Dinsdag 30/11/2021

Malisse eist zijn plaats onder de zon op

Het voorbije jaar ging vrijwel alle Belgische tennisaandacht naar Kim Clijsters en Justine Henin. Het moet niet gemakkelijk zijn om zich daartussen te wringen, maar op de US Open eist Xavier Malisse zijn deel van de koek op. Dankzij een knappe zege over het negende reekshoofd Tim Henman bereikt hij voor het eerst in zijn carrière de achtste finales van een grandslamtoernooi.

Brussel / New York

Eigen berichtgeving / Persagentschappen

De ene primeur gaat ook met een andere gepaard. Momenteel is Xavier Malisse de nummer 43 van de wereld, maar als na de US Open de nieuwe ATP-rankings uitkomen, mag hij op zijn beide oren slapen dat hij hoger zal uitkomen dan de 39ste plaats. En dat betekent dat hij zich dan de beste geklasseerde Belgische mannelijke speler mag noemen sinds de start van 'het open tennis' in 1968, het professionele tennistijdperk zeg maar. Totnogtoe was die eer weggelegd voor Filip Dewulf, die in 1997 zijn beste tennisjaar kende (met onder meer de halve finale in Roland Garros) en op 15 september eventjes de 39ste plaats bezette. Libor Pimek stond in de jaren tachtig 21ste op de ranking, maar dat was nog onder de Tsjechische nationaliteit.

En Xavier Malisse kan nog beter doen. Op Flushing Meadow valt zijn tegenstander in de achtste finale, de Argentijn Mariano Zabaleta, op papier mee. Hij staat 103de op de wereldranglijst, en heeft de verwachting als toekomstig topper (hij was ooit de nummer één bij de junioren) nooit helemaal ingelost. In april 2000 stond hij wel op de 21ste plaats op de ranking. Blessureleed verklaart mede zijn terugval. Maar op de US Open dit jaar mag hij pronken met een mooie campagne: al winst tegen Sebastien Grosjean, Taylor Dent en in de derde ronde de Brit Greg Rusedski.

De te verwachten achtste finale - een Brits onderonsje tussen Henman en Rusedski - is dus op het tegendeel uitgedraaid. Xavier Malisse speelde tegen Henman een van zijn beste wedstrijden uit zijn carrière. Boeiend om te volgen was het ook al, want het duel kreeg pas zijn beslissing in de vijfde set. Daarin kwam Henman eerst 3-0 voor, maar Malisse vocht zich weer in de wedstrijd. Bij 4-4 brak hij door de opslag van de Brit om dan op eigen service de wedstrijd te beëindigen: 6-7 (6/8), 6-3, 7-5, 4-6 en 6-4. Drie uur en 47 minuten hadden ze op de baan gestaan. Wat laconiek was dan ook Malisses commentaar. "Bij een 3-0-achterstand in de vijfde set dacht ik bij mezelf: 'Als ik dan toch meer dan drie uur lang op de baan moet staan, dan liever niet voor niets'. Nu heeft mijn werk tenminste geloond."

Nog om een andere reden was de uitkomst van de partij interessant. In de tribune zat David Felgate, de Britse coach die sinds enkele maanden Malisse begeleidt, maar daarvoor negen jaar lang Henman trainde. Felgate had Malisse dus als geen ander tips kunnen geven om Henman te bekampen. Felgate: "Ik was blij met de zege van Xavier, maar had toch ook gemengde gevoelens omdat ik zo lang met Tim samenwerkte. Ik heb me na de partij maar snel uit de voeten gemaakt." Met de zege tegen Henman heeft Malisse zich wel weer in de gratie van zijn coach gewerkt. Felgate had het negatieve gedrag van Malisse in zijn openingswedstrijd tegen Kenneth Carlsen maar moeilijk kunnen verteren. Mocht Carlsen niet plots door een blessure hebben moeten opgeven, had Malisse het allicht toen mogen schudden. "Dat besef ik maar al te goed", zei Malisse. "Ik had vorige maandag al op het vliegtuig naar huis kunnen zitten, en nu ben ik in de vierde ronde van de US Open. Ik ben blij dat ik een tweede kans gekregen heb. Ik heb ze ook gepakt."

Behalve Malisse kwalificeerde ook Kim Clijsters zich zaterdag voor de achtste finales. Zij geraakte zonder veel moeite voorbij het Slovaakse vijfentwintigste reekshoofd Henrieta Nagyova (WTA 23) met 6-3 en 7-5. De Russische Elena Dementieva (WTA 11) is vandaag haar tegenstandster, niet gemakkelijk in de wetenschap dat Clijsters de vorige onderlinge ontmoeting tegen de Russische verloren had. Maar Clijsters kan zich wel optrekken aan het idee dat de dijblessure die haar bij de start van de US Open zo hinderde, nu voor veel minder last zorgt. "Ik had tegen Nagyova bijna geen pijn meer gevoeld. Ik speel weer op 95 procent van mijn mogelijkheden." (BF)

US Open

Malisse: 'Ik besef goed dat ik vorige maandag al op het vliegtuig naar huis had kunnen zitten'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234