Zondag 27/09/2020

Legionella-bacterie verspreidt zich in Noord-Frankrijk

Brussel

Eigen berichtgeving

Liesbeth Van Impe

In Noord-Frankrijk is zondag het 57ste geval van veteranenziekte geteld. Sinds de ziekte op 28 november vorig jaar uitbrak, eiste ze al zeven dodelijke slachtoffers. De petrochemische fabriek Noroxo, die de besmetting veroorzaakte, is intussen voor de tweede keer gesloten. 'Vijftien maanden geleden heb ik de regering al gewaarschuwd dat er met dergelijke koelinstallaties grote risico's op besmetting met legionella bestaat', zegt Gilles Brücker, directeur van InVS, het Frans instituut dat de volksgezondheid in de gaten houdt.

De ziekte heeft zich in twee golven in Noord-Frankrijk verspreid. Vanaf 28 november doken de eerste gevallen op in Lens. Net toen men dacht de oorzaak geïdentificeerd te hebben en de epidemie een halt te kunnen toeroepen, deden zich vanaf half december nieuwe besmettingen voor, deze keer in Hénin-Beaumont, een kleine tien kilometer verderop. Zondag werden daar de voorlopig laatste twee gevallen ontdekt, die het totale aantal patiënten op 57 brengen, onder wie vele bejaarden.

Boosdoener is de bacterie 'Legionella pneumophila'. Die veroorzaakt de veteranenziekte, een ernstige longaandoening die in ongeveer vijftien procent van de gevallen dodelijk blijkt. De bacterie dankt haar naam aan de plaats waar ze zich in 1976 het eerst 'officieel' manifesteerde: een veteranenbijeenkomst in Philadelphia. De bacterie gedijt het best in stilstaand, zoet water bij temperaturen tussen twintig en dertig graden Celsius.

De infectiehaard werd vrij snel gevonden: in de koelinstallaties van het petrochemisch bedrijf Noroxo, nabij Lens, werd dezelfde bacterie aangetroffen. De fabriek werd begin december gesloten voor een grondige reinigingsbeurt. Rekening houdend met de beperkte incubatietijd, verwachtten de autoriteiten binnen de tien dagen geen nieuwe besmettingen meer te zien opduiken. Maar vanaf 17 december doken er nieuwe gevallen op in een dorp zeven kilometer verder. "Dat is heel vreemd, normaal gezien stopt de besmetting vrij snel nadat de oorzaak ervan ontdekt en bestreden is", zegt Brücker van InVS.

Naar de oorzaken voor de tweede golf wordt nog druk gezocht. "Misschien is er nog een tweede infectiehaard, misschien is er iets misgegaan bij de reiniging van de koelinstallaties", zegt Brücker. Uit voorzorg werd Noroxo in elk geval opnieuw gesloten.

Dat net de koelinstallatie van een grote fabriek aan de basis van de epidemie ligt, verrast Brücker dan weer niet. "Meer dan een jaar geleden heb ik daarvoor al gewaarschuwd. Van veel kleine installaties weten we nauwelijks van hun bestaan af, de grote worden niet voldoende gecontroleerd. De damp die dergelijke koeltorens produceren, verspreidt zich snel in de omgeving. Als die damp besmet is, krijg je epidemieën. We moeten die torens dringend inventariseren en grondig controleren."

Intussen klagen politici uit de regio de lakse houding van de regering aan. Vergelijkingen met de trage reactie van minister van Volksgezondheid Mattei vorig jaar, toen de warme zomer duizenden hittedoden eiste, zijn nooit ver weg. "Toch kan de regering momenteel weinig doen", zegt Brücker. "Je kunt eigenlijk alleen maar proberen zo snel mogelijk de oorzaak te ontdekken en ervoor zorgen dat patiënten zo goed mogelijk met antibiotica behandeld worden."

Veel Fransen uit de streek nemen echter het zekere voor het onzekere en slaan massaal mineraalwater in en vermijden douches, maatregelen waarvan het nut op zijn minst twijfelachtig is.

'Het risico van besmetting door koeltorens was gekend'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234