Vrijdag 18/10/2019

Kever

Laatste VW Kever rolt van de band in Mexico, maar bij Bob in Sint-Job blijven ze bollen: ‘Dit is een icoon’

Bob van Heyst in een van zijn Volkswagen Kevers. Beeld Eric de Mildt

Ontstaan als een project van Hitler, maar ontworpen door een jood, groeide de Kever in de jaren 50 uit tot een symbool voor vrijheid. In Mexico is deze week het allerlaatste exemplaar van de band gerold. De grootste Keverfanaat van ons land is Bob Van Heyst. ‘Ik heb mezelf nog binnengeluld in de fabriek in Mexico.’ Nostalgie op vier wielen.

Binnenstappen in de hangar van Bob van Heyst in Sint-Job-in-’t-Goor is alsof je terechtkomt in een file in de jaren 50. Kevers staan in twee rijen bumper aan bumper. Alleen waren er in die tijd geen files. ‘Wir leben retro’.

Van Heyst, 55 jaar, was 18 toen hij zijn eerste Kever kocht. Nu heeft hij er vijf in privébezit en altijd een vijftiental te koop staan. Hij is een van de bekendste verdelers van onderdelen voor Kevers en het bijna even iconische Volkswagen-busje. “Toen ik met onderdelen begon, maakte mijn moeder zich zorgen. Dat was toen geen verdienmodel. ‘Als de Kever gedaan is, zoek ik wel een echte job’, beloofde ik haar. (lacht) Dat moet ik nog altijd eens doen.”

Ondertussen heeft hij bij BBT 20 personeelsleden en levert hij wereldwijd. En de Kever, daar is Volkswagen nooit echt mee gestopt, tot nu dus, na 21 miljoen verkochte exemplaren. Volkswagen heeft het lang gerekt, want eigenlijk ging het enkel nog om het ‘New Beetle’-model, een retroversie die vaag geïnspireerd is op de klassieke Kever. “Mijn zoon Frederik heeft zo’n New Beetle, best een leuk autootje, maar toch niet te vergelijken met het origineel.”

Links de New Beetle, rechts een Kever uit 1950 Beeld Eric de Mildt

De productie van de originele kever stopte in 2003, in dezelfde fabriek in Puebla, Mexico. Drie maanden ervoor ging van Heyst een kijkje nemen. “Ik heb me binnengeluld bij iemand van de bewaking. Het verschil tussen de twee productielijnen was gigantisch. Aan de band van de New Beetle stond aan elk station een of twee werknemers ter controle, bij de Kever waren dat er telkens tien of vijftien, die met hamers op de carrosserie klopten. Dan weet je waarom zoiets niet rendabel is.”

Joods ontwerp

Het is gekend dat Hitler aan de basis ligt van de Kever. Hij wilde zijn volk een auto bieden voor vier personen en onder de 1.000 Reichsmark. Minder bekend is dat het ontwerp gebaseerd is op een concept van de joodse ingenieur Josef Ganz, die vervolgens door het naziregime is vervolgd en al zijn patenten verloor. Na een arrestatie door de Gestapo vluchtte hij in 1934 naar Zwitserland. De Kever is vervolgens ontwikkeld door Ferdinand Porsche.

Interieur van de Kever Beeld Eric de Mildt

“Er zijn weinig producten zo herkenbaar als de Kever”, zegt van Heyst. “Voor mij staat het in de top drie met het Coca-Cola-flesje en het klassieke scheermesje van Gillette.”

De Kever was ook de eerste crowdfunding, want burgers konden via een spaarkaart eentje reserveren, om de bouw van de productielijn te bekostigen. Alleen kregen ze hun auto niet, want algauw brak de oorlog uit en produceerde de fabriek militaire voertuigen zoals de VW-Kübelwagen. Het waren Britse militairen die na de oorlog de productie van Volkswagen in Wolfsburg opnieuw opstartten. 

“In 1948 werden de eerste Kevers naar België, Nederland en Zwitserland geëxporteerd”, zegt van Heyst. “In de jaren 50 volgde de export naar de Verenigde Staten, met de belofte dat hij altijd start en minder verbruikt. Dat sloeg aan. Bovendien vonden Amerikanen het een koddig bakje, in vergelijking met de sleeën die er toen rondreden.”

Amerikaanse soldaten op een buitgemaakte Kübelwagen in Frankrijk, 1944. Beeld REUTERS

Hippies

Samen met het Volkswagen-busje werd de Kever in de jaren 60 zelfs een icoon van de hippietijd. Slimme reclamecampagnes zetten het autootje in de markt als schattig en zo uncool dat het cool werd, met zelfrelativerende slogans als ‘Leef onder je stand’ en ‘Het is lelijk, maar het brengt je ergens’.  

Eind jaren 90 wou Volkswagen opnieuw proeven van dat succes . Het bracht de New Beetle op de markt, met een ingebouwd bloemenvaasje. En nu komt ook daar een einde aan.

Intussen werkt het bedrijf aan een restyling van dat andere icoon, het busje, dat vanaf 2022 volledig elektrisch moet rijden. En Volkswagen heeft met Classic Parts zijn eigen afdeling met wisselstukken voor oldtimers. 

Het zal van Heyst Wurst wezen. Zijn business blijft boomen. De auto’s die ooit minder dan 1.000 Reichsmark moesten kosten, zijn nu algauw enkele tienduizenden euro’s waard. “Het is een goede investering, maar eentje waar je ook in kan rondrijden”, zegt van Heyst.

Bob van Heyst in een Kever Beeld Eric de Mildt
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234