Maandag 18/11/2019

Londen krijgt eigen Silicon Valley

De Britse hoofdstad is in trek bij internetbedrijven. Ze zitten midden in de stad en vlak bij het geld.

Het is vrijdagavond en de Shoreditch Grind, een espressobar aan de Old Street-rotonde, is afgeladen met jongemannen en een handvol jongedames. Met flesjes Corona in de hand spreken ze over applicaties, internetprotocollen en de laatste nieuwtjes uit de Londense ICT-wereld. "Welkom bij de Silicon Drinkabout", zegt Michael Hobson, een van de 'Three Beards' die deze wekelijkse borrel organiseren. "De Drinkabout is voor ons wat een pub is voor een dorp. Hier ontmoeten mensen elkaar om te lachen, te praten en te netwerken", legt de 27-jarige baarddrager uit.

De naam van de bijeenkomst is een afgeleide van de term Silicon Roundabout. Die verwijst naar de rotonde in Shoreditch, een hippe wijk ten noordoosten van de Londense binnenstad waar bijna achthonderd technologie- en internetbedrijven zitten, van Google tot Pollarize, de start-up waarmee Hobson en vier bevriende medeoprichters groot hopen te worden. Terwijl de aangrenzende City, het financiële centrum van de wereld, zowel financieel als publicitair moeilijke tijden beleeft, begint Silicon Roundabout de hegemonie van Silicon Valley in Californië aan te tasten.

Silicon Roundabout heeft al opmerkelijke succesverhalen voorbij zien komen. De grondlegger van de Drinkabout is Michael Acton-Smith, wiens computerspel Moshi Monster razendsnel een wereldsucces werd. Veelbesproken is ook de overname door Twitter, voor 25 miljoen pond (31 miljoen euro), van de in Shoreditch bedachte site Tweetdeck. In kamer 310 van Curtain Studio's, een victoriaans pakhuis nabij de White Cube Gallery, hopen Paul Joyce en Rod Hudson deze successen te evenaren met Geckoboard, een schermfunctie waarmee bedrijven in een oogopslag al hun kerncijfers kunnen zien. Zonder actieve marketing heeft het al meer dan 1.400 betalende klanten.

"We begonnen anderhalf jaar geleden met zijn tweeën en nu werkt er al tien man", zegt Joyce, die voorheen bij een zakenbank werkte. "De kracht van deze omgeving? Het is voor Londense begrippen nog steeds betaalbaar en toch zit je midden in de stad, dicht bij andere bedrijfjes en dicht bij sommige van onze klanten. Kijk naar buiten, de straat leeft."

Vergeleken met het afgelegen Silicon Valley ligt de Roundabout ideaal. Vanuit Californië is het zes uur vliegen naar Wall Street, vanaf de Roundabout is het zes minuten lopen naar de City.

Om de ontwikkeling te steunen, een lichtpuntje tijdens de recessie, richtte de Britse overheid in 2011 de Tech City Investment Organisation op. Het doel ervan is buitenlandse investeerders aantrekken en bedrijfjes helpen bij hun groei. Tevens zijn er plannen om het Olympisch Park, zeven kilometer oostwaarts, te betrekken bij de Londense versie van Silicon Valley, iets waarmee de nieuwe baas van de investeringsorganisatie, voormalig Facebook-topvrouw Joanna Shields, aan de slag moet. Vandore is echter sceptisch over deze trek naar het verre oosten van Londen: "De technologiejongens zitten het liefst bij elkaar in die ene vierkante kilometer. Voor sommigen is het aangrenzende Clerkenwell al de andere kant van de maan. De kracht is het bruisende, stedelijke karakter, waarmee het meer lijkt op New York dan Silicon Valley."

Het is niet voor niets dat grote Amerikaanse internetbedrijven zich richten op Shoreditch. Amazon heeft er zijn Digital Media Development Centre geopend en ook Google is er actief. In Bonhill Street opende de Britse minister van Financiën George Osborne eind maart de Google Campus, een broedplaats voor start-ups. Jonge ondernemers kunnen er voor een habbekrats een bureau huren en vrijwel dagelijks vinden er seminars plaats. Een paar maanden geleden kwam Google-topman Eric Schmidt langs voor een vraag-en-antwoordsessie. Starters kunnen ook een beroep doen op een mentor.

Aangenaam klimaat

Een van de huurders in het oude pakhuis is Opensignalmaps, een bedrijfje dat wifi-plekken en de kracht van signalen voor mobiele telefoons in kaart brengt. Het is het geesteskind van vier jongens die in Oxford samen natuurkunde studeerden. Eentje zit nu in San Francisco, eentje in Dublin en twee zitten in Londen, James Robinson (27) en Brendan Gill (28). "We huren hier een bureautje, maar het liefst werken we in het café", zegt Robinson in de ontvangsthal.

De twee vertellen over de korte geschiedenis van het bedrijfje, dat in The Observer werd genoemd als een veelbelovende start-up. "Lange tijd hebben we volledig virtueel gewerkt, voornamelijk op plekken waar veel zon scheen, zoals Costa Rica, maar uiteindelijk besloten we Londen als basis te kiezen en niet San Francisco", zegt Robinson, een Android-ontwikkelaar. "We gaan nu mensen aanwerven en de salarissen liggen lager in Londen, al is het aanbod ook wat beperkter. Aan de Amerikaanse westkust is de start-upscene gevestigd, hier is die in opkomst."

Hun ervaringen met Tech City zijn positief. "De overheid schept de voorwaarden. Je kunt binnen een dag voor 20 pond een bedrijf beginnen, er zijn speciale ondernemersvisa, belastingvoordelen en veel minder regels dan in de VS", zegt Gill. "Maar het belangrijkste is het goede werkklimaat." Zelf is Gill, een voormalig ABN Amro-analist, een deelnemer aan de Silicon Kickabout, een wekelijks uurtje bedrijfsvoetbal. Op zijn beurt stipt Robinson het belang van de Drinkabout aan: "Amerikanen praten vanzelf over hun zakelijke triomfen, wij Engelsen hebben daar eerst bier voor nodig."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234