Vrijdag 18/10/2019

Portret MacKenzie Bezos

MacKenzie Bezos: de ex van Amazon-baas Jeff geeft 16 miljard aan het goede doel

Beeld Gijs Kast

MacKenzie Bezos (49), de ex-vrouw van ­Amazon-CEO Jeff Bezos (55), maakte deze week bekend dat ze de helft van haar fortuin – zo’n 16 miljard euro – aan liefdadigheid zal besteden. Daarmee toont ze zich een stuk ­genereuzer dan haar disruptieve ex.

I love you. I will show you with my body, and my lips and my eyes, very soon.” Dit stukje ‘liefdesproza voor nerds’ stuurde Amazon-oprichter Jeff Bezos vorig jaar naar zijn maîtresse Lauren Sánchez. Het uitlekken van zijn affaire met de 49-jarige tv-presentatrice zou de reden zijn waarom hij begin dit jaar scheidde van zijn vrouw MacKenzie, met wie hij 25 jaar getrouwd was.

De echtscheiding van de Bezossen werd naar celebritynormen in een recordtempo afgehandeld. Op 9 januari werd de ontbinding van hun huwelijk op Twitter aangekondigd. Op 5 april was de huwelijksboedel al verdeeld: MacKenzie kreeg 4 procent van de Amazon-aandelen, goed voor 32 miljard euro. En afgelopen woensdag schonk mevrouw Bezos de helft van haar kapitaal weg aan The  Giving Pledge, het filantropisch initiatief van miljardairs Warren Buffett en Bill Gates.

Het bedrag waarvan MacKenzie Bezos afstand doet – een whopping 16 miljard euro – is opmerkelijk. Want: liefst vijf keer zo hoog als de som die haar ex-man al aan liefdadigheid uitgaf. Een symbolische streep onder een verleden waarin ze gereduceerd werd tot willoze sidekick van haar gevierde echtgenoot? Niet echt. MacKenzie Bezos heeft zich nooit beperkt tot het spelen van een menselijk rekwisiet op society-events. Integendeel: ze speelde in de oprichting van Amazon een grotere rol dan velen denken.

Liefde op het eerste gehoor

MacKenzie Tuttle leert Jeff Bezos in 1993 kennen bij D.E. Shaw Group, een New Yorkse investeringsmaatschappij waarvan haar toekomstige man senior vicepresident is. MacKenzie zelf is een aspirant-schrijfster die enkel bij D.E. Shaw werkt om tijdens het najagen van haar schrijversdroom de rekeningen te kunnen betalen. “Ik werkte in het bureau naast dat van Jeff en werd verliefd op zijn lach”, zegt ze in 2013 in een interview met The New York Times. “Het was liefde op het eerste gehoor.” Zes maanden later worden Jeff en MacKenzie mister en miss Bezos: ze ­trouwen in een resort in West Palm Beach, op respectievelijk 23- en 30-jarige leeftijd.

Vrijwel onmiddellijk na hun huwelijk houden de prille lovebirds hun weelderig leventje in ­Manhattan voor bekeken: Jeff heeft een ideetje voor een tech-start-up – iets met het verkopen van boeken via het internet – en wil zijn bedrijf in Seattle oprichten, waar hij meer talent kan vinden en minder belastingen hoeft te betalen. De overlevering wil dat MacKenzie in de auto op weg naar Seattle achter het stuur zit, terwijl Jeff naast haar het businessplan van Amazon schrijft en alvast met potentiële investeerders belt.

Echtgenote met ballen

Volgens de Amerikaan Brad Stone – auteur van The Everything Store, een boek over Amazon – vertoeft MacKenzie in de beginjaren van Amazon alles behalve op de achtergrond: ze werkt zich uit de naad als accountant, zoekt mee naar een naam voor het bedrijf en onderhandelt – ironisch genoeg in een boekenwinkel van Barnes & Noble – over de eerste verzendcontracten van Amazon met UPS. Dat Jeff Bezos het solitaire genie achter Amazon is, is een mythe die bij deze naar de schroothoop kan.

“Jeff kon Amazon enkel oprichten omdat hij een buitengewoon ondersteunende vrouw had”, zegt Brad Stone. “En omdat ze net als hij bereid was om haar comfortabele Upper West Side-bestaan op te geven.” In een speech die Jeff Bezos in 2010 geeft op Princeton University, erkent hij de gok die zijn vrouw nam. “We waren nog maar net getrouwd toen ik haar vertelde dat ik mijn vetbetaalde job wilde opgeven om iets te proberen wat waarschijnlijk niet zou lukken. Veel vrouwen zouden me voor gek verklaard hebben. Maar MacKenzie zei gewoon: let’s do this.”

Amazon-ambassadrice

Naarmate Amazon groter wordt, verkleint de ­bijdrage van MacKenzie tot het succes van het bedrijf. Ze blijft steeds vaker thuis om haar literaire ambities waar te maken en voor haar dochter en drie zonen te zorgen. Maar zelfs vanuit haar meer teruggetrokken positie blijft ze een actief Amazon-ambassadrice. Wanneer in 2013 The Everything Store verschijnt, geeft ze het boek op de Amazon-website één schamele ster en schrijft ze een recensie waarin ze beweert dat er ‘feitelijke onjuistheden’ in het werk staan en dat de auteur zich bezondigt aan ‘schrijftechnieken die de grenzen tussen fictie en non-fictie doen vervagen’.

Haar eigen schrijverscarrière raakt in een stroomversnelling wanneer ze – met de hulp van Nobelprijswinnares Toni Morrison – toetreedt tot de schrijversclub van Amanda Urban, een invloedrijk literair agente die ook Haruki Murakami in haar portefeuille heeft.

In 2005 verschijnt het debuut van MacKenzie: The Testing of Luther Albright, het verhaal van een ingenieur die zijn emoties onderdrukt en daardoor van zijn gezin vervreemdt. “Het is moeilijk”, schrijft Katy Waldman van The New Yorker, “om in het personage van Luther Albright níét Jeff Bezos te herkennen. Albright streeft naar onfeilbaarheid door alles in zijn leven te kwantificeren. Dat doet denken aan Jeff Bezos, die ooit toegaf dat hij als vrijgezel het romantisch potentieel van zijn dates analyseerde met systemen die ook door ­investeringsbanken gebruikt worden.”

In 2013 verschijnt Traps, het tweede boek van MacKenzie. Hoofdpersonage is deze keer Jessica Lessing: een teruggetrokken filmster die getrouwd is met een succesvolle pediater. Terwijl haar man overal in het land kinderen geneest, fungeert ­Jessica als het middelpunt van hun familiale universum. Ze is een introverte huisvrouw die door MacKenzie – aldus opnieuw Katy Waldman – “verheerlijkt wordt als een geheim wapen: een onvermoeibare heldin die alles mooier maakt, maar door de buitenwereld onderschat wordt. Je mag fictie nooit met de realiteit verwarren, maar ook dit maakt het lastig om in Jessica Lessing niet MacKenzie Bezos te zien.”

Volgens The New York Times werden noch Traps, noch The Testing of Luther Albright verkoopsuccessen: beide romans zouden niet meer dan een paar duizend keer over de toonbank zijn gegaan. De krant betoogt dat de schrijverscarrière van MacKenzie Bezos onrechtstreeks bemoeilijkt werd door haar ondernemende echtgenoot, die de boekenindustrie “als geen ander getransformeerd en gedestabiliseerd heeft. Veel uitgevers verwijten Amazon een monopolie te hebben gecreëerd dat onafhankelijke boekenwinkels naar het faillissement drijft.”

‘Betaal belastingen!’

Het kan verklaren waarom nogal wat boekenhandelaars weigeren om de romans van MacKenzie Bezos in hun rekken te leggen. Nu ze niet langer met mister Amazon getrouwd is, zouden de onafhankelijke actoren in de boekenindustrie haar weleens met méér welwillendheid kunnen bejegenen. “En al helemaal wanneer ze zou besluiten om haar memoires te schrijven en het boekenvak een welgekomen bestseller te bezorgen”, schrijft The New York Times.

Eén ding staat vast: MacKenzie Bezos zal de komende jaren geen tijd hoeven te verprutsen aan postmaritale achterhoedegevechten met haar ex. Het lijkt erop dat Jeff en MacKenzie Bezos in de beste verstandhouding uit elkaar zijn gegaan. “De toekomst lacht ons toe”, lieten ze in een gezamenlijke mededeling weten. “Als ex-partners, als ouders én als vrienden.”

Jeff Bezos smeet na de bekendmaking van de liefdadigheidsplannen van zijn voormalige echtgenote alvast met complimenten. “Ik ben trots op MacKenzie. Haar bijdrage tot de filantropie gaat fantastisch, doordacht en efficiënt zijn”, schreef hij op Twitter.

Het ontlokte een collega-tweep de opmerking: ‘Pay taxes, Jeff.’ (Amazon betaalde in 2018 nul dollar belastingen dankzij Republikeinse belastingverlagingen.)

Of hoe MacKenzie Bezos door uit de schaduw van haar man te treden, ook de aandacht op hém vestigt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234