Woensdag 28/07/2021

Komt New Orleans er ooit nog bovenop?

De verwoestingen die de orkaan Katrina aanrichtte in New Orleans zijn enorm. De heropbouw van de stad lijkt nu misschien onbegonnen werk, maar economisten zijn ervan overtuigd dat steden veerkrachtig genoeg zijn om een ramp van dit formaat te overleven. De geschiedenis toont dat getroffen steden achteraf soms zelfs groter en sterker worden dan ooit. Vier Amerikaanse voorbeelden, net voor of net na de vorige eeuwwisseling.

Op de avond van 8 oktober 1871 brak er een brandje uit op een boerderij in Chicago. Het vuur greep echter zo snel om zich heen dat binnen de kortste keren de hele stad in lichterlaaie stond. Driehonderd mensen stierven, 100.000 anderen waren dakloos en 18.000 gebouwen gingen in de vlammen op. Er braken pokken- en cholera-epidemies uit en de stad werd geteisterd door plunderaars. Maar op de plaats waar ooit de kantoren van een makelaar in onroerend goed stonden, had die een bord gezet: "All gone but wife, children and energy." Zakenmannen waren ervan overtuigd dat er op dat moment niet minder, maar meer in de stad geïnvesteerd moest worden. Chicago lag op een belangrijk kruispunt van handelsroutes en kon niet zomaar opgegeven worden. Tien jaar later was Chicago groter en belangrijker dan het ooit geweest was.

Toen de laatste branden geblust waren na de aardbeving in San Francisco van april 1906, moesten de bewoners vaststellen dat drie vierde van de stad verwoest was. De industrie en de handel van de stad waren in het diepst van hun hart geraakt. Communicatie via telegraaf en telefoon was niet meer mogelijk, transport via de spoorwegen en de haven ook niet. Toch werd er nooit aan getwijfeld dat San Francisco weer opgebouwd zou worden. Vijf dagen na de aardbeving waren de werken al gestart. Het project werd gefinancierd door giften van Amerika, Japan en Canada. Hoewel er tijdens de heropbouw ook heel wat geld in de verkeerde zakken verdween en perfide aannemers gebouwen optrokken die niet veel waard waren, zorgden honderden vrijwillige arbeiders ervoor dat San Francisco er in enkele maanden weer bovenop was.

De stad in Pennsylvania had de natuur getart. Ze had een enorme stuwdam gebouwd en erop gerekend dat die 20 miljoen ton water zou tegenhouden. Wat dus niet gebeurde. Hij brak op 31 mei 1889 en veranderde de omgeving in een puin-, modder- en watervlakte. De eerste hulpkrachten die verschenen waren begrafenisondernemers. Ze moesten 2.200 lijken begraven, waarvan een derde niet kon worden geïdentificeerd. Johnstown zou er alleen maar bovenop komen als de grootste werkgever van de streek, de staalfabriek Cambria Iron Works, zijn deuren weer zou openen. Op 9 juni lieten de bazen van de fabriek weten dat dat zou gebeuren en een maand later aten de inwoners van Johnstown weer ijsjes ter gelegenheid van Independence Day van hun stad.

Galveston bevond zich vroeger maar 2,5 meter boven het zeeniveau. Een orkaan deed het peil van de zee echter met bijna vier meter stijgen, zodat de hele stad blank stond. De golven sloegen de houten huisjes aan de kust neer en rolden verder tot het water zoveel puin meevoerde dat het zichzelf stopte. Het water sleurde 10.000 mensen de dood in. Het was de grootste natuurramp in Amerika ooit. De overlevenden begonnen maar schoorvoetend aan de heropbouw. Een naburige stad werd ooit immers door een tweede orkaan getroffen terwijl ze heropgebouwd werd. Toch werd er twee jaar later een enorme zeedam gebouwd en verhoogden ingenieurs de stad. De heropbouw duurde acht jaar. Toen in 1915 een andere orkaan de stad trof, lag het dodental gevoelig lager dan in 1900. (LD)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234