Zaterdag 15/05/2021

Laatste kans voor Valverde, koning van de regelmaat

Mogen we Alejandro Valverde (35) de beste WK-renner aller tijden noemen? De Spanjaard is een fenomeen: hij won nooit goud, maar stond wel zes keer op het podium. Zondag kan hij die ene leemte op zijn palmares vullen.

Alfredo Binda, Rik Van Steenbergen, Eddy Merckx en Oscar Freire werden elk drie keer wereldkampioen. Wat Alejandro Valverde presteert, is even straf. Van Hamilton 2003 tot Ponferrada 2014: overal deed de Spanjaard mee voor de prijzen. Het leverde hem zilver, zilver, brons, brons, brons en nog eens brons op. Indrukwekkend, niet?

Valverde is een WK-man. Ook dit jaar zet de Spaanse ploeg in op de renner uit Murcia. Bondscoach Javier Minguez hoopt op een harde race, waarna zijn kopman het afmaakt in een sprint met een klein groepje. "Het WK is altijd een gecompliceerde race. Ik zou tekenen voor zo'n scenario, maar helaas kun je zoiets niet bestellen", zegt Valverde.

Ook vorm komt niet op bestelling. Valverde heeft een van zijn beste seizoenen achter de rug. In het voorjaar won hij de Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik, in de zomer eindigde hij voor het eerst op het podium van de Tour. Alleen het najaar lijkt iets minder: in de Vuelta strandde hij op de zevende plaats - nog altijd ruim genoeg om 2015 af te sluiten als nummer één op de World-Tour-ranking van de UCI. "Ik hoop nu dat ik klaar ben voor het WK. Maar eerlijk: ik ben moe na een lang seizoen. Daardoor was ik ook al niet meer op mijn best in de Vuelta."

Leeftijd als tegenstander

Vermoeid of niet: Valverde blijft een van de topfavorieten voor zondag. De druk is zelfs groter dan ooit. Als hij nog goud wil winnen, dan moet het nu gebeuren. Valverde wordt niet jonger en de kansen zullen niet blijven komen. Volgend jaar wordt het WK in het biljartvlakke Qatar gereden. Daar krijgen we hoogstwaarschijnlijk een massasprint; het enige scenario waarin Valverde geen winst-kansen heeft. En in 2017 zal hij al 37 zijn. Is hij dan nog altijd zo goed?

"Ik weet dat de tijd tikt", zegt de allrounder. "Maar je kunt de dingen niet forceren. Zes WK-medailles, dat is iets. Zou ik die ruilen voor één wereldtitel? Ik weet het niet. Op mijn manier heb ik ook wielergeschiedenis geschreven. Maar twijfel vooral niet: natuurlijk wil ik ook een gouden medaille."

Behalve de vermoeidheid en stevige concurrenten als Alexander Kristoff, John Degenkolb en Peter Sagan heeft Valverde nog een derde vijand: de sfeer binnen zijn eigen Spaanse ploeg.

Puntentrui Vuelta

Twee jaar geleden in Firenze liep het definitief mis tussen hem en zijn eeuwige rivaal Joaquim Rodríguez. Valverde weigerde toen de vlucht van zijn landgenoot te beschermen, waarna de Portugees Rui Costa, een ploegmaat bij Movistar, wereldkampioen werd.

Vorig jaar in Ponferrada bleek de eenheid in de nationale ploeg niet hersteld: voor eigen volk reden de twee kopmannen niet openlijk tegen mekaar, maar ook niet voor mekaar.

Vorige maand clashten de individuen opnieuw. In de laatste rit van de Ronde van Spanje snoepte Valverde nog snel de puntentrui af van Rodríguez. Hij won een tussensprint toen zijn collega met een lekke band aan de kant van de weg stond. "Dit is de tweede keer dat dit me overkomt en het is niet grappig", sprak die laatste boos. "De slotdag van de Vuelta had een feest moeten zijn. We zullen zien wat er op het wereldkampioenschap gebeurt."

Bondscoach Javier Minguez meent dat hij de zaak onder controle heeft. "Alejandro Valverde en Joaquim Rodríguez hebben een lange geschiedenis, maar eenmaal zij hun nationale trui aantrekken, vergeten ze hun rivaliteit en concentreren ze zich enkel nog op de wedstrijd. Degenen over wie we ons op dit WK wielrennen echt zorgen moeten maken, zijn de Belgen en de Australiërs. We mogen ons niet laten verrassen door hen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234