Donderdag 28/10/2021

La nouvelle Wallonie est arrivée

Multinationals als Johnson & Johnson of H&M plantten de voorbije jaren grote distributiecentra in Wallonië. De IT-reuzen Google en Microsoft kozen voor hun nieuwe kenniscentra niet voor Vlaanderen maar voor het Bergen van Elio Di Rupo. Wallonië is ‘hot’ bij buitenlandse investeerders, zo wordt bevestigd in de consultantrapporten van IBM en Ernst & Young.

Hoe het Waalse Gewest zijn imago van oubollige economie van zich afschudt

Als een groot bedrijf bij de Waalse of plaatselijke overheid aanklopt, mag het rekenen op een op maat gemaakt pakket aan voordelen en subsidies. Dat werkt. Wallonië kan nóg troeven uitspelen: een ruim aanbod aan terreinen én een helder economisch plan.

Mecatech, Skywin, Biowin. De namen lijken wel weggelopen uit een top secret legerrapport, maar het gaat om de ‘competitiviteitspolen’ in het Marshallplan van het Waalse Gewest. Dat zijn de economische domeinen die de overheid een extra duw in de rug wil geven.

Wallonië heeft de sectoren gezondheid, lucht- en ruimtevaart, agro-industrie, logistiek en engineering met rood omcirkeld. Rond elk van die polen hebben zich inmiddels tientallen tot enkele honderden bedrijven, universiteiten en andere kennisinstellingen verzameld. Zij brainstormen samen en werken onderzoeksprojecten uit. Onder impuls van de groene partij Ecolo komt daar eind dit jaar nog een zesde kenniscluster bij: milieutechnologie.

Voor buitenlandse investeerders is het zo glashelder in welke sectoren Wallonië zich wil specialiseren. Of het vruchten zal afwerpen, moet nog blijken.

“Het is nog te vroeg om het economische effect van de competitiviteitspolen te meten. Daarvoor is het project te jong. Het Marshallplan is nog maar 4,5 jaar oud”, zegt topman Vincent Reuter van de werkgeversorganisatie Union Wallonne des Entreprises. “De bedoeling ervan is ook vooral om op middellange en lange termijn de Waalse economie een nieuwe structuur te geven. Eerst via onderzoek en ontwikkeling, die daarna kan uitmonden in productie en economische activiteit.”

Het Marshallplan kreeg vorig jaar een ecologisch getinte update. De regering-Demotte legt er ook 1,6 miljard euro begrotingscenten voor opzij. Die erg actieve overheidssteun is volgens de meeste Waalse waarnemers een van de motoren van de recente revival in het zuiden van het land. Het Waalse Gewest heeft nog een andere grote troef: een ruim aanbod aan goedkope bedrijfsterreinen.

Als een multinational bij de Waalse of plaatselijke overheid aanklopt, mag die rekenen op een op maat gemaakt pakket aan voordelen en subsidies. Het maatwerk loont. De kledinggigant H&M streek neer in Ghlin, de medische reus Baxter in Lessines en de IT-leiders Google en Microsoft in Bergen.

De Waalse overheid gaat soms erg ver om een grote naam binnen te halen, zoals meermaals is gebleken in het dossier-Ryanair, de Ierse lagekostenmaatschappij die van de luchthaven van Charleroi een belangrijke uitvalsbasis heeft gemaakt.

“Dat is inderdaad een dilemma”, zegt Reuter. “Maar we hebben ergens geen keuze. We kunnen het ons niet permitteren om ons alleen maar op kmo’s te concentreren. We moeten én de grote namen én de kmo’s aantrekken. Dat grote namen als Google, Caterpillar of Arcelor voor ons kiezen, is ook belangrijk voor de marketing van de regio. Dat trekt nog meer internationale namen aan. Bovendien zien we telkens dat de grote multinationals ook werk creëren voor kmo’s.”

De internationale imagocampagne, die aangevuurd wordt via advertenties in prestigieuze buitenlandse media, lijkt aan te slaan. Uit de consultantrapporten van Ernst & Young (zie DM 2/6) en IBM blijkt dat Wallonië momenteel meer buitenlandse investeringen aantrekt dan Vlaanderen (zie ook grafiek links). De inhaaloperatie maakt de economische kloof tussen Vlaanderen en Wallonië iets kleiner. De weg is wel nog lang. Wallonië was in 2007 goed voor 23,3 procent van de toegevoegde waarde die ons land gecreëerd werd, tegenover 58 procent voor Vlaanderen en 18,7 procent voor het Brussels Hoofdstedelijk Gewest. En dat terwijl Wallonië goed is voor bijna een derde van de bevolking en bijna de helft van de werklozen in ons land (zie grafiek rechts).

De trekker van de Waalse revival lijkt de as Waals Brabant-Namen te zijn. De twee historische industriële bekkens, Luik en Charleroi, hinken nog wat achterop. “Waals-Brabant boekt momenteel de grootste vooruitgang, mede dankzij de aanwezigheid van universiteiten en het dynamisme rond nieuwe technologie”, bevestigt Reuter. “Maar het is verheugend te zien dat ook het Luikse goed zijn plan trekt. Dat is ook nodig. Een economisch herstel van Wallonië is onmogelijk zonder dat Luik en Charleroi zich herstellen.”

De Waalse comeback wordt wel eens vergeleken met de recente opgang van Ierland. Dat land slaagde erin om internationale topbedrijven uit de technologiesector aan te trekken die de hele economie op sleeptouw namen. Ierland fungeerde zo jarenlang als een magneet voor tal van multinationals, mede dankzij het goedkope werkvolk en de vele fiscale gunsttarieven. Maar tijdens de financieel-economische crisis barstte de Ierse bubbel. De vastgoedprijzen kelderden, de werkloosheid schoot de hoogte in en de begroting ging diep in het rood.

Reuter vreest niet dat Wallonië hetzelfde lot beschoren is. Terwijl Ierland te zeer aan de Europese doping zat, is dat voor Wallonië niet het geval, argumenteert hij. “Ierland groeide snel dankzij een goede besteding van Europese steunfondsen. Wallonië kreeg die ook, maar benutte die slecht. Dat beschermt ons nu ironisch genoeg tegen een terugval.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234