus in Vermont te verlaten. “Hij is zo bang dat ze hem weer gaan meenemen”, zegt ze.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234