Maandag 24/01/2022

Les Trois Forêts bewijst nieuw elan Center Parcs

Met ieder nieuw park verlegt de Center Parcs-groep zijn horizon. Domaine des Trois Forêts, midden in een prachtig woud in Frans Lotharingen, is het grootste toeristische project van Europa geworden. Bovenal is het een innovatief geheel dat niet enkel Center Parcs-getrouwen zal overtuigen. Ontspannend, sportief, zeker voor kinderen onophoudelijk avontuurlijk, en bovendien ecologisch sterk onderbouwd. Een plaats waar een gezin volop gezin kan zijn, ongeacht de samenstelling.

a Moselle Lorraine is een gebied waar (te) vaak in volle snelheid vanuit ons land doorheen wordt gesjeesd, richting zonniger streken. Op nauwelijks 400 kilometer van Brussel heeft Moselle Lorraine de breed geïnspireerde toerist veel te bieden. Er zijn de magnifieke historische steden zoals Nancy (art nouveau en Jugendstil all over), er is Metz met de kathedraal Saint-Etienne en het Centre Pompidou-Metz voor moderne kunst. Maar de streek toont zich het meest genereus met haar natuur: vijvers, meren, rivieren en oneindig veel woud. Het is een van de groenste, zoniet de groenste, streek van Frankrijk. Een verwaarloosde parel. Precies in het midden ervan opende Center Parcs vorig jaar zijn nieuw park en het weerspiegelt de nieuwe aanpak op zowat alle vlakken. Center Parcs kende ongeveer een decennium geleden een kwakkelende aanpak, een gevolg van de overname door Engelse durfkapitalisten. Die trokken zich van het cliënteel niks aan, nog minder van de toekomst en durfden vooral aan zichzelf te denken. De kentering werd ingezet toen Pierre & Vacances de Europese Center Parcs overnam (zonder de Engelse Center Parcs-tak). De Franse groep is Europa’s meest toonaangevende aanbieder van vakanties dichtbij huis en exploiteert ruim 49.000 appartementen en bungalows in Europa. Sindsdien is er een expansie en vernieuwing bezig waarbij de cliënt weer op enige meerwaarde kan rekenen voor zijn geld. (Ook Sunparks behoort sinds een paar jaren bij deze groep en onderging eveneens een opmerkelijke restyling en upgrading.) Het lijkt erop dat met ieder nieuw park een grote en weldoordachte stap richting toekomst wordt gezet.

Prachtig bos

Domaine des Trois Forêts laat zien welke weg is ingeslagen. Een aantal principes die aan de basis liggen van het in 1968 gestarte Center Parcs zijn ook hier behouden: geen auto’s, zwemparadijs voor alle leeftijden, veel groen en huiselijke verblijven. Heel veel binnen- en buitenactiviteiten: 36 in totaal maar let wel, voor een aantal moet je extra betalen. Het park, het vierde in Frankrijk en het 22ste in Europa, is qua omvang veruit het grootste uit het aanbod. Het strekt zich uit over 435 hectare, terwijl een gemiddeld park 100 hectare omvat. Wie even een rondje rondom het park wil trekken is meteen zo’n vijf uren bezig. Dat houdt in dat voor de inplanting van de 800 cottages heel veel ruimte ter beschikking was en dat laat zich zien. Hier werd een hele hoge graad van privacy bereikt. Center Parcs noemt ze trots eco-cottages en de architectuur is er alleszins op gericht geweest om ze in het landschap te laten opgaan. In de cottages werd niet enkel (duurzaam) hout gebruikt maar ook veel glas. Via een plooisysteem gaat de hele wand open en worden terras en zitkamer een geheel. Een echt buitenhuisgevoel overheerst dan ook. Bovendien is de natuur rondom ook écht en weids. Het park is gelegen in één van de prachtigste bossen van Lorraine. De centrale voorzieningen zoals Aqua Mundo en Aqua Dome werden opgetrokken op open plekken die waren ontstaan na een zware storm in 1999. In het park zelf is een enclave van tachtig hectare ongerept woud behouden waar men ongestoord kan wandelen en fietsen. Herten, hinden en reeën houden er zich schuil. Wie niet op goed geluk rekent om dieren te zien, trekt dan maar met de kinderen naar de grote boerderij. Koeien, ezels, varkens, geiten, schapen, kippen en konijnen. Stallen, weiden, boomgaard, moestuin en zelfs een duiventil. Kinderen kunnen er deelnemen aan de dagelijkse activiteiten en pony’s verzorgen. Ze kunnen ook in het Wannabe-programma meedoen en zo in de huid kruipen van hun favoriete beroep. Hier kan dat ook een boswachter zijn. Kinderen een échte vakantie geven, daar mikt Center Parcs voluit op. Zo is er ook nog een avonturenparcours in de boomtoppen, een buitenspeelplaats en een heel aparte, grote binnenspeelplaats, Baluba. Met hier zelfs een zacht klimparcours voor de allerkleinsten.

Samenwerking

Center Parcs weet dat het met massatoerisme te maken heeft en dus kwetsbaar voor kritiek is. Maar de inspanningen om duurzaam toerisme te ontwikkelen zijn niet klein. In 2009 werden ze door een onafhankelijk panel uitgeroepen tot het meest groene toeristische merk van het jaar. In Les Trois Forêts merkt men de ecologische inspanningen overal, tenminste als men er als bezoeker oog voor heeft. Op het terrein werd onder meer een warmtecentrale met biomassa geïnstalleerd. Er was al een partnership met het Nederlandse Wereld Natuur Fonds, voor Les Trois Forêts werd constructief samengewerkt met WWF Frankrijk. Tijdens alle fasen van de bouwwerkzaamheden werd het milieu gerespecteerd. Om het beste op milieuvlak te behalen werd zo’n 8 procent van het investeringsbudget van 250 miljoen euro besteed. Center Parcs Europe werd in 1999 als eerste in haar branche dan ook gecertificeerd met het ISO 14001-label. Center Parcs zou geen Center Parcs zijn zonder Aqua Mundo, het overdekte zwemparadijs waar ze de uitvinders van zijn. Het is hun symbool en hun trekpleister. Voor de gasten is het een garantie dat, ongeacht weersomstandigheden, de familieleden zich niet zullen vervelen. Er is op tijd, geld noch inventiviteit bespaard om ook hier een pas vooruit te zetten. De Aqua Mundo ziet er architectonisch uit als een reusachtige, transparante golf, binnenin is maar liefst 5.250 vierkante meter gewijd aan waterplezier in alle mogelijke vormen. Glijbanen, golfslagbad, waterplayhouse, bubbelbaden, watervallen en de erg populaire wildwaterbaan. Zoals het Center Parcs past: de l’eau pour tout le monde, voor heel klein tot groot.

Belgische bioloog

Alleen jammer dat er door de waterfans doorgaans weinig aandacht wordt geschonken aan het tropische woud dat in de Aqua Mundo in stand wordt gehouden. Alle planten, bomen en groen zijn echt en met veel zorg gekweekt. Hier werden zo’n 1.400 tropische bomen en planten overgebracht. Ze komen uit Laos, Thailand, Vietnam, Venezuela en Brazilië . De waarachtige groene filosofie is voor een groot deel het werk van een zeer gedreven Belgische Limburger, landschapsarchitect en bioloog Jean Henkens. Henkens is al vijfentwintig jaar in de weer voor een verantwoord beheer binnen Center Parcs en bij Pierre & Vacances kreeg hij volop gehoor. Dat is te merken in de laatste realisaties. Hier werd een eindpunt bereikt. Henkens is zowat de schepper van de Center Parcs zoals we ze nu kennen, al wil hij dat zelf niet gehoord hebben. Belgische Limburgers zijn bescheiden mensen, zelfs al hebben ze ondertussen een wereldreputatie. Henkens gelooft in vakantiebiotopen, waar mens en natuur elkaar toch kunnen vinden. “Uitgangspunt moet de biodiversteit blijven van flora en fauna”, zegt hij. In Les Trois Forêts is daar, in samenwerking met WWF Frankrijk trouwens, heel erg op gelet.

Uiteraard zijn Aqua Dome en Market Dome, het winkel-, eet- en entertainmentgedeelte, aan elkaar gelinkte begrippen in Center Parcs. De Market Dome is ongetwijfeld de aangenaamste in zijn soort, hij oogt al van buiten zeer aanlokkelijk met een heel doordachte architectuur. Het is een imposante houten structuur geworden met een heel apart dak, met ‘vleugels’ die zich aanpassen aan de windrichting en zorgen voor een natuurlijke ventilatie. Center Parcs heeft nu ook het belang van buitenterrassen ontdekt. De restaurants zijn waarschijnlijk de kindvriendelijkste van Europa, met vlak bij de tafeltjes speeltuintjes en zelfs speciale klimbomen.

Ficus Religiosa

Ook in de Aqua Dome geen plastic tropisch gedoe, maar echte planten en zelfs reuzenlianen. Midden in de Aqua Dome, als levend bewijs van de nieuwe aanpak, troont de ficus religiosa, niet enkel een uiterst zeldzame boom maar eentje met een fijn verhaal. De boom is 500 jaar oud, weegt 10.000 kilo en stond voordien aan de oevers van de Mekongrivier van Cambodja. Geen ouder die met meer liefde over zijn kind praat als bioloog Jean Henkens over deze Heilige Ficus. In zijn carrière bezocht, kocht en transporteerde Jean Henkens duizenden bomen, altijd met het nodige respect. Henkens heeft in al die jaren een wereldwijde reputatie opgebouwd als het over het redden en verplaatsen van bomen gaat. Hij heeft intensieve contacten met natuurbeschermers over heel de wereld. Zo kwam hij ook bij de Heilige Ficus uit. Jean Henkens vertelt met een mengeling van plezier en respect het verhaal terwijl hij zijn hand liefdevol op de indrukwekkende boom legt. “Het waren natuurbeschermers uit Cambodja die me contacteerden. In het park van een boeddhistische tempel in Cambodja dreigde een hele boomgaard met heilige bomen weg te zinken in de Mekongrivier. We hebben met ons team de hele boomgaard verplaatst.” Een monnikenwerk als het ware. Uit dankbaarheid schonken die monniken hem dan maar de 500 jaar oude ficus die nu een ereplaats heeft gekregen. Het vergde gigantische inspanningen en veel wetenschappelijke inventiviteit om de boom over te brengen, maar eens ter plekke was het nog niet ten einde. Zo’n kolos kan niet zonder de nodige stabiliteit. Jean Henkens toont met een zwaai hoe ver de wortels wel onder de tegelvloer van de Aqua Mundo zitten en waarheen ze nog zullen groeien. Op veel plaatsen is onder die vloer een mengsel van calcium en magnesium gespoten die de wortels in bepaalde richtingen lokken om zo de stabiliteit te vergroten. Jean Henkens haalt zijn hand van de boom weg: “Aanraken geeft spirituele rust volgens de monniken”, zegt hij. Of hij dat gelooft? Een Limburger blijft altijd beleefd. Hoe dan ook, bomen zijn heilig voor hem. Sowieso. n

Praktisch

•Center Parcs telt nu 18 parken in Europa. In België zijn dat de Vossemeren (Lommel) en Erperheide (Peer).

Les Trois Forêts

•Het vierde park van Center Parcs in Frankrijk, gelegen in het departement Moselle, Lorraine. Metz ligt op 130 kilometer, Nancy op 85 kilometer en Straatsburg op 90 kilometer.

Brussel ligt op 400 kilometer, bijna uitsluitend autosnelweg.

•Het park telt 800 cottages, ingedeeld in drie categorieën: comfort, premium (bubbelbad) en vip (privésauna of stoombad). Ze liggen in een gebied van 435 hectare, meteen het grootste Center Parcs van allemaal. Sommige bomen zijn dertig meter hoog. In een apart gebied in het park huizen konikpaarden, shetlandpony’s, Gallowayrunderen, landgeiten en bergschapen die hier een nieuwe habitat hebben gevonden. De wandelpaden kwamen tot stand in samenwerking met de Club Vosgien, een lokale natuurorganisatie.

•Wie voor 1 februari reserveert krijgt 20 procent vroegboekkorting.

•www.centerparcs.be

De Aqua Dome: geen plastic planten, maar echte tropische bomen,

planten en snelgroeiende lianen.

Het park biedt heel wat recreatieve mogelijkheden, voor alle leeftijdsgroepen.

De 800 kamers zijn zo natuurlijk mogelijk ingericht en liggen ingebed in de omgeving. Het schuifraam kan helemaal open waardoor terras en living één geheel vormen.

Het park is gelegen in een van de prachtigste bossen van Lorraine.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234