Woensdag 02/12/2020

King James, kandidaat-wolkenkrabber in New York

LeBron James speelt alweer geen NBA-Finals. In de semis van de Eastern Conference gingen de Cavaliers af tegen de Boston Celtics. De uitschakeling maakt die ene vraag nu heel acuut: waar speelt King James volgend seizoen? New York heeft Madison Square Garden en Chicago heeft zijn geschiedenis. De campagne begint op 1 juli, de dag dat LeBron officieel ‘free agent’ wordt.

Na de uitschakeling van de Cleveland Cavaliers begint ‘de zomer van LeBron James’ vroeger dan voorzien

Zelfs afdruipen doet LeBron James in stijl. In de korte verplaatsing tussen court en locker room voltrok zich vorige week, na het dramatische Game 6 tegen de Boston Celtics, een ritueel. James gooide zijn zweetband in het publiek, frunnikte even aan zijn broek en trok zijn truitje uit. Wat restte was een zwart T-shirt en een teneergeslagen kop. Symboliek, want in zijn korte wandeling voor het oog van de camera’s had James zich ontdaan van elk kledingstuk dat hem linkte aan de Cavaliers.

Analisten zagen er een Freudiaanse uiting van zijn toekomstplannen in. ‘LeBron verlaat Cleveland’, was de unanieme interpretatie daags nadien. Ook in de afsluitende persconferentie zou een hint gezeten hebben: niet één keer vermeldde James ‘Cleveland’.

‘De zomer van LeBron’ is zo officieel begonnen. Het NBA-seizoen 2009-2010 heeft nog geen kampioen, maar de vraag wie er wint lijkt nu al ondergeschikt aan: waar speelt LeBron volgend jaar? De hype was aangekondigd: James is het uithangbord van een zelden geziene ‘free agent class’ dit seizoen. Naast James zijn er ook nog Dwyane Wade, Chris Bosh, Amare Stoudemire, Paul Pierce, Ray Allen, Manu Ginobili, Dirk Nowitzki en vele anderen.

James’ toekomst is al een hele tijd voer voor speculatie, maar de uitschakeling van de Cavs in de halve finale van de Eastern Conference heeft de realiteit veranderd. Met een titel was de kans groot dat James zou blijven waar hij was. Zonder titel, zonder Finals tegen Kobe, lijken de wegen te scheiden. De Celticsfans hadden dat mechanisme snel begrepen. Bij de laatste vrijworpen van King James was er geen boegeroep, alleen leedvermaak. “LeBron is leaving”, was de slogan. En ook: “New York Knicks!”

Dat laatste heeft te maken met de gangbare opvatting dat LeBron voorbestemd is voor New York en zijn Madison Square Garden. Daar zijn een aantal redenen voor: de Knicks wachten al een tijdje op reanimatie en hebben bovendien de noodzakelijke salarisruimte in hun portemonnee. Voor volgend seizoen liggen er amper vier spelers vast, wat LeBron de luxe zou geven om zijn ‘supporting cast’ naar eigen goeddunken samen te stellen. Een zeer speculatieve stelling: LeBron gaat naar de werkgever die hem kan koppelen aan Chris Bosh, die andere high profile ‘free agent’ in de klas van 2010. Bij de Knicks zou dat kunnen. En bovendien is er de NBA-wijsheid dat een superster alleen in een superstad een icoon kan worden. Inclusief endorsement deals, uiteraard.

New York rekent zich ondertussen rijk. De titel van het ‘feature article’ van het New York Magazine luidde deze week: ‘Hey LeBron, Welcome to New York’. Binnenin proberen bekende inwoners van The Big Apple het nummer 23 ervan te overtuigen om voor hun stad te kiezen. “Ik geef hem gratis kleren”, zegt Tommy Hilfiger. “Ben je al naar Scores geweest”, vraagt acteur John Leguizamo. Om eraan toe te voegen: “Er zijn geen stripclubs zoals de stripclubs van New York. Je kunt elke danseres krijgen die je wilt.” Twitter-celebrity ICE-T doet zelfs een voorstel: “Begin met het ‘LeBron James Fonds’: iedere New Yorker betaalt één dollar.”

Meer nog dan een leuk verhaal, is het strategie. De stad die de beste basketballer ter wereld wil aantrekken, moet de beste campagne voeren. In 2000 faalde New York daarin: in een videoboodschap probeerde acteur Leon Robinson toen Grant Hill te overtuigen. De unique selling proposition van NYC volgens Leon: “You’ll have loads of women.” Hill kreeg prompt het verbod van zijn vrouw om naar New York te gaan.

Nu moet dat dus beter. Verantwoordelijke voor de campagne bij de Knicks is daarom John Gabriel, een man met ervaring. In 2000 haalde hij - in de hoedanigheid van general manager - Grant Hill en Tracy McGrady naar Orlando Magic.

Voor New York is het een uitgemaakte zaak dat James komt, maar dat is dus in werkeloijkheid niet zo. Miami, in een supertandem met Dwyane Wade, is een optie. En ook Chicago dingt mee. Met youngsters Derrick Rose en Joakim Noah hebben de Bulls nu al de meest complementaire ploegmaten voor King James.

Zelfs is Lebron James er nog niet uit. “Voor mij gaat het om winnen”, zegt hij, “Ik ben ervan overtuigd dat de Cavs dat ook willen doen. Maar ik heb opties op dit moment. We hebben een ‘game plan’ en dat zullen we uitvoeren.” James laat de deur dus open voor een verlengd verblijf in Cleveland, maar iedereen gaat ervan uit dat dat vooral uit beleefdheid is. Meteen na het dramatische ‘Game 6’ verspreidde zich op het internet bovendien razendsnel een verhaal dat elke toekomst van James bij de Cavs uitsluit. Wegens te veel roddel en te weinig waarheid, bij deze alleen de Google-zoektermen: ‘LeBron James, mother, Delonte West’.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234