Dinsdag 18/02/2020

L&H-machine kwam een jaar geleden tot stilstand

Vandaag is het precies een jaar geleden dat rechter Michel Handschoewerker een einde maakte aan het leven van 'spraakmakers' Lernout & Hauspie. Maar zelfs over een failliet L&H blijft nog veel te vertellen.

Brussel

Eigen berichtgeving

Jan Scheidtweiler

Crisismanager Philippe Bodson was in alle staten. Net nu zijn team een bindend bod binnengehaald had op de belangrijkste activa van L&H, dwarsboomde een kleine Ieperse rechter de uitvoering van die verkoop en daarmee het behoud van 220 tot 300 personeelsleden. In plaats van een nieuw gerechtelijk akkoord krijgt L&H die 24ste oktober een faillissement aangesmeerd. "De rechtbank stelt vast dat het huidige verzoekschrift niets anders beoogt dan de NV L&H in staat te stellen om haar uitverkoop (....) toch uit te voeren. (...) De voorwaarden voor het bekomen van een voorlopige opschorting van betaling zijn niet vervuld", zegt Handschoewerker in zijn vonnis. De voorzitter van de Ieperse rechtbank van koophandel laat verstaan dat hij het allesbehalve leuk vindt dat Bodson en zijn crisisteam de bescherming van het voorlopig gerechtelijk akkoord misbruiken om L&H te liquideren. De wetgever heeft een gerechtelijk akkoord precies bedoeld om een bedrijf te helpen overleven, niet om het te ontmantelen. Bovendien gebruikt L&H de opbrengsten van de verkoop van onderdelen vooral om allerlei adviseurs te betalen, suggereert de rechter.

Het snelle, verrassende vonnis van Handschoewerker zet meteen een punt achter een periode van negen maanden waarin Bodson L&H weer vlot had proberen trekken. Toen dat niet lukte, probeerde de crisismanager dan maar een begeleide uitverkoop te organiseren, waarbij sommige activa van L&H aan bodemprijzen de deur uitgingen.

Zelfs de uitvoering van dat plan is de ex-Tractebel-topman en MR-senator dus niet gegund. Onmiddellijk na het vonnis zegt Bodson dat hij het liefst een aanpassing van de Belgische faillissementswetgeving zou zien, zodat vermeden wordt dat een kleine rechtbank van koophandel zoals die van Ieper zich nog met grote zaken als L&H zou kunnen bezighouden.

De activa van L&H vallen vanaf die fatale 24ste oktober onder het beheer van vijf curatoren.

Zij mochten uitvoeren wat Bodson eigenlijk van plan was: een koopjesdag voor de spraaktechnologie die L&H in de beste dagen tot een bedrijf van tien miljard euro gemaakt had. In november, tijdens een veiling in New York, verkopen de curatoren onder meer kroonjuwelen als RealSpeak en Dragon Naturally Speaking. Die spraakherkennings- en tekst-naar-spraaktechnologie wordt binnengehaald door het Amerikaanse ScanSoft. ScanSoft betaalde voor de voornaamste activa van L&H 10 miljoen dollar in cash, een schuldbewijs van 3,5 miljoen dollar en eigen aandelen met een waarde van 7,4 miljoen dollar.

De afgelopen maanden bleek dat het Amerikaanse softwarebedrijf met de overname een koopje gedaan heeft. De producten en het uitgebreide verkoopnetwerk van het voormalige L&H zouden "substantieel" hebben bijgedragen tot de omzetstijging van 76 procent die ScanSoft tijdens het tweede kwartaal van dit jaar geboekt heeft. ScanSoft haalde tijdens het tweede kwartaal ook een nettowinst van 1,9 miljoen dollar. In hetzelfde kwartaal van 2001 was er nog een verlies.

Een jaar na het faillissement zit de taak van de curatoren er nog steeds niet op. Ze hebben wel een veiling gehouden en alle resterende activa van de hand gedaan - van de computers en het kantoormeubilair tot het bakstenen hoofdkwartier in Ieper. Daar heeft weefgetouwenmaker Picanol nu zijn onderzoeksafdeling ondergebracht. Maar curator Frank Seys en zijn vier collega's steken nog altijd veel tijd in de afwikkeling van het faillissement. Zo zijn ze dezer dagen druk doende met het uitwerken van een liquidatieplan voor de Amerikaanse tak van L&H. Die bestaat nog steeds als juridische entiteit.

Hoe zit het overigens met het strafonderzoek naar L&H? Kristof Vulsteke, de jonge onderzoeksrechter die sinds 21 december 2000 nagaat of er bij het spraaktechnologiebedrijf strafbare feiten gepleegd zijn, heeft al maanden geen opzienbarende acties meer gepleegd. Eerst zou hij zijn onderzoek in september afgerond hebben, later werd de deadline verschoven naar eind dit jaar. Vorig jaar kwam er wel vuurwerk van Vulsteke. Op 26 april, de dag voor de buitengewone algemene aandeelhoudersvergadering, liet Vulsteke Jo Lernout, Pol Hauspie en Nico Willaert aanhouden. Hij verdacht hen van schriftvervalsing, vervalsing van de jaarrekeningen en koersmanipulatie. Jo, Pol en Nico zouden tot 4 juli in de gevangenis blijven. Ondertussen werd ook voormalig chief executive officer Gaston Bastiaens nabij Boston aangehouden. Ook in de maanden daarna deed de onderzoeksrechter een aantal huiszoekingen bij betrokkenen.

Ook al lijkt het voor de buitenwacht allemaal wat stilgevallen, toch zegt Bernard Thuysbaert, een partner van Deminor, dat de belangen van aandeelhouders verdedigt, dat het strafonderzoek "in een stroomversnelling" zit. Deminor is nu de mandataris van meer dan elfduizend gedupeerde L&H-beleggers om hun schade te verhalen op iedereen die het failliet van L&H mee veroorzaakt heeft. Tussen eind augustus en eind september heeft het kantoor inzage gekregen in het onderzoek, een pak documenten van naar verluidt 200.000 pagina's. Deminor is nu aan het bekijken of het aan Vulsteke nog bijkomende onderzoeksdaden zal vragen. Omdat het kantoor vorig jaar een klacht tegen onbekenden ingediend heeft, heeft het daartoe het recht.

Die klacht diende Deminor onder meer in om Vulsteke op het spoor te zetten van KPMG, de revisor van L&H. Nu het spraaktechnologiebedrijf failliet is, blijft immers bijna alleen het revisorenkantoor over als vermogende partij waarop de kleine aandeelhouders hun schade kunnen verhalen. Beleggers die ooit geld hopen te zien van KPMG, boekten vorige maand een kleine overwinning. Toen raakte bekend dat de US District Court of Massachusetts een zaak van een groep L&H-aandeelhouders (class-action suit) tegen onder meer KPMG ontvankelijk verklaarde. KPMG had geprobeerd de aantijgingen onontvankelijk te laten verklaren (via een 'motion to dismiss'). Met het vonnis geeft de rechtbank alleen aan dat ze wel degelijk bevoegd is om te oordelen over de betrokkenheid van KPMG. Over de grond van de zaak sprak ze zich nog niet uit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234