Maandag 24/02/2020

L&H-erfenis leeft verder in Merelbeke

Merelbeke

Eigen berichtgeving

Jan Scheidtweiler

De meeste van de 230 ex-personeelsleden werken al lang niet meer vanuit de grandeur van het L&H-hoofdgebouw op de Ieperse taalcampus. Zo'n honderd van hen hebben een plek gekregen op een van de tweeëneenhalve verdiepingen van een nieuw kantoorcomplex in Merelbeke, dat het Amerikaanse Scansoft, de nieuwe eigenaar van de meeste L&H-activa, huurt. Scansoft heeft daarmee van Merelbeke zijn grootste centrum voor productontwikkeling in Europa gemaakt.

De honderd onderzoekers werken er onder leiding van Bert Van Coile, de chief technology officer van Scansoft. Van Coile is een Gentse linguïst die ook bij L&H aan de basis lag van belangrijke doorbreken bij de ontwikkeling van automatische spraakherkenning (ASR) en de omzetting van tekst naar spraak (TTS-technologie).

Ondanks de schok van het faillissement en de overname door Scansoft lijken Van Coile en zijn team er het afgelopen jaar snel in geslaagd nieuwe versies van bestaande L&H-producten te lanceren en eigen technologie in de software van Scansoft te verwerken. Zo kwam in juni een nieuwe versie uit van de spraakherkenningssoftware Dragon Naturally Speaking en kon Scansoft met de verkoop van RealSpeak (tekst-naar-spraaksoftware) nieuwe markten aanboren, onder meer in Azië. De producten en het uitgebreide verkoopnetwerk van het voormalige L&H zouden "substantieel" bijgedragen hebben tot de omzetstijging van 76 procent die Scansoft tijdens het tweede kwartaal van dit jaar boekte. Scansoft boekte tijdens het tweede kwartaal ook een nettowinst van 1,9 miljoen dollar. In hetzelfde kwartaal van 2001 was er nog een verlies.

"De ex-L&H technologie wordt gebruikt voor dicteersoftware, spraakherkenning en spraaksynthese", zegt Van Coile. Sinds de overname eind vorig jaar werden in ieder domein al nieuwe spraakproducten geïntroduceerd. De spraaktechnolgie van L&H heeft duidelijk de teloorgang van het bedrijf overleefd."

Scansoft legt zich vooral toe op software die de productiviteit verhoogt bij het bewerken van documenten, een activiteit waar ook het Belgische Iris zich mee inlaat. Zo presenteerde Scansoft gisteren een nieuwe versie van OmniPagePro, een pakket waarmee ingescande documenten omgezet worden in gemakkelijk hanteerbare versies digitale versies. De software kan bijvoorbeeld de inhoud en lay-out van een ingescande tijdschriftpagina als MS Word-document reproduceren, of papieren cijfertabellen meteen omzetten in een digitale spreadsheet. OmniPagePro 12 kan ook pdf-bestanden omzetten in gemakkelijk bewerkbare versies.

Ook in die nieuwste OmniPagePro zit een stukje L&H. Zo kunnen gebruikers de kwaliteit van een omgezet document controleren door het te laten nalezen: in het softwarepakket is immers ook een versie van de RealSpeak-technologie ingebed. Wie de cijfers en het relatieve verkoopsucces van Scansoft ziet, zou geneigd zijn te denken dat het bedrijf een koopje deed toen het in december vorig jaar de overname van de voornaamste L&H-activa afrondde. Scansoft betaalde daar toen 10 miljoen dollar in cash, een schuldbewijs van 3,5 miljoen dollar en voor 7,4 miljoen dollar van zijn eigen aandelen voor. Die aandelen waren toen bovendien nog 5,5 dollar per stuk waard. Vandaag noteert een Scansoft-aandeel tegen 3,67 dollar.

De vijf curatoren die vandaag nog steeds met de afwikkeling bezig zijn van een van de meest complexe faillissementen uit de Belgische vennootschapsgeschiedenis, lijken er dus bekaaid van af te komen. Maar zo is het niet helemaal, zegt meester Frank Seys, een van de vijf curatoren. "De aandelen die we toen kregen, hebben we toen geboekt aan ongeveer drie dollar per stuk. Daar zit dus nog steeds winst op." Bovendien sloot Scansoft vorige maand een akkoord om dat pakket aandelen terug te kopen van de curatoren, voor ongeveer dezelfde zeven miljoen dollar als een jaar geleden. "We scheuren hier dus onze broek niet aan", zegt Seys. Scansoft wil de aandelen zelf herplaatsen. Het meeste werk steken Seys en zijn vier collega's dezer dagen in het uitwerken van een liquidatieplan voor L&H in de VS, een voormalig bedrijfsonderdeel dat nog steeds bestaat als juridische entiteit. "We moeten dat plan opstellen in samenwerking met de schuldeisers. En daar blijft veel tijd in kruipen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234