Woensdag 27/10/2021

Las Vegas heeft gegokt en verloren

De Amerikaanse zondestad Las Vegas probeerde de afgelopen tien jaar alles tegelijk te worden: een nog groter pretparadijs, een nieuwe metropool, en een thuishaven voor Amerika's nouveaux riches. Tot de economische crisis de kop opstak, bezoekersaantallen terugliepen, en grote bouwprojecten ineens werden stopgezet. Vandaag staan er enkele tientallen nieuwe projecten, aan een gedeelde waarde van 11 miljard euro, te verkommeren.

De stad van gangsters als Bugsy Siegel, crooners als Dean Martin en publiekstrekkers als goochelaarsduo Siegfried & Roy is, qua omvang, altijd een redelijk bescheiden oord geweest. Zeker als je Las Vegas vergelijkt met andere Amerikaanse grootsteden. Maar daar kwam ongeveer tien jaar geleden verandering in, toen de stad aan een ongeziene bouwwoede begon.

Tijdens de jaren 1990 groeide de dwars door de stad lopende Las Vegas Boulevard, de 'Strip', zoals zijn populaire benaming luidt, uit tot het kloppende hart van de stad, met luxueuze themacasino's als Excalibur, Luxor, MGM Grand, The Venetian en Treasure Island. De op ieders pret gerichte activiteiten van die nieuwe complexen zorgde voor een ongeziene bevolkingsgroei. Het bevolkingsaantal van de stad verdubbelde tussen 1990 en 2000, van 740.000 naar anderhalf miljoen inwoners.

Miljoenenprojecten

Die plotse bevolkingsaangroei veroorzaakte een enorme golf van activiteit in de bouw. De residentiële gebieden van de stad vloeiden verder en verder uit in de woestijn, en stilaan werd het centrale gebied in de stad, ten noorden van de Strip, in het vizier genomen door projectontwikkelaars.

Daar gebeurde het allemaal nog in de jaren 1970 en 1980, tot de bezoekers verouderde casino's als Circus Circus en Riviera links lieten liggen voor de Disneylandachtige complexen verder zuidwaarts. Met een paar miljoenenprojecten wilden entertainmentconcerns en grote aannemers dat oude centrum weer aantrekkelijk maken. "Toen ik tien jaar geleden in de bouw werkte, kwamen ze handen tekort", zegt een 51-jarige taxichauffeur in de stad. "Als je tijdens je sollicitatie niet aangaf dat je ook bereid was om 's avonds en in het weekend te werken, werd je gewoon niet aangenomen.

Bouwwerven sprongen als paddenstoelen uit de grond, tot de economische crisis van 2008 en 2009 de kop opstak. Ineens gingen de inkomsten zwaar naar beneden: de samengestelde kamerbezettingsgraad van alle hotels in Las Vegas, die een belangrijke maatstaf is van economische welstand in de stad, zakte van een piek boven de 90 procent in 2005 naar slechts 80 procent in 2010, het laagste peil sinds de vroege jaren 1980. Gokkers en bezoekers haakten af, en dus werd het minder en minder interessant om die nieuwe casinoprojecten door te zetten.

Heel wat bouwprojecten die de afgelopen tien jaar werden opgezet, liggen ondertussen stil. In 2007 nam een consortium van investeerders bijvoorbeeld het verouderde Sahara, het laatste casino uit de tijd van de Rat Pack, over voor 300 miljoen dollar (220 miljoen euro), met de bedoeling om het grondig te renoveren. Van die plannen kwam niets in huis door de economische crisis, en in mei van dit jaar werd het casino uiteindelijk zelfs gesloten. "De activiteit van het verouderde casino verderzetten was niet langer economisch haalbaar", verklaarde Sam Nazarian, ceo van Sahara-eigenaar SBE Entertainment Group, de beslissing om het casino te sluiten. Er kwamen 1.050 mensen door op straat, waarvan er slechts enkele tientallen nieuw werk vonden in de omringende casino's.

Een ander bouwproject vlak naast de Sahara laat een nog veel diepere put na. In 2007 begon een groep zakenlui uit Miami aan de bouw van het 68 verdiepingen en meer dan drieduizend kamers tellende Fontainebleau-hotel, dat de stad een cosmopolitisch uitzicht moest geven. De toren is meerdere verdiepingen hoger dan de nabijgelegen Stratosphere, het klassieke uitzichtspunt over Las Vegas. Maar in 2009 kwamen de projectontwikkelaars in de problemen, waardoor de bouw werd stopgezet. Vorig jaar nam een vastgoedinvesteerder het voor 70 procent afgewerkte gebouw over voor een magere 150 miljoen dollar (110 miljoen euro), en zette hij meteen de hele inboedel in de uitverkoop.

Minder excessen

Hoe verder zuidwaarts men de Strip afwandelt, hoe meer men van die geaborteerde projecten tegenkomt. Naar schatting ligt er vandaag voor zo'n 15 miljard dollar (11 miljard euro) aan bouwwerken stil. "Ontwikkelaars gaan nu wachten tot er voldoende nieuwe vraag is voor ze die projecten af zullen werken", zegt Grant Govertsen, een analist bij gokconsultancybureau Union Gaming Group, in het Amerikaanse vakblad Architectural Record. "Maar het kan nog jaren duren voordat het weer de moeite waard is om een schop in de grond te steken."

Ondertussen gaat het weer iets beter met de gokinkomsten in de stad: die stegen tijdens de eerste zes maanden van dit jaar met 8,5 procent. Maar redelijk wat zogeheten 'high rollers', gokkers die met grote inzetten en dus ook grote verliezen of winsten spelen, kijken niet meer om naar de stad. De inkomsten uit Baccarat, een dobbelspel dat traditioneel wordt gespeeld door kapitaalkrachtigere spelers, daalden afgelopen zomer met 40 procent. Rijke spelers vergokken hun geld vandaag liever in Macau, de enige plaats in China waar gokken toegestaan is. Macau nam het in 2006 al over van Las Vegas als de grootste gokplaats ter wereld, en de greep van het nieuwe speeloord wordt steviger. Ondertussen denken analisten dat de inkomsten die in Macau worden gegenereerd liefst vijf keer zo groot zijn als die van de Strip.

En ook de gewone Amerikaan, die naar Las Vegas trekt voor een verzetje, houdt zijn portefeuille op de knip. Trouwerijen in de talloze trouwkapelletjes in de stad, een belangrijk folklore-element dat miljoenen dollars opbracht, zijn in dalende lijn sinds de economische crisis. Minder dan 92.000 koppels trouwden vorig jaar in Las Vegas: een historisch dieptepunt. "Las Vegas leeft traditioneel op easy money en libertaire waarden", zegt Eric Herzik, een professor politieke wetenschappen aan de universiteit van Las Vegas, in het zakenblad The Economist. "Nu Amerikanen en buitenlanders zich minder en minder excessen veroorloven, staat dat hele model op de helling."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234