Maandag 09/12/2019
London City, thuisbasis van de grote advocatenkantoren.

Brexit

Leve de crisis: advocaten doen dankzij de brexit gouden zaken

London City, thuisbasis van de grote advocatenkantoren. Beeld BELGAIMAGE

Terwijl het Verenigd Koninkrijk met het vertrek uit Europa door een van de meest gecompliceerde scheidingen in zijn geschiedenis gaat, doen de grote advocatenkantoren van het land gouden zaken.

Het is een boutade: bij een scheiding zijn er geen winnaars, enkel de advocaten van dienst. Welnu, de boutade lijkt van toepassing op de brexit. De ingewikkelde en everlasting scheidingssoap van het Verenigd Koninkrijk zadelt de Britse en de Europese economie met gigantische problemen op. Ook hier zijn er, ongeacht de uitkomst, geen winnaars. Of toch, één doelgroep lijkt garen te spinnen uit de onverkwikkelijke saga: de advocatenkantoren.

“We zijn de voorbije twee jaar telkens gegroeid met zo’n 10 procent”, zegt David Patient, managing partner bij Travers Smith, aan The New York Times. Het internationale kantoor met thuisbasis in Londen werkt al sinds 1801 voor voornamelijk financiële instellingen. Vorig jaar alleen al boekten de 100 topkantoren in het Verenigd Koninkrijk 24 miljard pond omzet, bijna 28 miljard euro. Ongeveer 9,3 miljard euro meer dan in 2007, net vóór de financiële crisis. Dat blijkt uit gegevens verzameld door The Lawyer, een maandelijks Brits tijdschrift voor handelsadvocaten en bedrijfsjuristen. In dezelfde periode hebben die topkantoren 21.000 advocaten aangeworven.

‘Brexit is big business’

Freshfields is zo’n topkantoor dat aanwezig is in dit soort werkzaamheden. “Uiteraard leiden wijzigingen zoals degene die voortkomen uit de brexit tot heel wat werk”, zegt een Belgische partner van Freshfields. “Met name de planning van herstructurering van activiteiten, de beperking van risico’s, en dit over heel wat sectoren. In de financiële sector leidt de brexit tot heel wat verschuivingen vanuit Londen naar Frankfurt en in mindere mate Parijs. En al deze organisaties hebben ook vestigingen in België die daar in zekere mate bij betrokken zijn.”

Freshfields mag dan wel het oudste internationale advocatenkantoor ter wereld zijn, het heeft een speciaal e-mailadres voor de brexit. Dat valt op: de intrede van de sociale media in de internationale zakenadvocatuur. Bedrijven hebben nu Instagram- en Twitter-accounts die hun brexit-expertise benadrukken, met links naar interne podcasts, white papers en af ​​en toe een verkoopvideo.
 Brexit is big business en heeft ertoe bijgedragen dat een uitgekiende zelfpromotie het haalt op de traditionele terughoudende benadering en ingetogen discretie die zo inherent is aan dergelijke sector.

Stefan Corbanie van advocatenkantoor Eversheds Sutherland. Beeld Tim Dirven

Ook zogeheten brexit-webinars zijn de afgelopen twee jaar enorm gegroeid. Een paar weken geleden installeerde Eversheds Sutherland, een bedrijf met meer dan 2.800 advocaten over de hele wereld, in zijn lobby een immens videoscherm, met de laatste nieuwtjes en info. In het Brusselse hoofdkwartier van Eversheds Sutherland gaat het er iets rustiger aan toe. Stefan Corbanie, partner bij het Brits-Amerikaanse kantoor, blijft er rustig onder. “In het Verenigd Koninkrijk is de brexit voor ons kantoor al ruim twee jaar een hot topic. Sinds het referendum zijn verschillende werkgroepen opgericht. Die zetelen voornamelijk in Londen, en ik zit maandelijks in de Britse hoofdstad.” 

Het kantoor werkt voor grote internationale bedrijven, en ook voor luchtvaartmaatschappijen. Voor die bedrijven maken ze modellen op op basis van de huidige beschikbare info. “Je hebt een werkgroep die zich voornamelijk buigt over de handelsrelaties, en de gevolgen voor de handelsbetrekkingen. Een tweede groep, waar ik voornamelijk bij betrokken ben, buigt zich over de gevolgen voor de arbeidsrelaties. Wat met het vrij verkeer van mensen, de sociale zekerheid en de fiscus?”

‘Gouden tijd’

Het grote probleem voor de teams is het werken in de mist. “Want het ultieme antwoord tot op heden luidt: we weten het niet”, zegt Corbanie. “Welk scenario het haalt is voorlopig koffiedik kijken, al gok ik steeds meer op een harde brexit.” Opvallend voor Corbanie is het laattijdig ontwaken van de bedrijven omtrent het gigantische vraagstuk die op hen afkomt. “Het is pas sinds een tweetal weken echt beginnen te leven. Tot dan, denk ik, gingen de meesten ervan uit dat er wel een oplossing uit de bus zou komen. Maar het theater in Westminster doet bij velen nu de vertwijfeling toeslaan.” 

Andrew Hood, een partner bij Fieldfisher, een Londens kantoor met meer dan 1.000 advocaten, beaamt dat in The New York Times. “In de afgelopen zes weken is het aantal cliënten dat wakker is geworden over hoe een brexit zonder afspraak eruitziet, verdubbeld of zelfs verdrievoudigd.” 

Nog volgens de Amerikaanse krant zouden grote multinationals meer dan 10 miljoen euro uitgeven aan ‘maatregelen’ voor brexitgerelateerde zaken, zoals herstructurering, intellectuele eigendomsrechten en arbeidsrecht. Gouden tijden dus voor de grote kantoren? Stefan Corbanie nuanceert. “Eerlijk, ik geloof niet dat dit nu een goudmijn is. De invoering van de privacyrichtlijn GDPR was in dat opzicht interessanter. Een keertje het kader was gemaakt, was dat redelijk makkelijk over te zetten. Het probleem van de brexit is dat het niet alleen veel ingewikkelder is, maar je hebt geen enkel kader. Eerlijk, een normaal goed draaiende economie is volgens mij veel belangrijker voor ons kantoor dan de brexit.”

Bovendien is het nog maar de vraag hoe de invloed van de Angelsaksische advocatenkantoren zélf geïnfecteerd zullen worden door de brexit. Jolyon Maugham, een belastingadvocaat van Devereux Chambers zegt aan The New York Times: “Het is net of je een begrafenisondernemer bent ten tijde van de pest. Je bent op dit moment druk bezig, maar je bent een beetje bang voor je bedrijfsmodel.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234