Zondag 20/10/2019

London BALLING

Hoe maak je de NBA populairder in voetbalminnend Europa? Juist ja, je stuurt twee ploegen over de plas en laat Londen in levenden lijve kennismaken met de meest dominante basketbalcompetitie op aarde.

Terwijl storm Dieter over ons land passeert, is de Britse hoofdstad haar miezerige zelve, met onophoudelijke plensbuien. Wanneer we de North Greenwich-metrohalte buitenwandelen, zien we meteen de in het kunstlicht badende stekels van de legendarische O2-arena, met een doorsnede van 365 meter het grootste koepelgebouw ter wereld. Het is hier dat de trans-Atlantische promotournee van de National Basketball Association (NBA) halt houdt voor de zogeheten NBA Global Games.

"Zie het als een band die op tournee gaat om zo veel mogelijk albums te verkopen", omschrijft NBA-topman Adam Silver het zelf. Het is inmiddels de zevende keer dat de Amerikaanse basketbalcompetitie twee ploegen afvaardigt om een reguliere competitiematch te komen spelen op Britse bodem. Vorig jaar waren het nog de Toronto Raptors en Orlando Magic, ditmaal nemen de Indiana Pacers het op tegen de Denver Nuggets, voor beide ploegen de eerste match in Europa.

Bepaald geen topaffiche, maar wel interessant omwille van het verschil in momentum: terwijl de Pacers met vijf overwinningen op rij naar Londen afzakten, moesten de Nuggets in hun laatste vijf matchen het onderspit delven. Een team in bloedvorm versus een ploeg die extra hongerig is naar een overwinning, dus.

Veel fans voor Paul George

Langzaam maar zeker begint de inkomhal van de O2-arena konings- dan wel babyblauw te kleuren, niet toevallig de respectieve teamkleuren van de Pacers en Nuggets. Vooral fans van die eerste ploeg zijn aanwezig en dat heeft een en ander te maken met superster Paul George, die tussen trainingen, een bezoekje aan de Big Ben en een ontmoeting met Rode Duivel en basketfanaat Jan Vertonghen in, ook nog eens zijn nieuwe signature Nike-schoen kwam voorstellen. De man die in 2014 een horrorblessure opliep - via YouTube te bekijken op eigen risico - en dus stevig moest terugknokken, geldt nog steeds als een van de meest atletische scorers uit de league en mag dus op heel wat fans rekenen.

Zoals Ching (24), een Chinese die sinds een jaar in Londen studeert en met Pacers-pet en -jersey maar al te trots haar liefde voor George en co. etaleert. Haar brede glimlach spreekt boekdelen: ze kan niet wachten om haar favoriete spelers aan het werk te zien.

"Het begon allemaal met mijn grote broer die gek was op Reggie Miller (een van de beste driepuntschutters aller tijden, die in de jaren 90 zelfs Michael Jordan het vuur aan de schenen kon leggen, MV) en sindsdien ben ik Indiana blijven volgen. George is de beste! De Pacers winnen ongetwijfeld", voorspelt ze vastberaden. Ook Glenn De Hollander, die de NBA-wedstrijden op Eleven Sports van commentaar voorziet, is die mening toegedaan. "Denver kan zich weinig foutjes permitteren, of het wordt wel heel moeilijk om Indiana bij te houden", zegt hij voor vlak voor de tip-off. Het zou gek genoeg helemaal anders uitdraaien.

Onder luid gejoel van de al bij al verrassend neutrale NBA-fans, zien we een dominant Denver, dat vanaf het derde kwart schijnbaar moeiteloos over de lekke Indiana-verdediging heen walst. Hoezo, middenmoter? De Italiaan Danilo Gallinari knalt aan een torenhoog percentage (7 op 11), terwijl de nog maar pas genezen Serviër Nikola Jokic - beiden met Union Jack-kousen - de match afklokt met een bijna-triple double - 22 punten, 10 rebounds en 7 assists. Een beer van een vent met het IQ en de finesse van een pointguard of spelverdeler. Inderdaad, twee Europeanen maken het verschil.

Extra lof voor de monsterdunk van Emmanuel Mudiay, die de arena zowat doet ontploffen aan het eind van het derde kwart. PG-13 (de bijnaam van Paul George) heeft nooit het tij kunnen keren: slechts twee shots weet hij te verzilveren op twaalf pogingen. De eindscore: 112-140.

Magische avond

Hoewel ze de bui al vroeg zien hangen, trekken de vele Pacers-fans zich weinig aan van het verlies en doen ze allen gewillig mee met de circusacts die de talrijke time-outs en pauzes moeten opleuken, zoals de T-shirtgooiers, trampolinedunkers, dolle fratsen van de mascottes of zelfs de zogeheten 'Carlton Cam' waarbij de camera een pechvogel uitkiest die Carltons kenschetsende dansje uit de 90s sitcom The Fresh Prince of Bel-Air moet nadoen. Zo kennen we de Amerikanen natuurlijk: rust nihil en álles moet entertainend zijn. Ook de vele celebrity's - onder meer zangeres Ellie Goulding, Arsenal-coryfeeën Mesut Özil, Per Mertesacker en Alexis Sánchez, onze assistent-bondscoach Thierry Henry, NBA-legendes Isiah Thomas en Dikembe Mutombo en de eerder vernoemde Tottenham-verdediger Jan Vertonghen - zorgen voor heel wat bekijks, net als de strakke choreografieën van de Denver-cheerleaders, die eveneens de grote oversteek maakten.

Kortom, het is een welhaast magische avond met een unieke sfeer die je in Europa weinig aantreft. Voor herhaling vatbaar, dus. Sterker zelfs: "Konden we maar al onze thuismatchen hier spelen", grapt Nuggets-coach Michael Malone tijdens de persconferentie na afloop. Het is iets waar bons Adam Silver al langer luidop over durf te dromen: een heuse uitbreiding van de NBA naar Europa. "Bijna een kwart van de NBA-spelers is buiten de VS geboren en de sport wint wereldwijd almaar aan populariteit, dus het zou een logische stap zijn", vindt Silver. Al brengt dat uiteraard enige logistieke perikelen met zich mee - denk aan jetlag, tijdzones en een reeds bomvol NBA-schema.

Of pakweg Londen ooit een franchise zal huisvesten? En of de brexit daar een invloed op heeft? "Kan ik vooralsnog weinig over zeggen, maar we volgen het nauw op", zegt Silver. In de nabije toekomst lijkt het dus onwaarschijnlijk, maar de NBA-bons belooft alleszins voort te breien aan de Global Games in de hoop nieuwe markten aan te boren. Gezien het unanieme enthousiasme in een ei zo na uitverkochte O2-arena, kunnen we hem moeilijk ongelijk geven.

Volg de NBA via Eleven Sports, te verkrijgen via Telenet en Proximus, of op www.elevensports.be

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234