Donderdag 22/08/2019

Lelijk maar o zo makkelijk: Ugg boots

Uitgerekend in een modeseizoen waar de nadruk ligt op vrouwelijkheid en elegantie steken ze de kop op. De Ugg 'ugly' boots hebben Australië en Amerika veroverd en maken zich nu op om Europa in te palmen. Maar elke medaille heeft een keerzijde en die van Ugg ziet er niet al te proper uit.

door Cathérine Ongenae

Wie regelmatig celebritymagazines leest, moet ze al hebben opgemerkt aan de voeten van sterren als Jennifer Garner, Cindy Crawford, Pamela Anderson en Geri Halliwell. We hebben het over 'Ugg boots', ofwel laarzen in omgekeerd schapenbont. In Londen, New York en Californië draagt elke hipster ze, en in Australië, waar de schoenen oorspronkelijk vandaan komen, zijn ze een stuk van het patrimonium. Ze zijn trouwens niet eens zo nieuw. De laarzen werden 45 jaar geleden voor het eerst gemaakt en surfers dragen ze al sinds de jaren zeventig om snel warme voeten te krijgen als ze uit het koude water komen.

Vorig najaar raakte de verkoop ervan echter plots in een stroomversnelling. Komt het doordat Hollywood de schapenlaarsjes ontdekte? Glamoureuze actrices dragen ze tijdens hun vrije dagen om hun gepijnigde voeten te verwennen, of op de set, tussen de opnames door. Het is natuurlijk ook perfect mogelijk dat Oprah Winfrey de schuldige is. Ooit schonk ze een paar aan iedereen uit haar publiek. Zo worden hypes geboren. Plots wilde iedereen de laarzen, en voor iemand er erg in had waren ze wereldwijd zo goed als uitverkocht. Omdat 'Uggs' van echt schapenbont worden gemaakt, staat er een limiet op het aantal exemplaren dat men kan produceren. Naar verluidt moeten liefhebbers wachten tot april, dan komt er weer een nieuwe lading aan.

Ugg boots worden bij voorkeur met een jeans gedragen, waarvan de pijpen in de schacht van de laarsjes gepropt horen te zitten. Maar net zo goed kun je een bevallige deerne tegen het lijf lopen die ze combineert met een kort rokje en netkousen. Niet echt elegant, maar dat is dan ook de bedoeling. Ugg boots worden, hoewel uiterst hip, niet gedragen om er goed uit te zien, maar om je goed te voelen. Stiletto's mogen dan wel vrouwelijk zijn, er zijn maar weinig actieve vrouwen die er zonder probleem een hele dag op kunnen rondtrippelen. En zelfs wie dat kan, heeft wel dagen dat het wat zachter mag aan de voetzolen. Uggs zijn zoals afgetrapte sneakers en pantoffels: voor dagen dat mode je niet interesseert.

De producenten van de pantoffellaarsjes denken daar weliswaar anders over. Naast de traditionele exemplaren in beige, bruin en zwart brachten ze ook babyroze en babyblauwe exemplaren op de markt. Er wordt bovendien gezegd dat Sarah Jessica Parker een donkerrood paar heeft besteld. En over baby's gesproken: vooral jonge moeders schijnen verknocht te zijn aan hun Uggs. Kate Moss draagt ze als ze op stap is met Lila Grace en Kate Hudson was onafscheidelijk met haar paar toen ze zwanger was.

Over de vraag waar de Ugg boots nu precies vandaan komen, is de laatste tijd heel wat te doen geweest. Op de website van UGG Australia vertelt men het volgende verhaal. Het zou allemaal begonnen zijn met Brian Smith, een jonge Australische surffanaat die in 1978 met een lading van zijn favoriete laarzen naar de Verenigde Staten trok. In Australië en Nieuw-Zeeland werden de laarzen al jaren gemaakt in kleine ateliers. De schapenboots werden allemaal volgens dezelfde technieken gefabriceerd en ze zagen er ook allemaal hetzelfde uit. Vissers droegen ze, en boeren. In het barre klimaat van Australië doet de vorm er minder toe. Als een paar schoenen goed zitten en warm zijn, is men verkocht, en men wist maar al te goed dat er geen schoonheidswedstrijd mee zou gewonnen worden. In de volksmond werden de laarzen 'ugly boots' genoemd, of afgekort: ugg boots.

Smith trok dus met zijn uggs naar New York, maar de ontvangst was kil. Zijn hobby indachtig zette hij zijn tocht verder naar Californië. Om daar vast te stellen dat een kleine groep bereisde surfers de laarsjes al hadden. Hij had zijn niche gevonden. "UGG Australia", zo lezen we op de site, "werd een must-have voor surfers. Intussen is het merk uitgegroeid tot de wereldleider van luxueus schoeisel uit schapenbont." Naast de boots produceert het bedrijf ook pantoffels en laarzen voor gebruik bij extreme weersomstandigheden. "UGG Australia is the real deal", kirt directrice Connie Rishwain.

Mooi niet, want wat lezen we in de Britse krant The Independent? Het bedrijf UGG Australia heeft alle schoenmakers in Australië en Nieuw-Zeeland verboden, op straffe van gigantische geldboetes, om de term 'ugg' nog te gebruiken voor hun schoeisel. Dat was even fronsen. Zijn het dan niet diezelfde schoenmakers die de Ugg boots produceren? Dat is toch wat de naam van het bedrijf suggereert?

Niets is echter minder waar. UGG Australia is het dochterbedrijf van Deckers Outdoor Corporation, een Amerikaanse firma met hoofdzetel in Californië. Brian Smiths zaakje liep zo goed dat hij Ugg Holdings Inc. oprichtte, de naam Ugg liet registreren in 25 landen en in 1995 zijn bedrijf verkocht aan Deckers. Zo kwam een typisch Australisch product in Amerikaanse handen.

Toen Ugg boots een jaar geleden ongelooflijk trendy werden, zagen de Australische schoenmakers daar wel brood in. Ze begonnen hun waar via het internet te verkopen, uiteraard onder de naam Ugg boot, zoals ze al sinds mensenheugenis werden genoemd. Een slimme zet, want de laarzen waren schaars en ze verkochten goed.

Tot elk van hen met Kerstmis een brief in de bus kreeg van de advocaten van Deckers Outdoor Corporation. Die beweerde al de rechten te hebben op de naam Ugg en eiste in één moeite door dat de Australiërs de naam niet meer zouden gebruiken. Tot hun grote verbazing. Volgens hen is de term 'ugg boot' van dezelfde aard als 'tomatensaus' of 'auto'. Het is een zelfstandig naamwoord, ontstaan in de volksmond, maar hoe dan ook een woord dat niet kan worden geclaimd als merknaam. Deckers is echter onverbiddelijk.

Tony Mortel, eigenaar van het Australische familiebedrijfje Mortels Sheepskin Factory, kan er niet van over. In The Independent geeft hij lucht aan zijn verontwaardiging. "Eerst dacht ik dat die brief een grap was", zegt hij. Mortel smeet hem dan ook in de vuilnisbak. Maar toen gooide de koopwebsite e-Bay zijn producten van de site, en verbood Icann, het registratiebureau voor domeinnamen, dat hij het woord ugg in zijn domeinnaam gebruikte. "Terwijl iedereen ter wereld dit soort laarzen als uggs kent", klaagt hij. "We verkopen ze al 45 jaar onder die naam. En nu zouden we dat plots moeten opgeven? Dat is pure monopolisering."

Ook de naam van zijn winkel, Ugg Boots and Slippers, moet worden veranderd, aldus de advocaten van Deckers. Een kaakslag, want de naam behoort tot de trots van de familie. Tony's vader Frank, nu 71 en volledig uit zijn doen door de affaire, immigreerde in 1958 uit Nederland. Hij bracht stikmachines mee en richtte een atelier voor de bewerking van schapenhuiden in. Hij kwam uit een familie van orthopedische schoenmakers, en maakte het eerste paar uggs voor zijn vrouw, toen nog slippers. Omdat ze er zo opgetogen over was, besloot hij zijn werkstuk uit te bouwen en te commercialiseren. De laarsjes werden van in het begin uggs genoemd, zegt hij. Hij hoopt dat het dreigbrievengedoe een manier is om concurrenten af te schrikken, en kan niet geloven dat zijn volk hun uggs zullen moeten opgeven.

Er zijn wel ateliers die hebben ingebonden en de naam ugg uit alle folders en slogans hebben laten verwijderen. In de plaats staat nu 'schapenbonten schoeisel' of iets in die aard. Anderen hebben zich verenigd in de Ugg Boot Footwear Association en zoeken fondsen om de rechtszaak te financieren. Ze kunnen ook niet anders: hun hele inkomen én dat van hun werknemers hangt ervan af. Zo is er een beschermde werkplaats, Westhaven Industries, dat 65 licht mentaal gehandicapten tewerkstelt. Er zijn maar weinig fabrieken die het geduld en het goede karakter hebben om gehandicapten onder hun hoede te nemen.

De advocaten van Deckers vinden de hele heisa onterecht. Het is Deckers Outdoor, zo zeggen ze, die de laarzen populair heeft gemaakt. Nu wordt het bedrijf voorgesteld als de grote boze wolf die de kleine biggetjes wil opeten, terwijl niet de Australische ateliers maar Deckers het initiatief heeft genomen om een batterij laarzen naar Oprah Winfrey te sturen. Na al die investeringen anderen de winst laten opstrijken, dat zou pas dom zijn, aldus de raadsmannen. Trouwens, zo voegt men er nog aan toe, Ugg is een naam als Bic en Kodak.

Onzin, repliceert Tony Mortel. Kodak en Bic zijn uitgevonden en ontwikkelde merknamen die vervolgens een leven als zelfstandig naamwoord zijn gaan leiden. Met ugg is het omgekeerd: iemand vindt iets uit en een ander gaat ermee vandoor.

Hoe het ook zij, je komt er niet sympathiek uit als je Australiërs verbiedt de naam van een Australisch product te gebruiken. Zeker niet als je als niet-Australiër winst maakt met iets dat UGG Australia heet, en er niet eens gemaakt wordt. Want de Uggs van UGG, de boots die het logo op de hiel dragen dus, worden deels gemaakt in China. Degene zonder logo zijn dan weer authentiek Australisch. Alleen moet je nu bijna naar Australië om ze te kopen, want een zoektocht via het net zal binnenkort nog weinig anders opleveren dan UGG Australia. Al hebben we in Londen ook alternatieve exemplaren opgemerkt die dezelfde berenpotenvorm hadden en ook nog eens 50 pond goedkoper waren.n

INFO Ugg boots worden binnenkort verkocht in Verso, Lange Gasthuisstraat 11, 2000 Antwerpen

laarzen voor het goede doel

UGG Australia, het enige merk dat de naam Ugg op zijn schoeisel mag zetten, zet zijn opmars verder. En wat is er beter om het blazoen op te poetsen dan geld schenken aan een goed doel? Deckers Outdoor Corporation, eigenaar van de merknaam, haalde recent 33.000 dollar op voor de Michael. J. Fox Foundation (ten voordele van onder-

zoek naar de ziekte van Parkinson) en voor Oceana (een vereniging die vecht voor het behoud van de oceanen). Vierentwintig beroemdheden, waaronder Britney Spears, Lucy Liu, Hugh Grant, Charlize Theron, Anjelica Houston, Heather Locklear en Mariah Carey gingen aan de slag met een paar Ugg-laarzen, nagellak en Swarovski-kristallen. Brooke Shields decoreerde haar paar met voetafdrukken van baby Leith, Hugh Grant hield het bij grafische motieven. Het geknutsel van Britney Spears bracht zo'n 6.500 dollar op. Lucy Liu eindigde eervol tweede met een bedrag van 3.250 dollar.(CO)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden