Vrijdag 05/06/2020

'Komaan! Dichter op het wiel'

Hij is de jongste ploegleider in de cross en heeft als ex-wegrenner weinig ervaring. Maar aan motivatie ontbreekt het Gianni Meersman (32) niet. Dat blijkt tijdens de Azencross in Loenhout, waar hij voor Marlux-Napoleon Games de lijnen uitzet.

Opstaan om 7.15 uur, vertrekken om 8 uur en terug thuis om 18 uur. Voor Meersman is een werkdag meer dan dat ene uurtje cross dat de fans te zien krijgen op tv. Misschien dat het over een paar jaar anders is, maar op dit moment vindt hij het allemaal behoorlijk spannend. "Dat merk ik het best als ik in de auto stap", zegt hij. "Ik rijd niet graag, maar betrap me erop dat ik met plezier 170 kilometer van Ingelmunster naar Heusden-Zolder bol. Nu was het weer 130 kilometer enkel, maar ik werd wakker en ik was content."

Als ploegleider van de beloften en de profs hoeft hij zich niet te bekommeren om de jeugd, maar toch pikt Meersman de wedstrijden van de nieuwelingen en junioren mee. "Ik wilde hier een Italiaantje zien, Lorenzo Masciarelli. Die jongen is me aangeraden door Nico Mattan en komt na Nieuwjaar bij ons rijden. Ik wil weten wat hij kan."

Meersman gebruikt de juniorenrace om het parcours af te stappen en de cruciale passages te ontdekken. "Niet vergeten dat dit voor mij elke keer een ontdekking is", zegt hij. "Een crossparcours is een doolhof. Je wilt niet weten hoe vaak ik me al vastgelopen heb."

In Loenhout blijkt er een cruciale modderstrook te liggen net na de start. Meersman raadt zijn jongens aan om die al lopend te nemen als ze daar niet bij de eerste vijf zitten. "Dan gaan ze veel minder tijd verliezen."

Luisterend oor

Wat opvalt: de man eet en drinkt amper. Pas na de cross, rond halfvijf, lijkt Meersman te beseffen dat hij ook een maag heeft. Wanneer hij in de viptent van de ploeg een bakje frieten in handen krijgt geduwd, gaan zijn ogen oplichten. "Dat zal smaken", grijnst hij, en een dikke friet verdwijnt in zijn mond. "Ik let bewust op mijn lijn", vertelt hij. "Ik weeg nu drie kilo meer dan toen ik renner was, maar het zijn allemaal spieren. Ik ga drie keer in de week fitnessen."

Pendelen tussen campers en parcours, steeds maar over en weer: zo ziet de dag van Meersman eruit vanuit de lucht. Voor elke wedstrijd gaat hij bij de renners langs voor een praatje en wat peptalk. Heeft Michael Vanthourenhout nog iets nodig? Staat Eli Iserbyt niet té scherp na zijn frustrerende sprintnederlaag van twee dagen eerder tegen Tom Pidcock? Is Kevin Pauwels hersteld na Heusden-Zolder? Wie gebruikt welke tubes?

"Ik probeer de jongens vooral op hun gemak te stellen", zegt Meersman. "Ik moet op dit moment niet afkomen met grote theorieën. Een beetje zeveren werkt veel beter. Dat is een tip die ik van mijn vader (ploegleider bij Trek, BA) heb gekregen: vooral luisteren."

Meersman is het soort ploegleider dat veel aandacht heeft voor het psychologische aspect van de job. "Ik ben zelf renner geweest, ik had het meest nood aan mijn ploegleiders als het niet goed ging. Daarom heb ik me de voorbije weken vooral beziggehouden met Laura Verdonschot (die sukkelde met een darmprobleem, BA). Elke twee dagen een telefoontje of een berichtje. Ze is me daarvoor komen bedanken."

Tijdens de wedstrijden blijkt de impact van de coach beperkt. Elke renner krijgt elke ronde wel een aanmoediging toegeschreeuwd, maar meer dan een 'komaan!' of 'vastbijten!' kan Meersman niet meegeven.

"Het is niet zoals in het voetbal, waar je halfweg een kwartiertje kunt bijsturen", stelt hij droog vast. Eén keer kan hij zijn renner Michael Vanthourenhout een tactische richtlijn meegeven: "Dichter op het wiel!" Maar wat is dat waard? "Ik zie aan zijn gezicht dat hij à bloc zit. Dan maakt het niks uit dat ik roep om op te schuiven."

Van der Poel buiten categorie

Winst voor Iserbyt bij de beloften, een vijfde plaats voor Vanthourenhout bij de profs en een hoopgevende zevende plek voor Verdonschot bij de vrouwen. "We moeten tevreden zijn", zegt Meersman. "Eli heeft een straf nummer opgevoerd, dat heb ik zijn rivaal Pidcock dit seizoen nog niet zien doen. Michael heeft er het maximum uitgehaald. En Laura bewijst dat ze na haar ziekte weer op de goede weg is."

Of het frustrerend is dat Marlux-Napoleon Games niet meedoet voor winst bij de mannen? "Het is de realiteit", weet Meersman. "Natuurlijk zou het fijn zijn om een keer ploegleider te zijn van Mathieu van der Poel. Maar anderzijds: waar is dan de uitdaging? Zet mijn dochter van 7 in de materiaalpost en hij zou ook winnen. Ik zeg onze renners dat ze moeten doen alsof Van der Poel en Van Aert niet bestaan, die twee zijn toch onbereikbaar. Maar ik wil wel dat ze vol koersen voor het podium."

Azencross Loenhout (DVV Trofee)

1. Mathieu van der Poel (Ned)1u00:41

2. Wout van Aert (Bel)op 0:35

3. Toon Aerts (Bel)1:00

4. Tim Merlier (Bel)1:32

5. Michael Vanthourenhout (Bel)1:35

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234