Vrijdag 27/05/2022

La nouvelle Kim Clijsters est arrivée

Ze heeft naast haar eigen website een fanpage op Facebook, ze twittert erop los en post zelfs filmpjes op haar eigen YouTubekanaal. La nouvelle Kim est arrivée. Wat wel bij het oude is gebleven: het succes. En dan hebben we het niet alleen over haar tennis, dat na een pauze van 28 maanden als vanouds klettert. Ook de man in de straat is weer volledig in de ban van Kim Clijsters. Doorlichting van een fenomeen dat het vrouwentennis uit een diep dal kan halen.

Tranen stroomden met beken op 18 februari 2007 in het Antwerpse Sportpaleis. Niet alleen Kim Clijsters liet zich flink gaan bij het ietwat bombastische afscheid van haar Belgische publiek, de hele goegemeente was in de rouw. De potige Limburgse had iets wat de mensen aansprak. Een simpelheid, bescheidenheid, spontaniteit en levensbeleid dat jong en oud mobiliseerde. Het meisje van de buren dat uitgroeide tot wereldster. Iedereen leek haar te kennen. Dat veel van haar goedigheid - taart eten met bejaarden, champagne voor iedereen in het Sportpaleis - georkestreerd werd door manager Bob Verbeeck en wijlen vader Lei nam niet weg dat Clijsters er goed mee omging. Ze was zichzelf in een wereld waarin de spotlights menigeen al verblind hadden. Dat positivisme straalde ook af op haar tenniscarrière. Clijsters had het geluk en de pech om samen met Justine Henin de wereld te veroveren. Het motiveerde, want geen van de twee wilde onderdoen voor de andere. Maar het brak ook af, want het palmares van Clijsters werd mede ingeperkt door haar Waalse rivale. In het buitenland viel weleens een kritische noot op te vangen over het gemak waarmee Clijsters over pijnlijke nederlagen stapte. “Het is maar een tennismatch”, werd als adagio uit Breese hoek niet altijd begrepen in de rest van de wereld. Ze miste de grinta van Henin om werkelijk tot het uiterste te gaan op een tennisbaan, hoorde je dan. Ze ontbeerde de ijver om haar tennis uit te diepen, op zoek naar constante progressie. Waarom zou ze ook het netspel toevoegen aan haar sowieso al rijkelijk gestoffeerd technisch gamma als ze zonder ook de nummer één van de wereld was geworden? Waarom moest ze werken aan haar service als ze met haar baselinetennis 34 titels, waaronder de US Open, in de prijzenkast had staan? “Trofeeën praten niet tegen je na je carrière, mensen wel”, was een beruchte uitspraak die haar gevoelstoestand op het circuit omvatte, maar misschien ook een beetje maskeerde. Het moest niet zo nodig, het plezier stond voorop.

Een leven zonder racket

Het was net die ingesteldheid die het einde van haar eerste carrière inluidde. Het plezier was weg en de drang naar een ‘gewoon leven’ te overweldigend. Het lichaam was moe, de geest ook en het tennis leed eronder. Clijsters snakte na tien jaar geleefd te worden door en geleefd te hebben voor de sport naar een leven zonder racket. In mei 2007 zette ze een punt achter haar indrukwekkende carrière. De tenniswereld reageerde onthutst. Maar Clijsters bleef niet uit beeld. Ook haar doen en laten naast de baan bleek (wereld)nieuws. De mediastorm over haar huwelijk hield lelijk huis. De geboorte van dochter Jada was een mooi moment in een jaar dat getekend werd door de ziekte en het heengaan van haar geliefde vader. Clijsters bleef de harten van de mensen beroeren. Al die harten kwamen haast tot stilstand toen de Limburgse kampioene in maart van dit jaar haar plannen voor een comeback aankondigde. Ze leek prompt zelfbewuster, losser, meer relaxed. Maturiteit heet dat met een mooi woord. De rollercoaster van emoties die haar twee jaar heen en weer had geschud, zorgde ervoor dat haar hoofd nog wat vaster op die stevige schouders staat. Het meisje van de buren is vrouw geworden. Moeder, echtgenote en ook weer profspeelster. Niet meer het plezier staat voorop, wel het welzijn van haar gezinnetje. Nog steeds houdt ze de druk wat af, maar ze draait niet rond de pot. “Als ik terugkom, is het niet om in de eerste ronde te verliezen” en “Ik wil mij meten met de echte toppers” zijn uitspraken die ietwat haaks staan op de vroegere beleving van ‘niets moet, alles mag’. Clijsters is veranderd. Nog beter geworden, durven we nu al te zeggen. Rijper, sterker, (innerlijk) rijker. Zeven maanden training heeft haar lichaam achter de rug. Het moet geleden zijn van in haar jonge jeugdjaren dat ze zich nog eens zolang kon klaarstomen voor een toernooi. In het jachtige tenniscircus is er geen plaats voor uitgebreide trainingsperiodes. Niet meespringen op de trein is stilstaan en voorbij gehold worden. De winterpauzes duren maximum enkele weken en zelfs tijdens haar break door polsproblemen in 2004 was het vooral revalideren en snel snel hernemen. Bovendien heeft ze haar lijf de afgelopen twee jaar, op de zwangerschap na natuurlijk, kunnen laten rusten en volledig laten herstellen. Een gezonde geest in een gezond lichaam. Het valt niet uit te sluiten dat het gevoel om ’s ochtends zonder kwaaltjes uit bed te stappen mee geholpen heeft om een comeback aan te vatten. Clijsters voelde alleszins dat haar machtige lichaam weer klaar was om afgebeuld te worden. Ze deed dat nu ook nauwgezetter. Bewuster van wat kon of niet mocht. Veel aandacht voor preventieoefeningen, yoga en gezondheid. Gelouterd atleet. Stabiliteit in houding en leven.

Verliefd op de bal

“De honger is helemaal terug.” Clijsters hoefde het niet te zeggen, ze straalt het uit. Altijd balverliefd gebleven. Misschien voelde het wel aan alsof haar carrière/palmares nog niet af was. “Ik wil pieken naar de grote toernooien”, heet het. Haar leven naast de baan zorgt voor gemoedsrust in dat streven. Man Brian heeft de relativerende rol van vader Lei overgenomen. Dochter Jada doet probleemloos de rest. Het team rond haar bestaat uit ervaren krachten, vrienden ook, die de klappen van de zweep kennen. Clijsters neemt haar thuis mee op de baan. Kan ze elke dag van het circuit in een andere, vredevollere wereld stappen. Verliesmatchen dreigen niet aan te slepen, maar gaan met de vuile luiers de vuilnisbak in. Het zorgt voor rust in het hoofd, en de moed om opnieuw in het circus te stappen en te leven. “Honderd aanvragen kregen we voor interviews”, aldus de nieuwe pr-verantwoordelijke John Dolan enkele dagen voor het wederoptreden van Clijsters. Haar comeback is hot. Vandaar dat er een proactief mediabeleid wordt gevoerd. Facebook, Twitter, YouTube, geen enkel modern communicatiekanaal werd over het hoofd gezien. Clijsters houdt haar nieuws nog steeds perfect onder controle, zonder daarom het contact met de achterban te verliezen. Ze lijkt zelfs opener. Ze moet niets meer bewijzen. Ook niet tegenover de pers, een noodzakelijk kwaad. Geen energieverlies. Want de verwachtingen zullen groeien. Journalisten, analisten, tennisfans en collega’s denken nu al dat Clijsters snel aansluiting zal vinden bij de top. Nu nog heeft ze niets te verliezen, maar dat zal maar enkele toernooien duren. De favorietenmantel ligt al klaar om rond Clijsters’ schouders gedrapeerd te worden, zodra ze een beetje op winst zal staan. “Ik hoef niets meer te bewijzen, ik ben al nummer één van de wereld geweest.” Vermoedelijk zal ze vooral tegenover zichzelf willen bewijzen dat ze het nog kan. Daarvoor zet ze zelfs haar (tennis)principes opzij. “Aan mijn opslag kan nog worden gewerkt en ik moet meer naar het net trachten te komen. Dat heb ik geleerd uit mijn partijen tegen Justine Henin en Amélie Mauresmo in het verleden.” Ook dat is volwassenheid. Beseffen dat niet vooruitgaan stilstaan is. Clijsters heeft de technische bagage om, ook op haar 26ste, die sectoren van haar spel nog bij te schaven. In het eendimensionale landschap van het vrouwentennis - veelal hard tegen onzacht van achteruit - zou dat voor een ontegensprekelijke surplus zorgen.

Eenheidsworst

Haar grotere maturiteit, het fittere lichaam, de gretigere geest en de betere plaatsing van de dingen maken van Clijsters hoogstwaarschijnlijk een nog sterkere speelster dan tweeënhalf jaar geleden. En dat terwijl het circuit eigenlijk in niets veranderd is. De zusjes Williams bepalen nog altijd de debatten. Door het wegvallen van Clijsters, Henin en in mindere mate Maria Sjarapova is de WTA-tour de laatste jaren gestopt met evolueren. Door de diverse speelstijlen werden de Williamsen, de Belgen en de rest van het peloton constant verplicht hun tennis aan te passen en de lat hoger te leggen. Met de herschikking van de hiërarchie is de eenheidsworst weer ingetreden. De familie Williams getroost zich alleen maar volle inzet als het om de knikkers (lees: grandslamtoernooien) gaat. Het is daarbij ronduit godgeklaagd dat een, met alle respect, matige speelster als Dinara Safina de kar moet trekken. Als je met heel veel ijver en fysieke kracht maar zonder bovenmatig talent toch nummer één van de wereld kunt worden, dan geef je een verkeerd signaal aan de naaste achtervolgers en opkomende nieuwkomers. Vroeger wisten Clijsters, Henin en de Williamsen dat ze moesten innoveren om te kunnen verrassen en te overleven. Vandaag volstaan weer harde basisslagen of een goed getraind onderstel. Hopelijk en mogelijk brengt Clijsters daar opnieuw verandering in. Denkbaar zullen er tranen staan in de ogen van fans die in december in het Antwerpse Sportpaleis naar de rentree van Kim Clijsters op Belgische bodem gaan kijken. Ja, ook de Diamond Games herrijzen uit hun as door toedoen van het Limburgse fenomeen. Men kan het een beetje wrang vinden dat ze amper twee jaar na haar afscheid met toeters en bellen weer in dezelfde zaal zal staan aan het begin van haar tweede carrière. Liever koesteren we het feit dat ons land opnieuw een wereldster zal bezitten. Die harten sneller doet slaan, vlaggen doet wapperen en de Belgische tennis- en sportwereld zal doen herleven. Clijsters beroert de mensen. Moge dat nog lang zo blijven.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234