Zaterdag 28/11/2020

Knokke-Heist

Leopold Lippens (Knokke-Heist) in vizier voor belangenvermenging: ‘Hij had zichzelf moeten wraken’

Leopold Lippens, burgemeester van Knokke-Heist.Beeld Photo News

Leopold Lippens, de burgemeester van Knokke-Heist, was aanwezig op gemeenteraden waar beslist werd over gronden waar zijn familie een aanzienlijk belang in heeft. ‘De heer Lippens had zichzelf moeten wraken’, concludeert Audit Vlaanderen. Door dat niet te doen, zette hij de deur wagenwijd open voor belangenvermenging. Het parket van Brugge is een onderzoek gestart.

De hele zaak draait rond de ontwikkeling van de Tolpaertpolder, een landbouwgebied tussen de deelgemeenten Knokke en Westkappelle. Al vijftien jaar wil het bestuur van Knokke-Heist de gronden gebruiken om er betaalbare woningen te bouwen. 33 percelen, die het leeuwendeel van het beoogde woongebied vormen, zijn eigendom van de groep “Consoorten Lippens – VON BISMARCK SCHONHAUSEN – Nellens”. Die bestaat uit 16 familieleden, waaronder Lippens zelf, zijn broer, en zijn kinderen. Volgens de burgemeester zijn de percelen op de Tolpaertpolder officieel overgedragen aan zijn kinderen.

Knokke-Heist is al jaren een van de duurste gemeentes in ons land. Het lijdt geen twijfel dat de gronden aanzienlijk meer waard zouden zijn als verkaveld woongebied dan als landbouwterrein. Dat uitgerekend burgemeester Lippens en zijn familie het overgrote deel van de polder bezitten, maakt dit een erg gevoelig dossier. 

Het is lang niet de eerste keer dat de zakelijke belangen van de familie Lippens op kritiek onthaald worden. Wie Knokke zegt, zegt Lippens – en wie Lippens zegt, zegt vastgoed. Al sinds het eind van de 18de eeuw is het geslacht Lippens betrokken bij de ontwikkeling van de badplaats. De vastgoedonderneming van de familie, de Compagnie Het Zoute, beheert al sinds 1908 talloze eigendommen. Leopold Lippens was jarenlang voorzitter van de Compagnie, nu is hij enkel nog aandeelhouder.

Meer dan veertig jaar al is Leopold Lippens burgemeester. In die periode leken de belangen van de stad en zijn familie vaak parallel te lopen. Zo ook in 2006, toen de Compagnie het plan opvatte om midden in een woonbuurt een gigantisch hotel op te tuigen. Alles verliep netjes volgens de procedure, al hielp het wellicht dat de voorzitter van de Commissie Ruimtelijke Ordening de huisnotaris van de Compagnie was.

In 2016 werd in Knokke een nieuwe, hypermoderne passiefschool in gebruik genomen aan de rand van de Tolpaertpolder. Prijskaartje: 9 miljoen euro. Over de vraag of die school ook nodig was, bestaat discussie tussen meerderheid en oppositie. Feit is dat ze veel te groot was: zo’n 220 leerlingen verhuisden naar de nieuwe school, terwijl er plaats was voor meer dan 300 – en dat terwijl het aantal schoolgaande kinderen in Knokke, met zijn verouderde bevolkingssamenstelling, in dalende lijn zit. Toen al werd door het gemeentebestuur verwezen naar de nieuwe woningen die op de Tolpaertpolder zouden komen.

Onregelmatigheden

Een Pano-reportage bond in 2017 de kat de bel aan. Door de nieuwe school kon de oude verkocht worden. Die was uitstekend gelegen voor projectontwikkelaars. Immo BiS kocht de school via een openbare verkoop, maar uit de akte bleek later dat de helft in handen kwam van Compagnie Het Zoute. De bouw van de nieuwe school zorgde er dus voor dat de familie Lippens mede-eigenaar werd van een zakelijk interessant terrein. Tegelijk bood de locatie van de school perspectieven voor de ontwikkeling van de Tolpaertpolder. De schetsen met de toekomstplannen waren overigens ontworpen door de Compagnie.

Al vijftien jaar wil het bestuur van Knokke-Heist de Tolpaertpolder, een landbouwgebied tussen de deelgemeenten Knokke en Westkappelle, gebruiken om er betaalbare woningen te bouwen. De polder is grotendeels in het bezit van de familie Lippens.Beeld BAS BOGAERTS

Alleen verliep bij de verdere afwikkeling niet alles op de juiste manier, zo blijkt uit een rapport van Audit Vlaanderen waarover De Standaard dinsdag berichtte. Na de Pano-reportage werd Audit Vlaanderen op de hoogte gebracht van mogelijke onregelmatigheden. De conclusie van het onderzoek is duidelijk. “De heer Lippens was op meerdere momenten aanwezig op gemeenteraden en nam deel aan debatten en beslissingen die het noordelijk deel van de Tolpaertpolder als voorwerp hadden. De heer Lippens had rechtstreekse persoonlijke belangen in dit gebied doordat hij of zijn familie (mede-)eigenaar zijn van verschillende percelen gelegen in de Tolpaertpolder.” 

Volgens Audit Vlaanderen schond de burgemeester daarmee het Gemeentedecreet en de deontologische code voor gemeenteraadsleden. Mogelijk maakte hij zich ook schuldig aan belangenvermenging zoals bepaald in het Strafwetboek. Audit Vlaanderen speelde het dossier daarom door aan het parket. Dat bekijkt nu of er daadwerkelijk strafbare feiten gepleegd zijn. Het gaat om een opsporingsonderzoek, wat betekent dat Lippens op dit moment niet officieel in verdenking gesteld is.

‘Oude politieke cultuur’

N-VA-gemeenteraadslid Cathy Coudyser ziet in het hele verhaal een bewijs van de “sluipende besluitvorming” in Knokke. “Een zin die Leopold Lippens vaak uitspreekt: het komt mij goed uit, maar ook de bevolking van Knokke-Heist. Dat zegt alles. Dit is oude politieke cultuur. Ofwel ben je politicus, ofwel ben je vastgoedontwikkelaar. Als je zo veel persoonlijke belangen hebt, moet je je misschien niet kandidaat stellen voor een openbaar ambt.”

Een gemeenteraadslid – dat anoniem wenst te blijven – van Lippens’ bestuurspartij Gemeentebelangen begrijpt de kritiek, maar nuanceert. Er zijn amper gronden in Knokke-Heist waar de familie Lippens niets mee te maken heeft, klinkt het. Bovendien zou het in praktijk weinig verschil gemaakt hebben als Lippens niet op de zitting aanwezig was: Gemeentebelangen bezet immers 25 van de 31 zetels in de gemeenteraad. Ook zonder Lippens erbij zou de gemeenteraad dus dezelfde beslissingen genomen hebben.

Burgemeester Leopold Lippens was niet beschikbaar voor commentaar. 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234