Donderdag 06/10/2022

'Malisse mag best een speelvogel blijven'

Tegenover de gebronsde look van Xavier Malisse - net terug na drie maanden verblijf in de VS - verbleekt de rest van het Belgische Davis Cup-team. En met Olivier Rochus naast hem, die een fikse kop kleiner is, springt Malisse nog meer in het oog. Maar vooral door zijn ATP-ranking, met zijn 33ste plaats is hij de beste Belg ooit, groeit hij naar de leidersrol in de ploeg. De ooit verguisde Malisse moet dan ook vooropgaan in de strijd om België weer naar de wereldgroep te loodsen. Fase 1 volgt vanaf vandaag tegen Griekenland.

Brussel / Luik

Eigen berichtgeving

Bart Fieremans

Als tegenstander spreekt een confrontatie tegen Griekenland in het tennis ongeveer evenveel tot de verbeelding als een voetbalwedstrijd van de Rode Duivels tegen San Marino: niet dus. Het had best anders kunnen zijn, mochten Pete Sampras (VS) en Mark Philippoussis (Australië) behalve hun Griekse roots ook de Griekse nationaliteit hebben. Jammer, maar nu is de best geklasseerde Griekse tennisser Vazilis Mazarakis op nummer 210, en hij is dan nog geblesseerd. Verliezen staat voor het Belgische Davis Cup-team dus niet in het scenario. Griekenland mag niet meer dan een simpele passage zijn op weg naar de barrage in september waarin België een nieuwe gooi kan doen naar de wereldgroep.

België heeft zich daarin ook de laatste jaren niet onbetuigd gelaten. Vooral dan onder impuls van Filip Dewulf, in de jaren negentig het boegbeeld van het Belgische mannentennis. Intussen is hij al een jaar gestopt met proftennis, en lijkt Xavier Malisse op natuurlijke weg de leidersrol bij de nieuwe generatie van het Belgische Davis Cup-team over te nemen. Op 21-jarige leeftijd heeft Malisse ook al een kleurrijk Davis Cup-verleden. Van held bij zijn eerste belangrijke optreden tegen Tsjechië in 1998 over medepromotor van de historische halve finale tegen Frankrijk in 1999 tot persona non grata in 2000 na een dispuut met de federatie. Maar intussen hebben alle partijen zich weer verzoend. In 2001 beleefde Malisse ook zijn beste tennisjaar. Met zijn 33ste plaats is hij nu de hoogst geklasseerde Belgische tennisser bij de mannen ooit, een prestatie die wat in de schaduw staat van de vrouwentandem Clijsters-Henin.

Toch is het prettig terugkeren naar België, na drie maanden die hij vooral in de Verenigde Staten doorbracht. Sarasota in Florida, waar hij traint, is zijn tweede heimat. Dat hij vorige vrijdag vanuit de luchthaven haast stante pede naar de persconferentie voor het Davis Cup-team moest, kon zijn goed humeur ook niet temperen. Zoals hij zich soms onwaarschijnlijk druk kan maken op het veld, zo kan hij soms verbazingwekkend relaxed ogen ernaast.

Zoals uw tenniscarrière nu loopt, lijkt er weinig reden tot klagen.

Xavier Malisse: "Inderdaad. Alles evolueert in positieve zin. Ik haal een niveau waarbij ik voel dat ik alle tegenstanders kan verslaan. En ik stel mijn doel niet te hoog: als ik eind dit jaar 25ste sta, is mijn seizoen geslaagd."

De huidige 33ste plek is ook niet min: u bent de beste mannelijke Belg ooit.

"Dat is zeker niet de reden waarom ik tennis. Het betekent wel iets voor mij, maar ik zie het meer als een bonus voor mijn inspanningen. De samenwerking met mijn nieuwe coach (Dean Goldfine, die ook Todd Martin begeleidt, BF) is ook positief. Hij zegt niet veel. Maar wat hij zegt, is belangrijk."

In vergelijking met enkele jaren geleden zit er vooral meer regelmaat in uw prestaties. De uitschuiver tegen Feliciano Lopez (in Miami leidde hij 6-0 en 5-3 tegen de nummer 140 van de wereld, om toch nog te verliezen, BF) niet te na gesproken.

"Ik begrijp nog altijd niet hoe zoiets kon gebeuren. Lopez had bij 5-3 een medische pauze ingelast, en dat bracht me uit mijn concentratie. Dom, maar zoiets kan gebeuren. Zo'n nederlaag blijft enkele dagen hangen. Ik probeer te leren uit zo'n wedstrijd, maar mijn carrière hangt er ook niet van af."

Uw beste resultaten behaalde u dit seizoen met een halve finale in Memphis en in Scottsdale, waar u eervol sneuvelde tegen Andre Agassi (6-4, 6-4).

"Het respect voor Agassi is moeilijk weg te cijferen. Je probeert wel jezelf te zijn in de wedstrijd, maar het blijft iets speciaal, een kick op zich. Als je goed tegen Agassi getennist hebt, kun je zelfs van een nederlaag genieten."

En in Indian Wells verloor u nipt van Roger Federer (7-6, 6-7, 3-6), de nummer negen van de wereld.

"Het was mijn beste wedstrijd dit seizoen, ik stond op twee punten van de zege. Maar dan slaat hij drie aces. Daarom is hij ook toptien. Maar het verschil gaat hem slechts over twee à drie punten, en ik voel dat ik op een gegeven moment ook zulke punten tegen toppers zal winnen."

Op 21 jaar begint Malisse ook al een stevige dosis maturiteit te kweken. "Hij is duidelijk de leading man van het Davis Cup-team", zegt Marc Verbeek van het selectiecomité van de Belgische tennisbond. "De andere spelers zien naar hem op." Kapitein Steven Martens noemt hem nog niet meteen de leider, maar hij "overstijgt de rest wel qua uitstraling. Hij is groot, valt op, is een beetje flamboyant, en de media en de mensen zijn vooral in hem geïnteresseerd. Je hebt de indruk dat de mensen al tevreden zijn als ze hem eens kunnen aanraken. Maar als persoonlijkheid is hij ook naar binnen gekeerd. Het is niet zo dat we een Stefan Effenberg in onze ploeg hebben. Op technisch vlak is Malisse echter onbetwist de leider. Als hij goed speelt, kan niemand van hem winnen."

Volgens Martens heeft Malisse met vallen en opstaan zijn plaats gevonden in het tenniscircuit, en hoeft de dertigste plaats op de ranking geen plafond te zijn. Al kan Malisse met zijn wat lakse attitude soms de indruk geven dat het voor hem niet zo nodig hoeft nog veel hoger te geraken. "Toch wel", meent Martens, "maar hij zal geen krasse uitspraken meer doen, anders neemt hij een deel zelfbescherming weg. Als hij zijn doel te hoog legt, voelt hij de druk en is hij ambetant als het niet lukt. Hij heeft graag waardering, maar ook niet te veel aandacht. In die zin is het goed dat hij in de schaduw van Kim en Justine zijn ding kan doen."

Martens heeft ook nog volgende niet onbelangrijke bedenking bij Malisses loopbaan: "Hij staat zo hoog geklasseerd omdat hij zo goed is, maar hij is ook zo goed omdat hij zo hoog staat. Zijn plaats op de ranking geeft hem gemoedsrust, hij moet niet meer de onzekerheid van kwalificatietoernooien doorstaan. En er is ook privé meer stabiliteit in zijn leven. Dat neemt niet weg dat hij op het veld nog altijd een kruitvat is dat snel kan ontploffen. Dat zit in zijn karakter. Maar hij mag van mij ook best wat de speelvogel blijven, dat maakt deel uit van zijn kwaliteit. Maak Malisse voorspelbaar, en hij is minder goed."

De loting voor de Davis Cup-ontmoeting in groep 1 van de Euro-Afrikaanse zone tussen België en Griekenland. De wedstrijden worden van vrijdag 5 tot zondag 7 april in de Country-Hall van Sart-Tilman (Luik) gespeeld.

Programma: Vandaag (vanaf 14.30u): Malisse - Rovas (Gri), gevolgd door O. Rochus - Economidis (Gri). Zaterdag (vanaf 14.30u): Economidis/Vasiliadis (Gri) - Vanhoudt/Elseneer. Zondag (vanaf 14.30u): Malisse - Economidis (Gri), gevolgd door O. Rochus - Rovas (Gri).

Malisse is beter dan Dewulf ooit was, maar blijft in de schaduw staan van Clijsters en Henin

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234