Maandag 06/07/2020

In Memoriam

Madame MiG knalde als eerste vrouw door de geluidsmuur

Marina Popovitsj voert een 'barrel roll' uit tijdens haar hoogdagen als gevechts­pilote.Beeld BELGAIMAGE

De Russische Marina Popovitsj brak 102 wereldrecords en sloopte als eerste vrouw de geluidsbarrière. Madame MiG, zoals zij werd genoemd, ontpopte zich tot een van de belangrijkste pilotes aller tijden.

Haar heftige verlangen om de lucht te doorklieven stamde uit de Tweede Wereldoorlog. Haar hele familie werd toen bijna uitgemoord door de nazi’s, die als beesten tekeergingen in de omgeving van Smolensk. De verhalen uit die zwarte tijd maakten indruk op de kleine Marina, die pas 16 was toen ze een brief schreef naar de minister van Defensie. Ze smeekte hem haar de kans te geven gevechtspiloot te worden, een beroep dat in die tijd was voorbehouden aan mannen. Ze dwong een uitzondering af, al moest ze daarvoor sjoemelen met haar leeftijd en zich zes jaar ouder ­voordoen dan ze was.

Ze bleek een kei, die het in 1964 tot enige vrouwelijke testpiloot van de hele Sovjet-Unie schopte. Amper een jaar later haalde ze 2.320 km/u in haar supersonische jet, een MiG-21, en knalde als eerste vrouw door de geluidsmuur.

Daarna vloog ze in veertig verschillende types vliegtuigen. Ze bleef de records aan elkaar rijgen, een tiental daarvan in een Antonov An-22, tot ­vandaag het zwaarste militaire ­transportvliegtuig met turboprop­motoren ter wereld.

6.000 vlieguren

Toen ze in 1984 met pensioen ging, had ze bijna 6.000 vlieguren op de ­teller. Pas in 1991 kwam ze een eerste keer naar het Westen.

Tot verbazing van velen ontpopte de heroïsche kolonel zich als een gepassioneerde believer in buitenaards leven. Ze beweerde zelf drie keer een ufo te hebben gezien. “Eerst dachten we dat het een vijandelijke indringer was,” getuigde ze, “maar daarvoor was het hel verlichte voorwerp veel te groot. Bijna kwam het tot een botsing, toen zwenkte het ding abrupt. Het ging ervandoor als een bliksemflits. Ik wéét dat ze bestaan. Ik geloof dat je voorzichtig moet zijn als je ze tegenkomt, want zulke ontmoetingen kunnen slecht aflopen.”

Slecht liep ook haar huwelijk af met de kosmonaut Pavel Popovitsj. Marina had zelf alle kwalificaties om kosmonaute te worden, maar ondanks haar staat van dienst mocht ze als vrouw niet mee op een ruimtevlucht. Onbekend is of die frustratie mee tot haar echtscheiding leidde.

Lang moest de knappe pilote ­overigens niet op een nieuwe aanbidder wachten. Ze hertrouwde met een gepensioneerde generaal-majoor van de Russische luchtmacht. Hij overleeft haar nu, samen met twee dochters uit haar eerste huwelijk.

Marina Popovitsj stierf een natuurlijke dood op haar 86ste. Naast haar andere heldendaden schreef ze negen boeken, twee scenario’s en een dichtbundel. Naar de ruimte reizen deed zij nooit, maar als lichtend baken voor buitenaardsen is er een ster in het sterrenbeeld Kreeft naar haar ­vernoemd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234