Donderdag 24/06/2021

Lancering ruimtezeilschip mislukt

Mogelijk zweeft satelliet in lagere baan om de aarde

Pasadena / Moskou

Eigen berichtgeving

De missie van het ruimtezeilschip Cosmos-1 lijkt mislukt. Kort na de lancering vanaf een Russische onderzeeboot in de Barentsz Zee dinsdagavond verloren de wetenschappers alle contact. Aanvankelijk werd aangenomen dat de draagraket neerstortte, maar gisteren ontving men opnieuw een zwak signaal. De vluchtleiding in Pasadena gaat er nu van uit dat de satelliet in een lagere baan om de aarde vliegt, maar de kans is gering dat het experiment met het zonnezeil nog lukt.

Het zonnezeil van de Amerikaanse Planetary Society, de grootste private ruimteonderneming ter wereld, is een poging om met behulp van zonne-energie door de ruimte te reizen. Het project kostte 4 miljoen dollar, een peulenschil in vergelijking met de miljarden dollars die de ruimtevaartagentschappen Nasa en Esa aan satellieten besteden.

Dinsdagavond vuurde een duikboot in de Barentsz Zee een Volna-draagraket af om het zonnezeil in een baan rond onze planeet af te zetten. Maar volgens raketontwerper Makeyev viel de eerste trap van de omgebouwde intercontinentale raket na 83 seconden uit. De zowat 100 kilo wegende satelliet verdween daarna met de raket van de radar. Volgens de raketbouwers stortten beide neer nabij Nova Zembla.

Maar de wetenschappers van de Planetary Society geven de moed niet op. Zij beweren dat een volgstation in Rusland en op de Marshall-eilanden op berekende tijdstippen zwakke signalen van het zonnezeil hebben opgevangen. Mogelijk, zo redeneren ze, is de satelliet toch losgekoppeld van de raket en zweeft hij nu in een lagere baan om de aarde. "We hebben nog geen bewijs dat er iets fout is met het ruimtetuig", zegt Bruce Betts van de Planetary Society.

"Het goede nieuws is dat we redenen hebben om aan te nemen dat het werkt en in een baan om de aarde vliegt", zegt een andere wetenschapper. "Het slechte nieuws is dat we niet weten waar." De signalen zijn volgens hem zwak omdat de grondantennes op het verkeerde deel van de hemel gericht staan. De wetenschappers zullen nu een beroep doen op het U.S. Strategic Command, dat de ruimte bewaakt voor vreemde raketten en andere bedreigingen.

Russische experts blijven het ergste vrezen. Volgens een woordvoerder van het Russische ruimteagentschap Roskosmos is de kans op recuperatie gering. "Mogelijk hebben de Amerikaanse specialisten ergens een ander geruis gehoord", zegt Vyacheslav Davidenko. Zelfs als Cosmos-1 in een lagere baan om de aarde zweeft, is de kans groot dat de zonnepanelen met een diameter van 30 meter en een oppervlakte van 600 vierkante meter niet kunnen openvouwen of dat de satelliet in een neerwaartse spiraal naar beneden zal storten. Projectdirecteur Louis Friedman waarschuwt voor voorbarige besluiten. "We moeten geduldig zijn. De analyse kan mogelijk enkele dagen duren."

Het Cosmos-project moest de verwezenlijking worden van de droom van Planetary Society-stichters Carl Sagan en Louis Friedman, een voormalige Nasa-ingenieur die al in de jaren zeventig een satelliet met zonnezeil naar de komeet Halley wilde sturen. Sagans weduwe Ann Druyan bekostigde de missie met winsten van haar entertainmentbedrijf Cosmos Studios.

(MR)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234