Maandag 25/05/2020

Luikse astronomen klinken met Westvleteren op Trappist-1

Geen betere manier om een nieuw planetenstelsel te vieren dan met een Westvleteren. Dat dachten de Luikse astronomen nadat ze de zeven planeten van Trappist-1 hadden voorgesteld. 'NASA is blij dat ze de krantenkoppen met ons mag delen.'

Emmanuel Jehin klinkt hoorbaar uitgeput na lange dagen gevuld met vragen, felicitaties en feestjes in Washington. Jehin, Julien De Wit en de aanvoerder van het Luikse astronomenteam Michaël Gillon hebben het ene na het andere interview gegeven over hun ontdekking: minstens zeven aardachtige planeten zweven op nog geen 40 lichtjaar van ons rond de dwergster Trappist-1.

Na zes jaar onderzoek hebben de Luikse astronomen voor een doorbraak in de astronomie gezorgd en dat wordt gepast gevierd. "Met Westvleteren van 25 dollar per glas, maar dat kan ons nu niet veel schelen", vertelt Jehin.

Op de achtergrond houden collega's Gillon en De Wit het aantal hits op de website van TRAPPIST in de gaten. "We zitten aan meer dan 9 miljoen bezoeken sinds gisteren", pronkt Jehin. Ze hebben afgesproken dat hij dit interview voor zijn rekening zal nemen. "We moeten elkaar constant wijsmaken dat we niet in The Matrix terechtgekomen zijn."

Atacama-woestijn

Het sciencefictionverhaal begon nochtans op zijn Belgisch, met heel weinig geld. In 2009 bouwde het team onder leiding van Gillon de bescheiden, autonoom werkende telescoop TRAPPIST (TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope, FE) op de best mogelijke plek ter wereld: aan het observatorium in La Silla in de Atacama-woestijn in Chili. Met de 300 klare nachten per jaar een ideale plaats om de sterrenhorizon in te turen.

In februari 2016 haalden de Luikenaars voor het eerste het astronomisch wereldnieuws wanneer het drie van de zeven planeten ontdekt. De strategie om zich op ultrakoele dwergsterren te concentreren is redelijk uniek. "Wetenschappers hebben heel lang gezocht naar kopieën van ons zonnestelsel, maar die zijn te groot" legt Jehin uit. De baan van de aarde rond de zon neemt precies een jaar in beslag. "Bij dwergsterren zoals Trappist-1, zijn planeten rond in tien dagen, dat maakt het voor ons gemakkelijker om waarnemingen te controleren."

Toch zorgde die Belgische sluwheid niet meteen voor de definitieve doorbraak. "Daarvoor hadden we betere apparatuur nodig, zoals de Spitzer, een satelliettelescoop van de NASA". Gillon trok zijn stoute schoenen aan en vroeg de Amerikanen of ze het staaltje toptechnologie konden gebruiken.

De wetenschappers van NASA zagen meteen het nut in van de operatie. Gillon en co. kregen de Spitzer-telescoop de volle 20 dagen ter beschikking. "Ze hebben het zich niet beklaagd," lacht Jehin. "Gisteren kwam er een Amerikaanse collega naar me toe om ons te feliciteren. Dit is volgens hem de belangrijkste ontdekking die de Spitzer ooit heeft gedaan."

In de pers krijgt vooral de NASA pluimen op haar hoed gestoken voor de indrukwekkende ontdekking. "Maar wij hebben alles in gang gezet, zonder dat we een miljardenbudget ter beschikking hadden. NASA is vooral heel blij dat ze mee mag genieten van de krantenkoppen", weet Jehin.

Voor Gillon is dit succes nog maar het begin. Hij kwam in de ban van buitenaards leven tijden tijdens zijn studies in Luik. Dat weet professor Pierre Magain, een wereldautoriteit als het over ernstig wetenschappelijk onderzoek naar mogelijk buitenaards leven gaat. "Als kind was Michaël al zeer geïnteresseerd in ufo's", zegt Magain. "Natuurlijk was hij slim genoeg om te beseffen dat ruimteschepen en marsmannetjes fabeltjes zijn, maar hij is er - net als ik - wel van overtuigd dat het onmogelijk is dat wij op aarde de enige vorm van leven kennen in het hele universum. Die zoektocht, naar een plek waar leven mogelijk zou kunnen zijn, ging zijn hele leven en carrière beheersen. En met wat een resultaat!"

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234